Book: Лабиринт: Планета Смерти



Лабиринт: Планета Смерти

Андриенко Владимир

Лабиринт: Планета Смерти

Лабиринт: Планета Смерти

Название: Лабиринт. Планета смерти

Автор: Андриенко Владимир

Издательство: Самиздат

Страниц: 362

Год: 2014

Формат: fb2

АННОТАЦИЯ

На смену старым мирам и их правителям приходят новые. Звездная Федерация Земли сохранила только тень былого могущества. Космические флоты Федерации уже не могли обеспечивать неприкосновенность границ систем, которые вошли в неё первоначально. Возникли новые могущественные звездные государства, которые претендовали на первые места среди игроков.

Владимир Андриенко

   Лабиринт:

Планета Смерти

Фантастический роман

  

О книге

   На смену старым мирам и их правителям приходят новые. Звездная Федерация Земли сохранила только тень былого могущества. Космические флоты Федерации уже не могли обеспечивать неприкосновенность границ систем, которые вошли в неё первоначально. Возникли новые могущественные звездные государства, которые претендовали на первые места среди игроков.

   У планеты Альтур флот Федерации потерпел поражение от флота Ассамблеи баронов космоса. На кораблях ЗФЗ оказались агенты врага, которые и обеспечили флоту баронов победу. Агенты были "двойниками" - точными копиями офицеров Федерации. Они ничем не отличались от оригиналов, и выявить подделку было невозможно.

   Командующий флотом ЗФЗ адмирал Сейм отправляет группу майора Алана Грейга на незаселенную планету Альтур, которая находиться под контролем баронов. Грейг должен выяснить все о научном проекте "Близнец", который помогал баронам получать "двойников". Именно на Альтуре находилась база и лаборатория по их производству.

   Альтур был опасным местом, и эту планету называли Планета Смерти, и считали её двойником Лабиринта, страшной галактической планеты-тюрьмы.

   В группе у майора Алана Грейга космические десантники: лейтенант Алов, сержант Круп, капрал Шрат, офицер технической службы Дюгеклен, специалист по космической биологии Душинский и врач Мадлен Гатлинг. Позднее Грейг узнает, что среди его людей находиться агент Ассамблеи звездных баронов и ему предстоит выяснить кто он.

   На Планете Смерти они столкнуться с неизвестной формой жизни, которую назвали "Сердце Лабиринта"...

   22.05.2014.

  

Владимир Андриенко

  

  

  

   Пролог

   Мрачная тень планеты-тюрьмы

  

   ...Все эти звездные королевства, огненные туманности и прекрасные принцессы - всего лишь создания разума, стремящегося уйти от рутины этого мира.....

   Э. Гамильтон "Возвращение на звезды"

  

  

   На окраине цивилизованных миров, как пограничный форпост, располагалась планета Лабиринт - пропуск в зону "дикого" космоса или Фомальганское скопление. Далее шли планеты так называемых "свободных миров", которые официально не были частью галактического содружества и не подчинялись его законам.

   Лабиринт во время Большого расселения не вошел ни в одну из систем, и цивилизация мало затронула громадную планету с отличным климатом пригодным для жизни большинства гуманоидов.

   У переселенца из отдаленных миров это могло вызвать вопрос - отчего так? Ведь планета богата и систем искусственного жизнеобеспечения, дорогостоящих куполов, здесь строить было не нужно. Именно такие планеты были приоритетными в стандартах расселения. Вложений они требовали не много, а прибыль приносили большие уже в первый год. Но Лабиринт не был заселен и присоединен к одной из систем. Он превратился в планету-тюрьму...

  

   Вначале Лабиринт пытались освоить, и сюда прибывали экспедиции "основателей" из ЗФЗ и "королевские основатели" с Утремера. Но возможности для мирного строительства и жизнедеятельности здесь оказались не такими простыми. Планета только казалась гостеприимной...

  

   Адмирал Звездной Федерации Земли Зетор посадил свой флаер на большом плато, и его команда сразу произвела первичные замеры. Адмирал был доволен и доложил о новом мире для людей. Он назвал его Урания, и СМИ Федерации тогда раструбили по всем планетам ЗФЗ о новом доме для многих тысяч будущих поселенцев.

   Планета была зарегистрирована и получила номер 77 в Большом Каталоге Федерации. Инженерные и геологические команды прибыли на Уранию и принялись за изучение ландшафта и разметку.

   Шахтерские поселки добывающей компании "ПАСА", из ЗФЗ, обустроились и начали пробную выемку ископаемых. Лаборатории Федерации сразу дали высокую оценку минералам Урании и "ПАСА" взялась за разработку. Юристы компании быстро оформили лучшие участки, и геологи продолжили разведку. Но тут и начались проблемы. Все геологические партии "ПАСА" пропали и ни одна спасательная команда не нашла ничего.

   Затем стали пропадать уже разработанные шурфы и часть рабочих бригад не возвращались на поверхность. Рабочие отказались выходить на работы, пока служба безопасности не разберется с тем, что происходит. Но и отряды службы также стали пропадать. Разборы завалов ничего не дали.

   И именно тогда из Урании, планета была переименована Лабиринт! Загадки новой планеты множились, и она стала вызывать страх.

   Спустя несколько месяцев "ПАСА" свернула свою деятельность на планете, и поселения землян стали пропадать. Поселенцы стали возвращаться в свои миры. Но планету покинули не все. Часть из них осталась на поверхности и приступила к обработке земель. Урожаи на Лабиринте были великолепные и люди, для которых жизнь на родине была хуже смерти, остались на новой загадочной планете....

  

   В межгалактические каталоги планета 77 вошла под названием Лабиринт. И она оставалась нетронутой около пятидесяти галактических лет.

   Затем началась компания освоения Лабиринта специалистами из Утремера. Тогда молодое звездное королевство активно расширяло границы и "королевские устроители" метили участки и снова разрабатывали шурфы. И потек на Лабиринт новый поток поселенцев. Это было так называемое Второе переселение землян, ибо жители Утремера были в основном земляне. Но несмотря на громадные затраты и большие воинские контингенты, присланные с Утремера, дальше специалистов из ЗФЗ "королевские устроители" не пошли.

   Отряды разведчиков и десантников уходили в джунгли и пропадали. Затем приходили новые и оснащенные еще лучшим оборудованием. Но напрасно десантные флаеры носились над поверхностью планеты. Никаких следов не было.

   Король приказал строить большой космический порт, который должен был стать отправной точкой Большого освоения. Но после почти двух месяцев работ транспортные суда неожиданно не смогли найти громадную посадочную площадку. Она словно растворилась.

   Король Утремера послал своих ученных, но после месяца исследований - результат был нулевой. И снова пришлось свернуть освоение планеты. Транспорты Утремера устремились обратно...

  

   Третьими кто облюбовал Лабиринт, были пираты. Они сразу отметили, что положение планеты на будущих торговых путях, отличное место для базы. Ведь разрабатывать недра эти парни не собирались. Но и у них все кончилось также плохо, как у других. Странные исчезновения и смерти, исчезнувшие космические базы и поглощенные джунглями городки.

   И потому Лабиринт до сих пор был заселен очень мало. Небольшие базы и города служили опорными пунктами планеты-тюрьмы. И здесь осуществлялись наказания...

  

   ...Планета Лабиринт в самом центре фомальганского скопления мрачной тенью нависала над звездным королевством. Кто не знал Лабиринта? Кто не боялся его? Громадная планета-тюрьма давно обрела независимость и существовала в этой части Галактики как место исполнения наказаний. И договоры об этом у Лабиринта были со множеством звездных систем.

   Офицер торгового флота Грейг часто совершал рейсы на Лабиринт. Его босс Латимер считал весьма выгодной частью своего бизнеса доставку осужденных преступников к месту отбытия наказаний.

   Латимер связался с Грейгом:

   -Привет, Алан. Рад, что вы живы.

   -Я выполнил работу, босс.

   -На моем счету появилась круглая сумма. Благодаря вам, Алан.

   -Я возвращаюсь домой, босс.

   -Через офис моего главного клиента, Алан.

   -Что это значит, босс? Я не лечу домой?

   -Господин Реер желает вас видеть, Алан. Зайдите в порт Мальциара. Реер сейчас там. Для этого вам даже не придется отклоняться от основного маршрута.

   -Это надолго, босс?

   -Нет. Поговорите с Реером и можете быть свободны.

   -Но я не веду переговоров, босс. Я только капитан. Вы даете задания.

   -Реер желает говорить с вами о вашем будущем, Алан.

   -О моем? - удивился Грейг.

   -Именно о вашем. Так что удачного путешествия на Мальциар.

   Экран погас. Шеф показал Грейгу, что больше разговаривать не намерен...

  

   ...Капитан Алан Грейг явился в офис фомальганского предпринимателя по имени Реер. Он был удивлен вызову, ибо ранее Реер никогда не показывался никому из капитанов флотилии.

   Ходило множество слухов, что сам Реер совсем не фомальганец и его даже иногда называли коренным мелианцем, или жителем благословенной планеты Мелия. А первоначальных мелианцев осталось не более двух особей, и что они из себя предствляют знали не многие.

   Грейга мучило любопытство, и он мечтал войти в кабинет и увидеть нанимателя в его настоящем виде. Но в роскошном кабинете Реера Алан, к своему сожалению, увидел только голографические картины планеты Мелия, а на самого шефа не было и намека.

   Капитан смог слышать лишь голос из транслятора. Настоящий Реер мог находиться в каком угодно конце галактики от Мелии от Утремера или планеты Илиния.

   -Господин Грейг?

   -Капитан Алан Грейг! - представился Алан.

   -Не стоит быть столь официальным, господин Грейг. Мы не на приеме. Прошу вас располагаться там, где вам будет удобно.

   Алан сел в удобное гидрокресло.

   -Вы отлично справилась с заданием, Алан. Я вами доволен.

   -Рад это слышать, господин Реер.

   -Вы землянин?

   -Да, Я уроженец планет-матери, - ответил Алан, но затем добавил. - Матери человечества.

   -Я слышал, что вы мечтаете покинуть торговый флот? Это так?

   -Да. Я всегда хотел служить в военном флоте. Но попасть туда не столь просто. У меня нет связей и возможностей.

   -Для этого я вас и позвал. Вы можете получить место в военном космическом флоте ЗФЗ.

   -Что? - не поверил Алан. - Вы не шутите? Но как такое возможно?

   -Я обладаю связями.

   -Но вы ведь не имеете отношения к Звездной Федерации Земли.

   -И что с того? Я не гражданин ЗФЗ, но имею влияние. И могу вам помочь.

   Грейг не сразу ответил.

   Он подумал с чего это Рееру быть столь щедрым?

   -Вы молчите?

   -Я думаю, что буду должен вам за это.

   Голос ответил:

   -Ничего.

   -Ничего?

   -Я просто окажу вам услугу.

   -И я ничего не буду вам должен, господин Реер?

   -Да. Ничего должны не будете должны. Вы земные гуманоиды всех меряете по себе. И потому многие поступки иных рас вам кажутся странными.

   -Но...

   -Вы согласны, господин Грейг?

   Алан растерялся. Не мог Реер ничего не взять за эту услугу. Ибо все знали, что даром фомальганец ничего не делает. И если он оказывает услугу, ему, простому капитану торгового флота, то ему что-то нужно...

  

   Глава 1.

   Опасное задание

  

   1

   Капитан Ринальди.

   Свобода. Район Ятремба.

   За год до основных событий.

   Капитан Ринальди был пиратом. Он предпочитал не служить правителям систем, а работать на самого себя. Ранее он относился к "Золотому легиону", самому элитному подразделению наемников в галактике, и это наложило большой отпечаток независимости на его характер. Трудно было капитану найти личность, которой он мог бы подчиняться.

   "Золотой легион" внушал страх и ужас. И Ринальди был его не самой последней частью. После того как легион распался, у него не было иного выбора. Он навербовал людей и сделал свой старый корабль "Арго" свободным рейдером. Пути пирата привели его в сектор Свободы.

   Сектор Свободных миров зоне Дикого космоса независим и межгалактические законы здесь не действовали. Хотя системы ЗФЗ и Бейда часто наносили удары по пиратам, которые обосновались на многих планетах сектора.

   Планета Свобода скрывалась в центре Дикого космоса и надежно прикрыта со всех сторон. Нанести удар по Свободе не так просто, не затронув десятка других планет. А это вызовет серьезные дипломатические осложнения. И потому на планете обосновались многие компании, потерявшие статус законных из-за нарушения Общегалактических торговых правил.

   Основные торговые пути проходили далеко от сектора, и, потому, развитие Диких миров шло медленно, до тех пор, пока сюда не поместили свои капиталы пиратские вожаки ГИЗы - банды пиратов торговых путей, известной любому звездолетчику по зловещему девизу: "Друзья Бога и враги всего космоса".

   ГИЗа родилась из разрозненных сообществ наиболее непримиримых пиратских вожаков, которые не желали идти ни на какие компромиссы с теми, кто был сторонником соглашательства с правительствами систем или, не дай бог, с Федерацией. А таких в Свободных мирах набралось немало среди капитанов и командиров флотилий, уже накопивших достаточные средства и не возражавших против возможности легализовать свои капиталы. Сделать это можно было, только войдя во всеобщую межпланетную банковскую сеть. Но вот пиратов туда приглашать никто не собирался, и поэтому многие из них задумались о соглашении.

   По мнению вожаков ГИЗы, подобная политика могла привести Свободные миры к традиционному "рабству" законов и положений, от которого они все некогда сбежали.

   Друзья Бога и враги всего космоса посетили Свободу после большого столкновения, когда их флоты потерпели поражение от военного флота Бейда. Им предоставили убежище, и они заняли район Ятремба.

   С тех пор Ятремба стала настоящим мегаполисом с уникальными законами. Оказалось, пираты сумели построить город с высоким уровнем жизни и с невиданным в галактике уровнем свободы.

   Здесь не действовали законы, и не было полиции. Пиратские вожаки разделили сектор на части и властвовали там, не вмешиваясь в дела друг друга.

   Ринальди слишком обогатился на рейдерстве и решил войти в совет Ятрембы. Но эта попытка провалилась. И все кто ставил на него, потеряли свои средства. Сам Ринальди в один час из богача превратился в банкрота, и его жизнь была под угрозой.

   ГИЗы объявили его вне закона и назначили награду за его голову.

   Его штурман с "Арго" сказал:

   -Ребята недовольны, капитан.

   -Это мою голову оценили, а не ваши.

   -Но кто станет платить за нас в порту? Кто починит корабль, и кто снарядит его?

   -Разве я виноват, что все провалилось?

   -А кто виноват, капитан? Это был ваш план, и я был сразу против него.

   -И вы хотите продать мою голову ГИЗам?

   -Нет, - ответил штурман. - К вам прибыл посланец от Реера.

   -Реера?

   -Фомальганского торговца с планеты Мелия.

   -Что ему нужно?

   -Сказа, что принес нам спасение.

   -Зови его!

   Штурман вышел...

  

   ...Фомальганец Реер прислал посланца к Ринальди.

   Он вошел и поздоровался. Ринальди не знал этого лигийца, который назвался Фламором.

   -Вы прибыли от Реера, господин Фламор? - спросил капитан.

   -Да. Меня прислал Реер.

   -И что нужно старому пройдохе?

   -Я уполномочен сделать вам выгодное предложение.

   -Мне? - Ринальди засмеялся.

   Он слишком хорошо знал Реера. Наверняка тот уже знает о его провале.

   -Напрасно смеётесь, капитан. Ваше положение господину Рееру хорошо известно. Кто вы сейчас? После того как ваша последняя сделка провалилась? Кто вложит в вас хоть один кредит?

   -Мои неудачи...

   -Ваши неудачи известны всем и скоро к вам придут кредиторы. Ваше старое корыто под названием "Арго" у вас отнимут. Но это не покроет и трети суммы. А если вы согласитесь на предложение Реера, то я уполномочен урегулировать все ваши дела на Ятрембе.

   -Что? Вы готовы уплатить? - искренне удивился Ринальди.

   -Да. Если получу ваше согласие.

   -Всю сумму моего долга?

   -Да, - ответил голубокожий лигиец.

   -А вы знаете...

   -Я знаю сумму вашего долга, капитан Ринальди.

   -Что хочет Реер?

   -Вы должны на время забить, кто вы такой. И под новым именем вы отправитесь на планету, которую вам укажет Реер.

   -И что я стану делать?

   -То, что умеете капитан Ринальди. Сражаться в космосе.

   -Работать на Реера?

   -Не совсем. На Ассамблею баронов космоса.

   -На кого именно из баронов? - спросил Ринальди.

   -На барона Гарковица.

   -Мне он не нравится, - признался Ринальди.

   -И что с того? Реер не требует от вас хранить ему верность согласно присяге, которую вы дадите. Рееру нужно чтобы вы были некоторое время рядом с бароном.

   -Зачем?

   -Необходимо чтобы вы завели знакомство с капитаном Грейгом.

   -С кем? - Ринальди никогда не слышал этого имени.

   -Это офицер торгового флота капитан Алан Грейг.

   -А кто он?

   -Офицер торгового флота. Я сказал вам.

   -Но чем он знаменит?

   -Пока ничем.

   -И какой смысл мне с ним знакомиться?

   -Вас с ним сведет сама судьба, капитан Ринальди. Но для этого вы должны принять предложение Реера.

   У Ринальди не было выбора, и он согласился...



  

   2

   Планета ЗФЗ.

   Капитан Алан Грейг.

   Через год после событий на Ятрембе.

   Капитана Алана Грейга перевели в военный флот Звездной Федерации Земли. Причем это произошло неожиданно, когда он уже перестал надеяться надеть престижный мундир военного космолетчика.

   Еще большей неожиданностью стали звание майора звездного флота и должность старшего офицера на крейсере "Покоритель Галактики", и тем более, этот вызов к гросс-адмиралу Сейму, главнокомандующему военного космического флота Федерации. Такой чести, как личная аудиенция, удостаивался далеко не каждый адмирал ЗФЗ.

   Грейг, одеваясь для приема, сказал своему товарищу капитану Прайду:

   -Все это работа Реера.

   -Фомальганца?

   -Кто знает кто он на деле? Но это он все устроил для меня.

   -Если это так, то жди подвоха. Реер ничего не делает просто так.

   -Этого я и опасаюсь, - сказал Алан.

   -Хотя чего тебе было терять, Алан? Твой возраст подходит к критическому и скоро мальчишки будут обгонять тебя по служебной лестнице. Военный флот открывает для тебя перспективы.

   -Может быть и так.

   Алан одел только что сшитый, за счет командования, черный мундир военного космического флота с золотыми эполетами майора. Знаки Федерации сверкали на новой черной ткани подобно звездам, рассыпанным по полотну космоса. На высокой фуражке красовалась комета - знак принадлежности к Первой эскадре ЗФЗ.

   -И вся эта роскошь за чет правительства Федерации? - с усмешкой спросил Прайд.

   -Именно. Я не заплатит за это ни одного кредита...

  

   ...Грейг прибыл на командорском флаере в штаб Флота.

   Громадное здание с высоченными колонами, и крышей в виде носа устремившегося ввысь космического корабля символизировало для множества выпускников школ космического резерва - предел карьерного роста. Попав сюда можно было с уверенность смотреть в будущее.

   Почетный караул у входа отсалютовал ему, простому майору, словно министру из состава правительства. Это ещё больше удивило Алана.

   Его сразу проводили в кабинет командующего флотом ЗФЗ.

   -Майор Грейг, гросс-адмирал ждет вас! - двери кабинета распахнулись.

   Алан впервые увидел так близко первое лицо флота Федерации господина Франклина Сейма.

   Адмиралу было девяносто пять лет, но с первого взгляда чувствовалась выправка космодесантника. Он, как часто слышал Грейг, не имел ни одного искусственного органа и вообще не посещал центры корпорации "Жизнь".

   -А, майор, я жду вас. Вы довольны своей новой должностью? - адмирал шагнул ему навстречу и пожал руку.

   -Да, мой адмирал. Это мечта любого офицера.

   -Но это не предел. Можно стать и командиром крейсера.

   Алан молчал. Он, не зная, шутит адмирал или нет. Стать командиром "Покорителя Галактики" - Флагмана Первой эскадры! Это, без сомнения, лучший корабль Федерации. Конечно "Покорение" не линкор, а всего лишь крейсер, но созданный с использованием самых современных технологий. Этой чести добивались заслуженные вояки, увешанные орденами, и не обойденные вниманием Высокого Совета. А он, еще неделю назад капитан торгового флота, год подававший рапорты о переходе в военный, хоть с понижением звания. И все его рапорты оставались без ответа. Да и мало ли было таких как он? Тысячи по всем планетам Федерации. Ведь служба в военном флоте ЗФЗ сулила офицеру немалые материальные выгоды помимо почета.

   -Удивлены? - адмирал улыбнулся. - Вижу - удивлены. Как вы знаете: командир крейсера погиб в бою с пиратским флотом, и место пока вакантно. Капитан-полковник Смитсон из главного управления лишь временно выполняет обязанности командира корабля. И ему уже не терпится вернуться к своей кабинетной работе.

   -Но я... Почему я? У меня нет опыта командования кораблями подобного класса. Я командовал лишь...

   -Я знаю вашу биографию, майор. Садитесь.

   Алан опустился в удобное кресло.

   -Разговор будет долгим. Я давно подбирал кандидатуру офицера, способного выполнить это задание... - адмирал замолчал и внимательно посмотрел на Алана.

   -Задание?- удивился Грейг.

   -Да. Группа для его выполнения уже набрана. Но ей нужен командир. И я выбрал вас...

  

   ...Адмирал врал Алану Грейгу. Он не отбирал его из множества кандидатур. Он вообще не рассматривал никакие кандидатуры. Имя Грейга была названо ему губернатором Лабиринта Хнером.

   Мрачная фигура в золотой маске гуманоида и в темного цвета балахоне всегда приводила адмирала в дрожь. Он никогда не видел Хрера в живую. Только по каналам связи и всегда губернатор был в так называемом Зале Теней.

   Они были связаны уже давно. Хнер помогал карьере Сейсма, когда тот еще был простым подполковником военного флота ЗФЗ. И помощь его была существенной, а его ответные просьбы пустячными.

   Хнер охотно делился информацией. Губернатор Лабиринта не терпел лишь одного - вмешательства в его личные дела.

   И вот он подкинул адмиралу информацию:

   -Я слышал о вашем большом провале, адмирал? Флот барона Гарковица одержал победу над вашим флотом?

   -Это так, - согласился Сейм.

   -Вы не сильно огорчены этим прискорбным фактом, адмирал?

   -Прочитали по моему лицу, губернатор?

   -Я хочу вам помочь.

   -Мне?

   -Вам. И подскажу вам средство как вернуть все на круги своя. Так у вас землян, кажется, говорят.

   -Вы готовы помочь?

   -Да. Я укажу вам причину победы барона Гарковица. Вы ведь ломаете головы, как мог он победить? Это далеко не самый талантливый из звёздных баронов.

   -Это так. Мы не знаем, как подобное могло произойти.

   -Все просто, Гарковиц имеет агентов среди офицеров вашего флота.

   Сейм не поверил:

   -Это невозможно! Наша военная разведка...

   -Это не простые агенты, адмирал. Это "близнецы". Особые существа способные полностью имитировать живой организм, будь то гуманоид или ксеноморф. Ваша наука пока не может даже представить себе существа с такой силой.

   -И откуда это существо у Гарковица?

   -Оно попало к нему случайно. Но дело не в этом. Вам нужно послать небольшую мобильную боевую группу на планету Альтур.

   -Это сделать несложно, губернатор.

   -И командовать этой группой станет капитан Алан Грейг.

   Адмирал тогда искренне удивился:

   -А кто это такой?

   -Грейг? - переспросил Хнер. - Это скромный капитан торгового флота.

   -Торгового флота? Он не военный? Всего лишь капитан? Какой странный выбор.

   -Вам нужен именно он.

   -Но почему? - настаивал Сейм.

   -Его выбрал сам Лабиринт - загадочно ответил Хнер.

   -Не могу вас понять губернатор.

   -А вам и не нужно, адмирал. Разве мои советы хоть раз не сработали или принесли вред? - спросил Хнер.

   -Нет. Вы всегда делали то, что обещали, губернатор.

   -Я прошу вас послать Грейга на Альтур.

   -И все?

   -Да. Команду для него подберите по своему желанию. Главное чтобы группу возглавил Алан Грейг. Он просто должен попасть на Лабиринт. За это я открою вам все, что мне известно о "близнецах". Вы согласны отправить групппу во главе с Аланом Грейгом?

   -Да, - ответил адмирал Сейм.

   -Отлично!

   -Но с какой целью я отправлю туда группу?

   -С какой угодно. Придумайте сами.

   -Но есть проблема. Грейг не военный космолетчик.

   -И что? - спросил Хнер.

   -Он мне не подчиняется.

   -Так примите его в военный флот ЗФЗ. Он, наверняка, согласится. Главное чтобы он быстро попал на Альтур.

   -И это все?

   -Да...

  

   ...Однако всего этого Сейм Алану не рассказал.

   Адмирал повторился:

   -Я выбрал вас, Алан.

   -Так значит все то, что я получил...

   -Всего лишь аванс за вашу работу. Будущую работу. И, согласитесь, что аванс довольно щедрый.

   -А в случае моего несогласия?

   -Есть расклад и на этот случай. Но вначале подумайте о том, что в этой жизни все мечтают о карьере, славе, успехах. А все ли получают это? Некогда могущественный военный флот ЗФЗ уже давно не контролирует ситуацию и не охраняет звездные пути. Появились сильные королевства, такие как Утремер и Мелия, и государства, такие как Илинийская республика. Они давно перегнали нас в развитии и, особенно по части военных технологий. Наш флот только груда старой рухляди, где есть всего несколько кораблей новых конструкций. Кораблей, которые могут выиграть настоящую звездную баталию. А у Мелии и Утремера таких кораблей сотни! Но мы живем на планетах ЗФЗ, и приходиться считаться с реальностью. И много ли таких, кому выпадет четь хотя бы служить на этом корабле, а не то, что им командовать?

   -Нет. Безусловно, не много...

   Адмирал махнул рукой, прерывая его.

   -Не немного, а очень немного. Майор, все полученное вами превратится в мираж, если вы откажетесь. И я подумаю, что ошибся в вас. Ясно?

   -Вполне.

   -Тогда к делу, - он подошел к голографической карте, и, набрав на пульте нужную комбинацию, высветил одну из окраиных зоны человеческого расселения.

   Алан бывал там.

   -Знаете эти места, не правда ли?

   -Да, я участвовал в спасении людей с нашей базы на Гибосе, когда к делу привлекли офицеров гражданского флота.

   -Вы знаете, что такое Альтур?

   -Планета-двойник. Двойник Лабиринта.

   -Вы посещали её?

   -Да, - ответил Грейг. - Но был там не слишком долго.

   -Официально там работают лишь несколько научных станций. Эта планета находится под общим контролем пяти систем. Но, по нашим данным на планете Альтур, есть секретная база.

   -Звездного Королевства Утремер?

   -Нет.

   -Ассамблеи баронов космоса?

   -Это вам и предстоит выяснить, если вы согласитесь взяться за это дело.

   -Зачем?

   -Прежде чем я раскрою вам секретную информацию, вы должны хорошо подумать. У вас еще есть шанс отказаться, и вы вновь вернетесь в торговый Флот. Ведь вы довольно хорошо обеспечены и у вас есть перспектива сделать там карьеру. Многие компании хотят заполучить вас к себе. А когда вы узнаете секреты правительства, обратной дороги у вас уже не будет. Либо в военный флот, либо...

   Сейм сделал паузу.

   Грейг ответил:

   -Я понял вас, гросс-адмирал!

   -Вы согласны?

   -Да!

   -Признаюсь: шансов выжить у вас не много.

   -Я посещал Альтур. Там не так опасно как говорят.

   -Вы думаете? - усмехнулся адмирал. - Там много таинственного, майор. И потому я могу доверить это не всякому.

   -Я согласен, - твердо заявил Алан.- Стоит мне только вспомнить о скуке торгового флота, о бесконечных контрактах и прибылях, дивидендах и банковских счетах, как я готов сунуть голову черту в зубы.

   -Отлично. Небольшая доля авантюризма будет совсем не лишней на службе в военном флоте. Я рад, что не ошибся в вас, - Адмирал вновь подошел к карте, - теперь слушайте внимательно. Видите вот этот сектор космоса?

   Алан знал, что это была нейтральная зона, которая находилась официально под контролем военного флота ЗФЗ.

   -Это сфера интересов Федерации, - сказал он. - Там патрулирует третья космическая эскадра ЗФЗ.

   Адмирал признался:

   -Весь этот сектор нам уже не принадлежит.

   -Не понял, - майор с удивлением посмотрел на Сейма.

   -Флот барона Гарковица разбил третью эскадру ЗФЗ.

   -Что? - Алан вскочил с кресла.

   -Сядьте, - адмирал сделал повелительный жест рукой. - Контр-адмирал Монро попал в плен. Его флагман линкор "Ветер времени" захвачен. Его вывели из строя, повредив силовые щиты, и взяли на абордаж.

   Алан молчал, усваивая информацию. Он был поражен. Выплыви эта информация наружу, паника всколыхнет все население планет Федерации. Линкоров во флоте ЗФЗ было всего два, и захват одного из них - это катастрофа, последствия которой, трудно себе представить.

   -Много наших кораблей спаслось?

   -Нет. Мы потеряли в бою линкор, два крейсера, шесть транспортов и 15 истребителей.

   -Но этого не может быть! Такие потери возможны лишь при подавляющем численном превосходстве противника. А у баронов в этом секторе не может быть крупных сил. Разве что король Утремера их поддержал. Но тогда он открыто принял сторону баронов?

   -Ваша правда, майор. Такое возможно только при большом превосходстве противника. Однако, король Утремера на официальный запрос нашего министерства иностранных дел, сообщил, что Утремер соблюдает нейтралитет в этой борьбе, и будет соблюдать его впредь.

   -Значит, бароны объединились против нас?

   -Снова мимо, майор. Сражался только флот барона Гарковица. А превосходства у Гарковица не было, более того, их кораблей даже было меньше. Ни одного линкора, только крейсеры второго класса и истребители.

   Бароны космоса стали независимыми от ЗФЗ правителями сравнительно недавно. Поначалу это были всего лишь губернаторы, назначенные на должности правительством Федерации. Но менять их часто было нецелесообразно. Слишком далеко были эти колонии от метрополии, и чиновникам много времени нужно было, чтобы понять отношениях на этих планетках. Потому многие из губернаторов скоро построили вертикаль власти на вверенных им планетах под себя и стали незаменимы как правители для своих подданных. Затем при поддержке короля могущественной звездной системы Утремер он создали Ассамблею и провозгласили себе баронами космоса и властителями планет независимыми от Федерации.

   И вот флот одного из баронов рагромил эскадру ЗФЗ! Это был удар по престижу. И еще какой удар.

   Грейг спросил:

   -Тогда я не понимаю, как они могли разгромить нашу эскадру? Это просто невозможно.

   -Я тоже так думаю. Но это невозможное случилось. И правительство Федерации не понимает, что произошло, как и командование флота.

   Алан был поражен новостями. Победа флота одного барона над эскадрой ЗФЗ может дать повод другим баронам вмешаться в борьбу. Их Ассамблея пока сидела тихо. Но окраины зон ЗФЗ были неспокойны. Иные губернаторы мечтали о независимости и сейчас им дали повод. Они могли присоседиться к баронам и войти в Ассамблею.

   Грейг сказал адмиралу:

   -Такие потери с нашей стороны дают возможность баронам атаковать наши поселения и отрезать нас от колоний.

   -Да! И многие колониальные губернаторы спят и видят, как бы провозгласить независимость от ЗФЗ. Несколько из них уже примеряют короны баронов космоса. И Ассамблея баронов готова их принять.

   -Тогда нам придется смириться с потерей колоний в этой части космоса.

   -Но бароны не пошли дальше. Захватили только этот сектор и отошли. На новых границах дежурят только их патрульные корабли.

   -Странно. Это совсем не похоже на Гарковица. И за его спиной явно мелькает тень Утремерского короля. Почему он не воспользовался ситуацией? Ведь Гарковицы в немилости у короля Утремера Луи Второго и это их шанс вернуть благоволение короля.

   -Вот именно, если не сказать больше. Такого шанса у них больше может не быть никогда. Все складывается в их пользу. Более того, как я уже сказал, им никто не может помешать. Никто. Почему же они не пошли дальше? Этого не понимаем ни я, ни штаб флота ЗФЗ, ни правительство.

   -Значит, Гарковиц считает, что это его не последний шанс и в его рукаве есть ещё козырь против нас, - сделал вывод Грейг.

   -Поэтому, цель вашей группы - планета Альтур. Ибо я считаю, что именно там мы можем кое-что прояснить. Это дикое, нетронутое цивилизацией место. Эту планету некогда называли Планетой Смерти.

   -Но я не вижу связи между поведением Гарковица и этой планетой.

   -Я все объясню постепенно. Долгое время на Альтуре были базы пиратов и контрабандистов. Такие небольшие и компактные поселения, состоящие из сборных недорогих лагерей. Эти люди никогда не устраиваются капитально. Несколько лет тому назад фрегат ЗФЗ "Молния" с помощью трех мелианских кораблей разбил неподалеку от Альтура пиратскую флотилию. Часть вражеских кораблей ушла. Небольшая, конечно. Они сели на Альтур. Десантные флайеры высадились следом за ними, - адмирал замолчал.

   Алан вопросительно посмотрел на него.

   -Все прошло удачно, - продолжил Сейм, - корабли пиратов уничтожили, взяли пленных. Но вскоре, наши офицеры, что блестяще провернули эту операцию, капитан-лейтенант флота и несколько чинов космодесанта вдруг стали выкидывать странные вещи. Они напали на нашу же базу на Рутаво, перебили летчиков наземной службы, убили губернатора.

   -Сида?

   -Да, об этом сообщали много раз в новостях.

   -Но говорили, что - это были террористы из группы "непримиримых".

   -Это официальная версия. Не могло же правительство признаться, что это сделали наши заслуженные солдаты, герои Федерации. Да и был хороший повод для репрессий против "непримиримых". Но самое странное: все эти офицеры имели в прошлом безупречную репутацию. Почему же они совершили столь глупый поступок, одним махом уничтожив свою карьеру? Версии подкупа их врагами ЗФЗ были отработаны и отброшены после тщательной проверки. Вот, взгляните, - адмирал нажал клавишу.

   На экране появилось изображение молодого человека, лет тридцати в форме офицера-космодесантника. Под ним побежали строчка: "Капитан Игорь Алов. На службе с двадцати лет. Участвовал в более чем тридцати пяти операциях. Освобождая заложников на Зенде, брал штурмом базу пиратов "Кронос 15" и др. Имеет награды: Крест за храбрость первой степени, орден "Меча", и знак "Благодарная федерация". Личные качества: спокойный, уравновешенный, высокие моральные принципы. Женат, двое детей".



   Адмирал выключил монитор.

   -Видели? Тоже самое и по другим. Знаете, что значат в такой характеристике слова "высокие моральные принципы"?

   Алан Грейг знал это. Если так написали военные психологи-консультанты флота ЗФЗ, значит, эти принципы были действительно высокими. В его собственной характеристике, как и в характеристиках сотен и даже тысяч офицеров, было написано: "Не обладает высокими моральными принципами. Доверия в полном объеме не засуживает". А это означало, что человек способен поддаться слабости и, следовательно, посвящать его ни во что не следует.

   - Самые преданные Федерации люди, - продолжал Сейм,- и вдруг такая перемена. Спецслужбы тогда не придали всему должного внимания. Списали все на некомпетентность военных психологов. Но если и там они некомпетентны, то, что говорить о других организациях? Знаете, как туда отбирают? В эти отделы при правительстве, штабе флота и военной разведке попадают студенты-психологи с высшими показателями. Более того, с уникальными показателями, и то после тщательной и многократной проверки. И если после такого среди них нашли бездарей, то вся наша система отбора и подготовки кадров никуда не годится. Но лично я считаю, что дело совсем не в некомпетентности психологов. Недавно история получила неожиданное продолжение. Смотрите дальше.

   Контр-адмирал Монро был взят в плен, как я вам уже сообщал. Но через некоторое время наш разведчик "призрак", проходя в секторе, захваченном Гарковицем, у планеты Альтур вдруг получил сигнал бедствия на секретном коде Федерации. Капитан произвел посадку и принял на борт адмирала Монро и четырех офицеров его штаба. По словам адмирала, их держали на секретной базе. В центре реабилитации Монро сказал, что им удалось бежать благодаря штурману Ирен Гатлинг. Пока ничего странного, не правда ли?

   -Да, - согласился Алан.

   -Странность в заключении о состоянии здоровья Монро, - адмирал нажал клавишу. - После плена обострилась язва. Последняя операция по замене части желудка проходила уже пять лет назад. И требовалась повторная. А еще почки у старика отказали. Весь "букет" адмирала. Все это соответствует медицинской карте. И замена этих органов была неизбежна. Военный отдел корпорации "Жизнь" работает под контролем правительства и офицерам флота все операции делают абсолютно бесплатно. Плюс они обеспечивают полную регенерацию.

   -Я это все знаю, адмирал. У нас в гражданском флоте за услуги корпорации "Жизнь" платили громадные деньги. Это одна из причин такой популярности флота военного. Офицеры могут экономить большие суммы. И обслуживание военных дорого обходиться правительству ЗФЗ.

   -А вот результаты случайного, тайного обследования Монро, сделанное студентом университета Ричардом Йорком. Он специализируется на пересадке искусственных органов и ему прочили отличное будущее как хирургу. Для диплома решил описать состояние здоровья адмирала и провел его тайное освидетельствование в госпитале для старших офицеров космофлота, где работал санитаром. Диагноз: совершенно здоров. Йорк назвал это "Феноменом Монро" и заявил в деканат университета. Те заинтересовались и провели повторное освидетельствование. Диагноз: язва и отвратительные почки. Студента высмеяли, хотя тот доказывал, что он не ошибся. Затем адмиралу сделали операцию и уладили все неполадки со здоровьем. Но отчет Йорка лег на мой стол. Кое-кого он все-таки заинтересовал. Это аналитик из бюро разведки по имени Нэш.

   -Но я вижу на экране имена светил медицины. Студент ошибся - это очевидно.

   -Все так думают. И в разведке флота при штабе на это тоже никто не обратил внимания. Но вот еще ряд случаев, что имеют отношение к проблеме. Смотрите.

   На экране появилось лицо молодой женщины. "Ирен Гатлинг. 25 лет. Штурман космофлота второго класса". И снова те же "высокие моральные принципы".

   -Что скажите о ней? Сама кротость и доброта. Ирен была хорошей дочерью, уважала старших, любила детей. Своих у нее нет, но постоянно нянчилась с детьми старшего брата.

   -Вполне соответствует ее внешности.

   -Верно. Но это все было раньше, до ее пленения. Сейчас ее поведение изменилось. Здесь есть отчет полицейского комиссара. Избила племянника и жену брата, которая вступилась за сына. Та попала в больницу. Ирен привлекли к суду за насилие, и ей грозил длительный срок тюремного заключения. Но ее вытащил Монро. Адвокат флота ЗФЗ ссылался на нервное потрясение после пережитого на Альтуре. Ее оправдали и поместили на лечение в санаторий для офицеров космофлота.

   -Вы считаете, что здесь есть связь?

   -Да! - Горячо заговорил адмирал. - Поведение Игоря Алова и Ирен Гатлинг очень похожи. И оба эти офицера Федерации вернулись из той зоны на Альтуре. Снова фигурирует Планета Смерти. Возникает вопрос, есть ли здесь связь? Я уверен, что есть. И ещё один удивительный случай. Я лично хотел поговорить с Йорком и вызвал его к себе. Но по пути его флаер попал в аварию и студент погиб. Полицейское расследование ничего не дало. Просто несчастный случай. Никаких зацепок нет. Меня даже спросили, почему я не послал за ним мой собственный флаер.

   -И почему же? - заинтересовался Алан.

   -Не хотел, чтобы вызов выглядел слишком официально. Но стоило послать флаер и мою личную охрану. Возникают вопросы, почему вдруг Монро стал здоровым без операции? И почему вторичное обследование показало те же болезни? Почему погиб Йорк? Почему флот баронов не пошел дальше, хотя даже идиоту понятно было, что нужно наступать? Ведь в том секторе ему никто не противостоял. Почему сигнал бедствия передали на "призрак"? Ведь корабли такого класса обнаружить невозможно, пока он идет в режиме "призрака". Конечно, наши "призраки" давно устарели и ни в какое сравнение с кораблями подобного класса на Мелии или Утремере не идут. Но даже такой корабль в условиях этой дикой плакетки обнаружить крайне сложно, если вообще возможно.

   -И как адмирал Монро объясняет последнее?

   -Несет какую то чушь о просветлении свыше. Мол, что-то ему подсказало.

   -И ему верят?

   -У спецслужб нет оснований не верить ему. Поседел на службе, куча наград. Такого человека купить невозможно.

   -А что у него с корпорацией "Жизнь".

   -Они провели замену органов. Ныне он полностью здоров.

   -Значит, врачи корпорации не заметили то, что заметил Йорк?

   -Нет. Они не заметили ничего странного. Монро живая легенда ЗФЗ и если мы станем подозревать таких служак, то кому верить? На его примере воспитаны сотни учеников военных школ. Что им теперь сказать? Что мы ошиблись, и дали вам неверный пример? Равняйтесь теперь на кого-то иного? ЗФЗ нуждается в таких людях. Повредить имиджу Монро - значит повредить имиджу ЗФЗ.

   -Вы пошлете меня на Альтур.

   -Правильно, майор. Ваша задача все проверить и вернуться обратно с информацией. Я подозреваю, что на этой планете у Гарковица есть секретная отлично оборудованная база и именно на этой базе черный барон что-то сделал с нашими людьми. И сделал нечто такое, о чем раньше никто не слышал. Они не подвергались мозгосканированию и любому другому насилию. Микрочип в мозгу ни у кого не был повреждён.

   -Сколько человек в моей группе?

   -Шесть.

   -Немного.

   -Достаточно. Здесь число не имеет значения. Слишком большая группа ничего не добьется. Небольшая флотилия "призраков" сделает налет на новую базу на Гвидоне. В бою один из кораблей будет "сбит" и упадет на Альтур. Ваша группа в спасательной капсуле высадится в необитаемой части планеты.

   -Значит налет на Гвидон всего лишь прикрытие?

   -Да. Операция разработана на высшем уровне и является крайне секретной.

   -Но наше присутствие на планете могут легко обнаружить.

   -Это предусмотрено. Там довольно часто появляются пираты и контрабандисты. И высаживаются именно мелкими группами. Ваш отряд может вполне сойти за них.

   -А спецслужбы в курсе этого дела? Управление безопасности? Разведка? Правительство?

   -Некоторые агенты разведки посвящены в дело. Самые верные и проверенные люди. Например, майор Барт Нэш. Но это дело военного флота Федерации, а не разведки. Даже правительство не информировано. Я не исключаю утечку информации и не могу доверять никому. У нас могут работать агенты врага. Идемте, майор, я представлю вас группе.

   -Они здесь?

   -В отделении спецподготовки на нашей базе. Мой флаер доставит нас туда за полчаса. Домой вы не вернетесь, а вашему начальству будет сообщено, что вы получили отпуск для поправки здоровья на одной из баз отдыха флота ЗФЗ.

   Через 30 минут флаер адмирала в сопровождении двух десантных флипов доставил майора Грейга на тренировочную базу командования флота. Здесь проходили подготовку специальные отряды космического десанта, выделенные для проведения особо важных правительственных заданий.

   Адмирал Сейм представил Алану шестерых его будущих подчиненных. К удивлению майора в группе было две женщины.

   -Господа. Позвольте представить вам майора Алана Грейга, командира вашей группы. На задании его слово будет моим словом.

   Все посмотрели на Грейга.

   Адмирал продолжил:

   -А это лейтенант Иван Алов. Особая бригада космического десанта ЗФЗ.

   -Как? - удивился майор. - Алов?

   -Да, брат Игоря Алова.

   -Рад знакомству, майор!

   -И я рад, лейтенант.

   Офицеры пожали друг другу руки.

   Адмирал продолжил:

   -Сержант Джон Круп, из шестого полка космического десанта Федерации.

   -Знаю этот полк, - сказал Грейг. - Наслышан.

   Круп щелкнул каблуками.

   -Майор!

   -Будем работать вместе, сержант!

   -Так точно, сэр!

   Ивану Алову было не больше 25 лет. Это был высокий крепкого сложения мужчина с красивым тонким лицом. Сержант Круп, наоборот, широколицый, двухметровый великан с огромными плечами производил очень внушительное впечатление. Он был похож скорее на танк чем на космодесантника. Даже высокие Алов и сам Грейг казались маленькими рядом с ним.

   Следующим адмирал представил худощавого небольшого роста молодого мужчину в очках.

   -Космобиолог Казимир Душинский, профессор Университета Земли, специалист по внеземным формам жизни.

   -Университет Земли? И вы уже профессор?

   -Недавно защитил степень, майор.

   Адмирал продолжал:

   -Франсуа Дюгеклен, техник. Известный гений в области взлома различных кодов. Прошлое его далеко не безупречно, но его способности вам могут очень пригодиться.

   Стройный мужчина в мундире штурмана, без опознавательных знаков, лихо щелкнул каблуками.

   - И, наконец, дамы. Конечно, я бы должен был представить их первыми, но я руководствуюсь штатным расписанием. Капрал Эльза Шрат из космодесанта! Аспирантка Университета Земли - Мадлен Гатлинг.

   Против Эльзы Шрат Алан ничего не имел против. Орден "Меча" и крест "Храбрости" на ее мундире говорили сами за себя. Но вот Мадлен, маленькая блондинка с хрупкой фигурой вызывала недоумение.

   -Простите, адмирал. Наша экспедиция, насколько я понимаю, не увеселительная прогулка. Эта девочка...

   -Я уже не девочка, майор. Мне уже двадцать и я не стану вам обузой! - глаза Мадлен сверкнули гневом, а голос задрожал от негодования.

   -Мадлен Гатлинг - сестра Ирен Гатлинг. И она будет исполнять обязанности врача. Она имеет степень доктора медицины. Конечно, сперва я планировал на эту роль Йорка, но судьба есть судьба. Сегодня же начинаем тренировки. Времени у нас не так много, господа. Я понимаю вы все специалисты своего дела, но кое-что необходимо отработать. С сегодняшнего дня все ваши контакты с внешним миром прекращаются. Сами понимаете: акция секретная. От этого зависит ее успех. Для внешнего мира вас больше нет.

  

   Глава 2.

   Планета Альтур

  

   1

   Столкновение в космосе.

   Планета Альтур - двойник Лабиринта.

   Небольшая флотилия кораблей "призраков" незаметно подошла к Гвидону, пограничной планете систем баронов космоса, которые постоянно враждовали с ЗФЗ. Патрули звездных баронов, рассеянные на большом расстоянии, не смогли их обнаружить. Да и нападения после недавнего поражения, от Федерации никто не ожидал.

   Звездные крейсеры вышли для атаки из режима "призрак" и сняли экранирующее поле, которое требовало огромных затрат энергии. Без этого невозможно было активизировать атомные орудия и получить возможность для маневра.

   Звездолеты класса "Призрак" использовали в космических флотах уже много лет для разведывательных рейдов и неожиданных фланговых ударов. Такие корабли постоянно совершенствовались и модернизировались. "Призраки" Утремера и Мелии давно были перевооружены импульсными орудиями и силовыми экранами.

   "Призраки" Федерации не модернизировались вообще и были на вооружении уже лет по двести-триста. Поэтому их эффективность была совсем небольшой. У правительства ЗФЗ постоянно не хватало на это средств.

   Звездолет "Врата ада" приготовился к бою.

   На центральном экране в рубке управления горела карта планеты Гвион. Расположение планетарных батарей защиты было давно известно разведке адмирала Сейма. На планете не было мирных поселений. Там не было даже сельскохозяйственных баз. Это военные объекты или базы пиратов, которым покровительствовали некоторые из баронов. Потому можно было смело наносить удар, не боясь межпланетных осложнений.

   В рубке в командирских креслах сидели два человека. Остальные места были пусты, хотя в подобной ситуации здесь должны были бы находиться, по меньшей мере, человек 30: два-три дежурных техника для контроля энергетических щитов и связи с техслужбой всего корабля, командир пункта связи, офицер батарейных палуб, координатор абордажных команд, три орудийных инженера, четыре штурмана, пять контролеров наведения и другие спецы.

   Но в рубке были лишь два офицера.

   Эти майор Грейг и лейтенант Алов.

   -Мы вышли из режима "призрак", - сообщил лейтенант Алов.

   Грейг ответил:

   -Эту часть задания выполнит бортовой компьютер. Нам ничего не нужно делать. Просто сидеть и смотреть, что придумали наши доблестные военные программисты. Но скажу вам по чести, лейтенант, наши корабли такое редкостное дерьмо, что никакой программист, будь он тысячу раз талантлив, ничего не сможет придумать хорошего. Импульсных орудий у нас нет. Пользуемся атомными, давно снятыми с вооружения на передовых флотах. Хотя давным давно была доказана их малая эффективность. А на Мелии уже импульсные пушки менялись три или даже четыре раза.

   -Я слышал об новых десантных кораблях, что недавно сошли со стапелей мелианских космических верфей. По технически характеристикам они обошли наши на пять поколений, - сказал лейтенант. - Думаете, мы справимся?

   -Задание совсем не сложное. И перед нами не Мелианская база. У баронов таких кораблей нет.

   -Но их вооружения выше наших в области технологий.

   -И что с того? Этим кораблем решили пожертвовать, - сказал Грейг.

   Дверь в рубку отъехала в сторону и на пороге появилась Мадлен.

   -Майор! Мы идем в атаку? Ведь наша задача Альтур, а не Гвидон!

   -Возвращайтесь в свою каюту, Гатлинг! - приказал Грейг. - И не вмешивайтесь в то, что вас не касается. Вы ведь врач, а не специалист по ведению космических сражений.

   -Но я знаю, что на таком корабле должен быть большой экипаж. Но нас здесь всего несколько человек. А где остальные?

   -Вы спокойно сидели в своей каюте во время всего путешествия. Ну и сидели бы дальше, пока я вас не вызову по селектору. Корабль идет по заданной программе. Наша группа - это все, кто присутствует на судне. Ясно? А теперь марш в каюту!

   Мадлен продолжала стоять. Она абсолютно не понимала, что происходит.

   -Вы все поняли?

   -Да.

   -Да, сэр! - поправил ее Грейг. - Следует добавлять слово "сэр"!

   -Да, сэр!

   -А теперь идите к себе и ждите сигнала.

   Атака, которая оказалась полной неожиданностью, началась довольно удачно. Выстроенные здания военного космопорта скрылись в огне, обрушившемся на поверхность с кораблей ЗФЗ. Залпы атомных орудий превращали в ничто стратегические объекты противника.

   Но уже через несколько минут появились сторожевики, поднятые по тревоге с территории запасного порта. Они отвлекли корабли противника и оттянули силы крейсеров от космодрома.

   -Они быстро среагировали! - вскричал Грейг и указал Алову на экран. - Смотрите!

   -Уничтожить большинство их кораблей на территории космопорта не удалось.

   -А кто на это надеялся? - усмехнулся Грейг.

   -Подавить батареи тоже не получилось. Уничтожено только две их четырех, - подтвердил Алов.

   -Две? Вы шутите, Алов? Там повреждено два-три орудия и не больше. Скоро их компьютеры перезапустят систему, и они снова откроют огонь.

   -Я знаю, что значит огонь из таких орудий. Они разнесут нас.

   И лейтенант не ошибся. Орудия скоро стали работать, выплевывая сгустки плазмы по атакующим звездолетам. Еще через 15 минут появились два космофрегата, которые дежурили на орбите и, сходу атаковав передовой "призрак", разнесли его систему наведения залпами импульсных пушек, чем в сотый раз доказали превосходство импульсных орудий над атомными. Флот баронов был недавно постностью обновлен благодаря субсидиям короля Утремера.

   -Майор, посмотрите, что происходит, - Алов указал на экран. - Они слишком легко ломают защиту наших кораблей.

   -Это боевые фрегаты Гарковица. Атомные пушки не в силах пробить их силовую защиту. И на одном из этих кораблей Боб Сайрос. Слышали о таком?

   -Боб Сайрос - кровавый пес черного барона! - воскликнул лейтенант. - Кто про него не слышал!

   -Да, это он. Фрегаты противника превосходят наши в огневой мощи и защитных установках. Современное звездное сражение совсем не то, что было лет триста назад. А наши корабли именно из той эпохи. Так, что теоретически, выиграть подобное сражение у нашей флотилии призраков, нет никаких шансов.

   -Но нам и не нужна победа в этом сражении, майор. Им вообще пора убираться восвояси.

   Через несколько секунд еще один "призрак" погиб, охваченный пламенем взрыва. На экране связи возникло, изображение офицера со знаками различия полковника.

   -Майор Грейг. Я вхожу в режим "призрак". Тоже самое делают мои корабли. Мы должны уходить, ибо у нас нет шансов продолжать операцию. Слишком большие потери. Командор барона Гарковица ввел в бой две эскадрильи истребителей, и они сейчас вступят в сражение. Мы не сможем сражаться в таких условиях. Но свою задачу мы выполнили! Теперь дело за вами! Удачи вам, майор!

   -Вы приняли правильное решение. Вам нужно уходить. Прощайте!

   Экран вновь показывал картину боя. Через мгновение все корабли Федерации исчезли. Экранирующее поле сделало их невидимыми. Они вошли в режим "призрак", стали недосягаемыми для противника и на большой скорости стали уходить к границам ЗФЗ.

   -Наши ушли из боя. Всю энергию потребляют экраны и теперь их орудия "мертвы". Наш компьютер четко выполняет заложенную программу. Корабль то исчезает, то появляется. Сайрос и его офицеры думают, что у нас неполадки в результате повреждения двигателя. Такое бывает после ряда попаданий импульсных пушек. Имитация полная. Теперь отходим к Альтуру, - пояснил майор.

   -Я десантник, а не пилот и тонкостей не понимаю. Лучше скажите: вон тот фрегат и есть знаменитая "Акула"?

   -Он самый. На счету у его командира Боба Сайроса десяток фрегатов, пять крейсеров и, наверное, сотни две истребителей. Он герой комических дуэлей. Его имя стало легендой. И сейчас он охотится на нас.

   -Значит, у нас есть шанс не дотянуть до Альтура, - мрачно пошутил Алов.

   -Вы правы.

   Корабль сильно тряхнуло. Залп "Акулы" достиг цели. Но кровавый пес черного барона не собирался пока уничтожать корабль ЗФЗ.

   Совершенный бортовой компьютер "Акулы" "пробил" защиту и сумел выйти на связь с "Вратами ада" на что совсем не рассчитывал адмирал Сейм, при планировании операции. На экране возник лысый громила в форме космофлота со знаками Ассамблеи звездных баронов.

   -Что, неполадки? - усмехнулся он. - Предлагаю сдаваться. Готовьтесь к приему абордажной команды. Слышите меня? Это я, командор флота его светлости барона Гарковица Сайрос. Слышали про такого?

   -Пошел к дьяволу со своей командой. Крейсер будет драться до последнего. Хотите заполучить "призрак" в качестве трофея?

   -Хочу! Хоть он и напоминает дерьмо в сортире. Но даже этим дерьмом я обрадую своего барона.

   -Обрадуй его вот, этим! - Алов сделал неприличный жест рукой.

   -Ах ты...

   Бортовой компьютер "призрака", наконец, сумел прервать этот несанкционированный контакт.

   -Всему экипажу занять места в спасательной капсуле! Быстро! Через пять минут входим в атмосферу Альтура. Не нравится мне этот сеанс связи с Сайросом. Этого адмирал Сейм не предусматривал, и этого произойти не должно было! Все идет совсем не по плану!

  

   2

   Планета Альтур - двойник Лабиринта.

   Высадка.

   Крейсер-призрак погиб. Залпы импульсных орудий уничтожили его, а спасательная капсула благополучно приземлилась в неисследованных лесах планеты Альтур. Бортовой компьютер безупречно выполнил заложенную в него программу.

   -Всем взять самое необходимое, и немедленно выдвигаемся, - приказал майор Грейг. - Франсуа, подготовьте капсулу к взрыву.

   -Сделаю, командир, ни кусочка не останется. И все будет выглядеть как обломки нашего "призрака".

   -Бортовые компьютеры корабля Сайроса могли засечь капсулу. Нужно торопиться.

   -Не думаю, майор. Это дикая планета.

   -Корабль Сайроса слишком напичкан аппаратурой. Это охотник, Франсуа. Настоящий охотник.

   -Но и охотнику нужны вспомогательные системы планеты. А здесь таких нет.

   Франсуа врал Грейгу. Он хорошо знал, что Сарос получил сигнал с капсулы, ибо это он сам его и отправил. Таково было его задание.

   Грейг пожал плечами и сказал:

   -Надеюсь, что вы правы, Франсуа. В этом случае нас искать не станут.

   -Искать? На дикой планете?

   -Охотник способен и не на такое.

   Через несколько минут все оружие и поклажа были разделены между членами группы.

   Десантники лейтенант Алов, сержант Круп и капрал Шрат были облачены в стандартную десантную экипировку, что состояла из крепких и легких бронекостюмов, касок с забралом, высоких защитных сапог с наколенниками. На вооружении у десантников Федерации были АДэМы - автоматы десантные модернизированные. Это оружие весило не меньше двадцати килограммов, но было поистине универсальным. В боекомплект входили: пули разрывные и бронебойные, десяток гранат к подствольному гранатомету, зажигательная жидкость, слезоточивый газ и капсулы со снотворным.

   Майор Грейг имел легкий автомат для комолетчика старого образца. Франсуа, Душинский и Гатлинг - вооружены лучеметами малой дальности. В одном из тюков был упакован переносной ракетный комплекс. Все это оружие весило немало, но без него находиться на неисследованной планете, тем более в тылу врага было очень опасно.

   Группе предстояло идти в дебри, где еще, скорее всего, не ступала нога человека, по девственному лесу, наполненному таинственными звуками и благоуханием. Джунгли Альтура были одновременно прекрасны и таили в себе смертельную опасность. Это был лес, подобных которому на Земле уже не осталось.

   Здесь вечно шелестит листва, здесь не вянут от городских испарений цветы, здесь никогда не бывает унылой зимы с её утомительными серо-белыми тонами, здесь небо чистое, свободное от густого смога больших мегаполисов. Здесь начинаешь понимать, как постарела родная планета - Земля, где таких мест почти не осталось.

   Высокие деревья словно столбы уходили в высоту и наверху раскрывали над беглецами свой зелено-желтый купол из листьев. Между стволами вились какие-то вьющиеся растения с толстыми стеблями и огромными острыми листьями. Рядом с ними росли высокие цветы с красными бутонами, которые то открывались, то закрывались, словно чувствовали чужаков.

   Мадлен тронула цветок рукой и одернула её.

   -Жжется!

   -Это разновидность фируса, - сказал Душинский.

   -Он ядовит?

   -Такой нет. Если увидите фирус фиолетового цвета, то он будет ядовитым. А красный нет.

   -Как будем продвигаться, майор? - спросил Алов.

   -Двое впереди станут рубить просеку. Иначе здесь не пройти. Первым пойдут я и Круп. Затем нас меняют Алов и Дюгеклен, - отдал распоряжение Грейг.

   И группа начала свой поход навстречу неизвестности...

  

   ... Густая тропическая растительность сильно замедляла продвижение отряда, и майору приходилось часто объявлять привалы.

   -Что скажете, Душинский? - спросил Грейг у космобиолога, во время одного из них. - Каковы ваши впечатления специалиста? Каких сюрпризов нам ожидать от здешней флоры и фауны?

   -Здесь подтвердились мои самые страшные кошмары, - ответил биолог.

   -Что это значит? - не понял его Алов.

   -Мне попадались следы крупных животных там, где мы приземлились на флаере. И среди них немало хищников. Но затем они пропали.

   -Следы?

   -Именно, майор.

   -И что это значит, Казимир? Говорите яснее.

   -Еще дома я слышал гипотезу о нестабильности Альтура. Там мне попались следы крупных животных, а здесь слишком густо растут деревья. А что это значит? Большие животные здесь не живут. Потому и пропали следы.

   -Значит, крупных особей нет?

   -И есть и нет. Это и есть нестабильность. Никто и ничего не знает наверняка. О флоре трудно сказать нечто определенное. Но одна особенность явно бросается в глаза. Здесь флора не одной планеты, а многих. Словно кто-то собирал здесь растения из разных миров.

   -Да? И как это объяснить?

   -Пока не знаю.

   В разговор вмешался лейтенант Алов:

   -Меня не пугает флора, а пугает фауна. Крупные хищники осложнят нам задачу.

   -Самое странное, что животных такого размера здесь проживать не должно. Условия не совсем подходящие. Хотя следы ещё ни о чем не говорят, нужно видеть существо, которое их оставило. Можно предположить, что их завезли сюда специально с других планет. Но эта планета не имеет статуса заповедника. Да и средств это стоит немалых.

   -В веселенькое местечко мы попали, - усмехнулся Алов.

   -Погодите, лейтенант. Казимир,- майор снова обратился к биологу, - вы хотите сказать, что здесь мог быть создан искусственный заповедник? В масштабе целой планеты?

   -Нет, конечно, В масштабе планеты это фантастическая сумма и на такое никто не способен, разве что король Утремера, или король Мелии. Это выполнено только частично. Посажены несколько образцов, а те естественным путем рассеяли семена на громадные расстояния. Плюс очевидна явная работа генетиков по приспособлению видов к условиям новой планеты.

   -И кому это понадобилось?

   Душинский пожал плечами.

   Что он мог сказать? Его интерес к Альтуру начался два года назад, когда он прочитал доклад профессора Верзнера и нестабильности Альтура...

  

   Казимир Душинский вспоминает...

   -Что есть нестабильность? - спрашивал Верзнер. - Как вообще можно объяснить этот феномен? Вот вопрос, что задают мне чаще всего. Вот вы поняли мою мысль, молодой человек?

   Верзнер обратился к Казимиру.

   -Вы предположили, сэр, что Альтур живое существо.

   Верзнер тогда рассмеялся.

   -Нет. Этого я не говорил.

   -Но вы сказали в докладе, что сама планете копирует и создает новые виды.

   -Не сама планета, а некто на этой планете, Так я сказал, молодой человек.

   -Некто? Вы имеете в виду правительство какой-то системы?

   -Я не политик, а ученый. И я выяснил, что Альтур копирует флору и фауну Лабиринта. Но Лабиринт нестабилен. И именно эта настильность и делает его планетой тюрьмой.

   -Но в чем настильность Лабиринта? - спросил кто-то. - В том, что он мало исследован?

   -Нет, - ответил Верзнер. - Просто старые подходы к исследованию планеты на Лабиринте не работают. Лабиринт меняется. И меняется Альтур. Но Альтур много интереснее Лабиринта. Он не допускает исследователей.

   -Он? Планета? - спросил Душинский.

   -Или нечто на планете. У меня имеется отчет врача одной экспедиции на Альтур. Он утверждал, что видел на планете в джунглях велейского хищника. Но среда для обитания оного там неподходящая. Но больше того! Он составил описания хищника, и вышло, что это особь, которая даже на Велее встречалась еще до Большой мутации.

   -А доказательства? - спросил кто-то.

   -Только слова врача.

   -Он не сделал снимков?

   -Нет, - ответил Верзнер. - Его оборудование было повреждено. Но врач не был специалистом по фауне Велеи. А его описания довольно точны. И таких подробностей придумать просто нельзя.

   -Но это совсем не доказательства, профессор. Это предположения и не более.

   -Предположения? - усмехнулся Верзнер. - Ваше имя Казимир?

   -Да, сэр. Казимир Душинский.

   -А что вы скажет на это.

   Профессор показал голографическое изображение странного существа. Оно состояло из множества сегментов, которые были одинаковы и сверху каждый сегмент был покрыт роговым наростом.

   -Вы видели нечто подобное? - спросил Верзнер.

   -Нет. Что это за существо?

   -Это уникальная форма жизни. И не просто жизни. Но жизни разумной. Это существо впитывает в себя иные живые организмы и создает целостную систему, в которой каждый элемент счастлив.

   -Что это значит, профессор?

   -Только то, что вот это существо сумело сделать то, к чему человечество стремилось на протяжении всей своей истории. Внутри этого существа все получают то, что им нужно. А это и есть счастье.

   -Но что значит внутри существа? - спросил Душинский.

   -Этого я сейчас объяснять не стану. Слишком сложный и долгий это будет разговор...

  

   Планета Альтур - двойник Лабиринта.

   Болота.

   К вечеру второго дня группа Грейга вышла к болотам. Идти стало много легче. Просеку рубить больше не было нужды.

   На карте адмирала Сейма болота тянулись на десять-пятнадцать миль. Деревья здесь росли редко. В основном это были огромные кипарисы и эвкалипты, гигантские кедры и лавры. Так, по крайней мере, их назвал Душинский. И среди этих привычных для землян деревьев росли плотоядные кустарники с длинными плетями-ветками, увенчанными когтистыми отростками. Это были уроженцы планеты Оринос. Их корни уходили далеко вглубь топей, и эти твари могли даже передвигаться на небольшие расстояния. Змеевидные вьюнки с планеты Актерия, мелианские радужные фирусы тоже были хищниками и здесь явными гостями.

   -Вы видите? - Душинский показал на вьюнок.

   Алов равнодушно посмотрел на цветок.

   -И что?

   -Это вьюнок.

   -Ну, вьюнок. И что такого? Он ядовит? - спросил лейтенант.

   -Нет. Но это вьюнок с Актерии, - сказал Казимир. - А Актерия планета с повышенной радиацией. Тамошние обитатели соланийцы называются "светящимися".

   Cоланийцы были древней расой, и внешне они ни чем не отличались от классических гуманоидов. В ЗФЗ соланийцев называли "светящимися". На их родной планете был столь высокий уровень радиации, что без защитного костюма любой землянин не протянул бы и часа, но для соланийцев радиация стала жизненной необходимостью. Они впитывали разрушительную энергию, преобразовывая её в соответствии со своими потребностями. Вне родной планеты соланийцы испускали своеобразное свечение, а для поддержания внутренней энергии вынуждены были употреблять в пищу продукты с повышенной дозой радиоактивности.

   -Это известно всем, - сказала Мадлен. - Мы все видели соланийцев.

   -И откуда этот цветок здесь? Среда Альтура для сего растения не подходит.

   -Значит, прижился, - сказал Алов.

   -Нет. Здесь что-то не так.

   -А соланиек я видел, - продолжил Алов. - Девки у них красивые. Словно богини.

   -Вы знаток соланиек, лейтенант? - спросила Эльза.

   -Я сказал, что видел соланиек. Но не сказал что я знаток.

   -А с чего вы взяли, что они богини? - спросила Мадлен. - Только из-за свечения? Так это совсем не признак божественности. Я слышала, что характер у них склочный.

   -О! - воскликнул Алов, - Склочниц и среди наших земных женщин сколько угодно.

   Как только группа выбралась на довольно большой островок сухой земли, майор Грейг остановился. Он поднял руку.

   За ним остановились остальные. Ждали его слова.

   -Все! - майор бросил автомат на землю, - Ночуем здесь. Идти по болотам в темноте небезопасно. Тем более карта слишком приблизительно составлена, чтобы не заблудится.

   -Смотрите! - воскликнула Медлен.

   Она указала на какой-то след под ногами. Это был отпечаток лапы огромного животного.

   -Что это было? - все вопросительно посмотрели на Душинского.

   -Похоже на след ящерицы, - биолог склонился над отпечатком.

   -Ящерица? - удивился Франсуа. - Каких же она размеров?

   -Судя по следу... - Душинский задумался, - метра четыре, не меньше. И это похоже на след некоего доисторического животного, сейчас нигде не встречающегося. Из известных планет. По крайней мере, описания такого ящера в новом галактическом справочнике по общей фауне нет.

   -И откуда вам про него известно, Душинский?

   -Из истории.

   -Истории?

   -Эти животные вымерли задолго до появления на Земле человека. Очевидно, это чудовище было воссоздано в какой-то генетической лаборатории.

   -Что за ерунда? - спросил Грейг. - Кому это могло понадобиться?

   -Я всего лишь высказал предположение, майор. Возможно это совсем иное существо.

   -Дежурить ночью будем по двое, - сказал майор. - А то мало ли что может произойти, если мы встретим этого ящера.

   Ночи на Альтуре в хорошую погоду были очень светлые.

   Никакого дополнительного освещения не понадобилось. Франсуа Дюгеклен и Джон Круп были назначены на дежурство первыми. Остальные повалились прямо на землю и сразу же уснули, даже не потрудившись соорудить подобие лагеря...

  

   ...Франсуа отошел в сторону. Ему было нужно, чтобы Круп ничего не заподозрил.

   "Я готов, - мысленно послал он сигнал.- Вы меня слышите?"

   "Да. Связь хорошая".

   "Я на месте".

   "Что остальная группа?"

   "Собирается отдыхать. Я стою на часах. Место как раз подходящее для моей "смерти".

   "Еще рано. Ваш поход лишь начался".

   "И что будет, если я останусь с ними? Чем это поможет моей миссии? Я должен был попасть на планету Альтур с группой майора Грейга. Я на Альтуре. Теперь я могу "умереть".

   "Ваше присутствие в составе группы может понадобиться".

   Франсуа возразил:

   "Но если такого места больше не будет? Здесь все получится, как нельзя лучше. Душинский сказал, что планета нестабильна. Мало ли что может произойти. рисковать не стоит".

   "Значит, вы готовы?"

   "Готов".

   "Пусть будет так!" - был ответ.

   "Я могу умереть?"

   "Если таков ваш выбор. Но подберите что-нибудь естественное без выкрутасов..."

   "След ящера".

   "След? Но он не настоящий. Это простой отпечаток, который оставлен для группы Грейга".

   "Тогда нужна будет имитация", - сказал Дюгеклен.

   "Какого класса?"

   "Как минимум второго".

   "Это можно сделать. Хотя времени на подготовку не много".

   "Вы сделаете?"

   "Да. Все будет в порядке, и никто ничего не заметит..."

  

   ...Франсуа долго боролся со сном, не желая подводить своих товарищей. Он понимал, какое важное дело стоять на часах на неизвестной планете, полной опасностей. Но все-таки усталость дала о себе знать, и он уснул на посту и даже уронил фонарь в болото.

   Еще в тренировочном лагере им говорили, что если у кого-нибудь, не достанет сил бороться со сном во время дежурства, он должен немедленно поставить в известность командира и потребовать смены. Но Дюгеклен не стал этого делать, решив, что справиться как-нибудь.

   Сержант Джон Круп тоже отвлекся, поймав на другом конце острова, где он нес дежурство, небольшую змейку, пытавшуюся прокусить его высокий ботинок. Он ещё никогда не видел подобных рептилий и стал рассматривать свой трофей. Сержанта интересовал вопрос ядовита эта гадина или нет.

   Поэтому, никто не заметил поднявшегося из болота ящера. Он передвигался на задних лапах, ибо передние были чрезвычайно маленькими и неразвитыми. Его огромные челюсти были утыканы острыми зубами. Вокруг шеи обернулся кожаный нарост, напоминавший капюшон. Длинное покрытое чешуей тело сверкало в лунном свете. Рептилия выбралась на остров.

   Франсуа проснулся, только почувствовав чье-то дыхание. Он открыл глаза, и был парализован ужасом, захватившим в плен его тело. Пара ярко-красных глаз чудовища сверкала в полуметре от его головы. Он хотел закричать и не смог.

   Придя в себя, Франсуа положил руку на рукоять лучемета, но чудовище, сделав один шаг вперед, сомкнуло челюсти на шее француза. Затрещали человеческие кости. Рептилия не спеша, разжевывала голову.

   Странные звуки привлекли внимание сержанта Крупа. Он взял на изготовку свой АДМ и побежал к посту Дюгеклена. Увидев ящера, сержант дал очередь разрывными пулями. Тварь подпрыгнула, нелепо кувыркнулась и, свалившись на землю, затихла.

   Выстрелы разбудили всех спавших. Они вскочили и взялись за оружие. Но защищаться уже было не от кого. Монстр был мертв.

   -Что это за тварь? - спросил Грейг у Душинского.

   -Внешне напоминает ящера, Есть все черты тиранозавра, но, судя по всему, живет... жила в воде. Это мутант, произведение генной инженерии.

   -Франсуа остался без головы, - мрачно заявил Майор Грейг. - А мы остались без техника и штурмана.

   -Перед вами мертвое тело вашего товарища, майор. Человек погиб, - с укором сказала Медлен.

   -Слушайте, мисс Гатлинг. Мы не на прогулке. Мне нужен не человек, а техник и штурман, на случай если мы захватим корабль, дабы уйти из этого "гостеприимного" места. На вражеских кораблях бортовые компьютеры снабжены защитными программами. А Франсуа был специалистом по таким делам... Он даже отбывал срок в тюрьме за попытку угнать военный корабль с секретной базы на Земле. Я отвечаю за операцию, а не вы! Вам ясно?

   -Да, сэр.

   -Таких тварей здесь может быть очень много, - сказала Эльза Шрат. - А штурман, судя по всему, просто уснул на посту.

   -Это очевидно. Тварь метров десять прошла до места, где он сидел, а его рука так и замерла на рукояти лучемета. Он его даже вытащить не успел, - поддержал Шрат Иван Алов.

   -Что будем делать, командир? - спросила Эльза у Грейга.

   -Ждать утра. Сержант,- майор обратился к Крупу.

   -Да, командир.

   -Начините копать могилу для Франсуа.

   -Будет сделано...

  

   ...Тело легло на метр в болотистую почву. Алов и Круп быстро забросали могилу.

   -Вот она наша работа, - сказал Круп. - Сдохнешь в какой-нибудь дыре.

   -А есть разница, где умирать? - спросил Алов.

   -Есть, - мрачно сказал Круп.

   -А мне плевать на то место, где я умру.

   -Тело техника будет гнить в этой болотистой почве. И не бует ни могилы и военного салюта.

   -Зачем тебе салют, Круп? Всех нас ждет смерть, ибо мы такую работы для себя выбрали...

  

   ...Франсуа мог наблюдать всю эту сцену на экране с борта малого звездного крейсера "Черный барон".

   -Что скажете? - спросил его командор.

   -Как они хоронят мое тело. Им меня совсем не жаль.

   -Но вы живы, Франсуа.

   -А он?

   -А что он? - спросил командор.

   -Как совершенно это тело. Вы заметили? Это был Франсуа. Он мыслил также как и я.

   -Успокойтесь, Франсуа. Это обычное дело. Двойник погиб вместо вас. Для этого он и был создан.

   -А вы никогда не задумывались, командор, о том, что любой из нас может быть двойником?

   -Вы о чем, Франсуа?

   -Он думал также как и я. По сути, он и был я. А если все наоборот?

   -Вы о чем?

   -А если он это я? Если я двойник, а он настоящий?

   -Это полная ерунда, Франсуа. Вы человек. А он нет. Вернее он не был человеком.

   -Но этот двойник не просто клон, каких можно создать на любой развитой планете. Он "близнец". Он точная копия.

   -И что с того? В этом и есть сила проекта "близнец".

   -Дело только в том, в чьих руках находиться эта сила. В наших или в руках врагов...

  

   Планета Альтур - двойник Лабиринта.

   Секретная лаборатория.

   Командор был прав. Тело двойника слилось с землей планеты, и снова было готово к возрождению.

   Профессор Леопольд Тренер снова зафиксировал чип жизнеобеспечения, но решил все перепроверить. Он вызвал к себе дежурного лаборанта. Тот сразу прибыл.

   -Что? - спросил он, как только тот зашел в лабораторию.

   -Он снова жив. Чип работает.

   -Так скоро?

   -На этот раз регенерация прошла втрое быстрее, - ответил лаборант.

   -И как вы это можете объяснить? - спросил Тренер.

   Сотрудник не мог этого объяснить. То, что произошло, не поддавалось его пониманию.

   -Вы не знаете?

   -Нет, профессор.

   -Но вы следите экспериментом.

   -Я уже в этом сомневаюсь, профессор.

   -Что это значит?

   -Возможно, что меня самого используют, - ответил лаборант.

   -Кто? - спросил Тренер.

   -Если бы я мог это знать, сэр.

   Тренер отпустил сотрудника. Ему было над чем подумать.

   Но вызов с борта корабля "Черный барон" отвлек его.

   -Тренер?

   -Я здесь. Что вам нужно? Я же сказал, что занят.

   -Что наш прототип?

   -Сходит с ума, - ответил Тренер.

   -Как?

   -А вот так? Он уже не верит, что он есть он. Мне пришлось убеждать его, что он и есть Франсуа Дюгеклен.

   -Он сам так сказал?

   -Да.

   -Тогда положение осложняется. Двойники стали брать верх.

   -Что это значит? Я вас не могу понять.

   -А понять меня не столь сложно. Тренер. Разведка барона Гарковица исходит из того, что они контролируют двойников. Но последние события показали - это не так. Они имеют собственные цели. А ведь природа этих существ не изучена совершенно.

   -Я не вникал в тонкости.

   -А напрасно. Вникнуть стоит.

   Тренер обещал. Связь прервалась...

  

   Планета Альтур - двойник Лабиринта.

   Болота и джунгли.

   Утром отряд двинулся дальше, точно следуя по маршруту, обозначенному на карте адмирала Сейма.

   Грейг шел первым, внимательно прощупывая шестом путь. За ним след в след шагали Алов и Шрат, держа автоматы наготове. Вдруг появиться еще некто из пучины вод.

   Далее шагали Мадлен и Казимир.

   Замыкал шествие сержант тоже вооруженный шестом. Автомат он закинул за спину, где уже был рюкзак с переносным ракетным комплексом.

   Они шагали по колено в жидкой грязи и зеленоватой застоявшейся воде. Болота периодически издавали странные утробные звуки.

   -Такие топи чрезвычайно опасны, - назидательно заявил Душинский. - Старайтесь ступать точно за майором. Я бывал в таких местах, на диких планетах. Однажды, когда я ещё учился, наш профессор едва не утонул в таком болоте, случайно угодив в лунку.

   -Живых тварей стало много больше, - сказала Эльза. - Вы это заметили, Казимир?

   -В этом нет ничего удивительного. Это мутационные формы различных видов, привезенных сюда и адаптировавшихся к новым условиям.

   С пути десантников, когда они изредка, поднимались на островки сухой почвы, не спеша уползали небольшие крокодилы и зеленые ящерицы. Это вносило некоторое разнообразие в монотонное и утомительное путешествие отряда по дебрям неизвестной планеты.

   Так отряд прошел около пяти-шести километров, и их никто не потревожил. Но усталость снова дала о себе знать.

   -Привал вон у той скалы, - сказал майор.

   -Стойте! - крикнул Душинский.

   -В чем дело? - спросил Грейг, оборачиваясь.

   -А вы уверены, майор, что это скала?

   Как бы подтверждая слова Казимира, то, что Грейг принял за скалу, вдруг ожило и стало подниматься из воды. Громадная бесформенная туша на толстых ногах побрела по болоту. Существо по-прежнему напоминаю скалу, только страшная голова на длинной змеевидной шее и хвост выдавали в нем животное.

   -Вот это монстр, - восхищенно пробормотал Душинский. - И, скорее всего хищник.

   -Это сразу видно по его зубам. Не чета тому, что уложил сержант, - Алов поднял свой АДМ и перезарядил гранатомет.

   -Может ракетами его? - предположил сержант.

   -Не стоит, - успокоил всех Душинский. - Он уходит. Видимо, не заметил нас. Не шумите, господа. Ваши пукалки его все равно не возьмут. Уложить такую тварь можно только из стационарной корабельной атомной пушки. И если он нас заметит, то помоги нам господь.

   Странное существо удалялось. Очевидно, люди были слишком мелкими жертвами для него.

   -Такие твари могли быть сюда только завезены,- сделал вывод Казимир.- А чтобы завезти сюда такое животное нужно очень много денег. Снова возникает вопрос у кого есть средства на подобное и зачем?

   Никто не ответил биологу и он продолжил:

   -Но самое интересное, что это существо должно что-то есть. И эта еда сама по себе довольно крупная по размерам. И для нас тоже может представлять опасность.

   -Пока мы видели мало крупных хищников, - поддержал разговор Круп.

   -Если бы мы видели их больше, сержант, то и нас стало бы меньше. Вспомните ту тварь, что сожрала голову Франсуа.

   Через два часа болота кончились, и группе, после короткого отдыха, вновь пришлось прокладывать себе дорогу в густых зарослях. Высокие деревья, переплетенные длинными лианами, перемежались густыми кустарниками и различными цветами самых разнообразных раскрасок. Толстые, мясистые стебли этих цветов легко ложились под мачете десантников. Пышные бутоны падали под ноги, источая в последний раз свой пряный аромат. Кустарники, злобно извиваясь, обдирали кожу людей своими колючками и шипами.

   Душинский объяснил, что в трудностях есть и свои преимущества, ибо крупные животные в таких зарослях не водятся. Хотя они несколько раз наталкивались на больших змей, но те не проявили агрессивности, и при виде людей спешили укрыться в густых кронах деревьев.

   Когда густой лес немного отступил, и они вышли на более открытую местность, сверху донесся звук работающих моторов флайера, и показался летательный аппарат со знаками барона Гакровица.

   -Всем под деревья! - скомандовал Грейг. - Это уже по наши души.

   -Вы думаете, майор?- спросил Алов.

   -А что здесь думать, лейтенант? По карте здесь нет базы.

   -На карте вообще нет баз, майор. Это дикая планета.

   -А временные? - с просил Грейг. - Не стоит забывать о временных мобильных базах. И кажется мне. Что этот флаер с базы которую развернули недавно.

   - Но тогда получается, что операция прикрытия ничего не дала?

   -Они вполне могли обнаружить, что не все погибли при взрыве нашего корабля. А возможно, что они знают все о нас.

   -Это как, майор?

   -Если среди нас есть агент, - высказал свою мысль Грейг.

   -Агент Гарковица? - удивился Алов. - Этого быть не может. Операцию готовили на высшем уровне. Чего тогда стоит вся разведка ЗФЗ?

   -С нами могут играть не только люди Гарковица. Может, есть и покрупнее игроки, - сказал Грейг.

   -Сколько еще до цели? - спросила Шрат.

   Алан Грейг активировал карту. На синем голографическом полотне высветилась карта той части Альтура, по которой они шли.

   Душинский внимательно всмотрелся и сразу заметил неточность.

   -Но это не та карта, майор!

   -Что значит не та? - не понял Казимира Грейг.

   -Посмотрите на болота! Как они показаны.

   -И что? Болота и болота.

   -Но здесь есть островок джунглей, которого в действительности не было. Мы его не видели. А здесь мы проходили. Смотрите! Этот как раз в центре болот.

   Алов согласился с Душинским:

   -А Казимир прав! Здесь ничего такого не было.

   -Значит, карта не верна, - высказался Грейг.

   -Карта военного управления? Карта, проверенная разведкой Федерации? - спросил Круп.

   Грейг пожал плечами...

  

   3

   Планета Федерации.

   Отделение военной разведки космического флота ЗФЗ.

   Майор Барт Нэш много лет отдал военной разведке Федерации, и по праву считался лучшим аналитиком. Он был одним из тех, кому командующий и Совет доверяли полностью. Нэш доказал свою преданность делу и разоблачил сотни вражеских агентов.

   Но и у Нэша была одна слабость. Хотя в штабе считали, что слабостей у майора нет.

   Барт тщательно скрывал это от всех. Он долгое время, после того как разоблачил как агента Утремера свою собственную жену, не мог найти себе женщину. И тайно начал использовать продукцию запрещенной компании "Синтетик-З".

   "Синтетик-З" была часть корпорации "Синтетик-индастри", которая вполне легально работала на планетах звездного королевства Утремер, на планетах Илинийской республики, на планетах Мелии.

   Но Совет ЗФЗ запретил синтетиков, которых производила компания и потому она существовала почти на каждой планете Федерации нелегально.

   Нэш через своего осведомителя покупал синтетиков-женщин и перепрограммировал их. У майора был просто талант по вживлению микрочипов и он сам вел разработки по контролю над сознанием.

   Его последнее творение Аделина была не просто его верной помощницей, но исполняла обязанности жены. Только ей Нэш мог доверять полностью.

   -В архиве снова сменили коды доступа, Барт, - сказала она.

   -В новом архиве?

   -Нет. В старом. И это странно. Зачем кому-то проникать в старый архив военного флота?

   -И что думаешь ты, Аделина? - спросил Нэш.

   -Там работают "стиратели".

   Нэш вздрогнул при этом слове.

   Специальный отдел разведки Федерации "Стиратели"! Их задача уничтожать память о некоторых событиях и менять данные в базах.

   -Ты знаешь, что они работают под прикрытием чиновников самого высокого ранга, Аделина?

   -Ты ввел мне новый чип, Барт. И мой мозг не просто мозг обычного синтетика. Я умею делать выводы.

   -Но с чего ты взяла, что это "стиратели"? В старом архиве? Данные оттуда не представляют никакой ценности. Этих сведений все равно никто не помнит и ими никто не интересуется.

   -Потому я и сказала это тебе. Если они там, то им нечто нужно.

   -Я это проверю.

   -Ты уже закончил работу на сегодня, Барт?

   -Почти.

   -Я нужна тебе? - Аделина намекнула на постель.

   Барт Нэш поморщился. Ему так и не удалось привить ей чувство такта в этом вопросе.

   -Я много раз говорил тебе, Аделина, что нельзя превращать такие отношения в обыденность.

   -Но я исполняю все, что ты желаешь, Барт.

   -В этом и есть главное отличие вас синтетиков от настоящих людей.

   -Отличие? - спросила она. - Но я по твоему приказу посещала бордели с живыми женщинами и никакого отличия не обнаружила.

   -Это потому что в борделях служат проститутки. А они работают за деньги. Но такое нельзя купить, Аделина. Ты предложила мне свое тело.

   -Но оно тебе нужно, Барт.

   -Да. Но я бы хотел вернуть то, что было у меня с женой, Аделина.

   -Той, которая предала тебя? - спросила она.

   -Она предала не меня, а Федерацию. Правительство, которому я служу. Но меня она не предавала.

   -И потому ты убил её?

   -Не я! Я выполнил свой долг и сдал её властям.

   Барт часто вспоминал её. Ту самую первую и настоящую Аделину. Потом, после того как её казнили, он воссоздал её в качестве синтетика. У него были генетические образцы.

   Нынешняя Аделина была уже тринадцатой его попыткой...

  

   ...В управлении разведки при штабе звездного флота майор Нэш добился встречи с адмиралом. Сейм согласился его принять. Тот хорошо знал, что Нэш не приходит просто так.

   Нэш был небольшого роста, коренастый крепыш, совершенно не тронутый вмешательством хирургов корпорации "Жизнь". Ему исполнилось 67 лет.

   -Адмирал ждет вас, майор Нэш! - адъютант Сейма пригласил его войти.

   Для аудиенции майор одел парадный мундир военного космического флота Федерации, положенный и офицерам штаба и разведки.

   -Майор Нэш! Офицер разведки...

   Сейм прервал его доклад.

   -С чем пришли, Нэш?

   -Важное дело, адмирал!

   -Говорите!

   -Сначала я могу вам задать вопрос, сэр?

   Адмирал разрешил. Майор спросил:

   -Вы осведомлены о работе "стирателей" в старом военном архиве сэр?

   -В старом? В архиве военного флота?

   -Да, сэр!

   -Но что там делать "стирателям"? Там все слишком устарело.

   -Но они там работали, сэр.

   -Не может быть, - сказал Сейм. - Этот отдел не занимается пустяками, Нэш.

   -Потому я и пришел к вам, сэр. В тот момент, когда началась секретная операция, "стиратели" идут в старый архив. Я задал себе вопрос - зачем? И ответа у меня нет.

   -Но откуда у вас сведения о том, что "стиратели" там работают? Этого не знаю даже я.

   -У меня надежный источник сэр.

   -Любой надежный источник со временем становиться ненадёжным, Нэш. Вам ли этого не знать, майор.

   -У меня не просто надёжный источник, сэр. Я верю ему больше чем себе.

   -Вот как? - удивился Сейм словам майора.

   -Именно так, сэр. И потому "стиратели" работали в старом военном архиве. Я хочу знать, что они там делали.

   -Я обеспечу вам пропуск в старый архив на сегодня с особыми полномочиями.

   -Рад, что вы меня поддержали, сэр.

   -И завтра ко мне с докладом, майор.

   -Да, сэр!

   Нэш покинул кабинет адмирала...

   него были генетические образцы.ика. влаятм. женой, Аделина.не обнаружила. Аделина? каждой планете Федерации нелегально.

   ...В старом военном архиве, среди множества кабинок, напичканных давно устаревшим оборудованием, модернизации и оптимизации никто не проводил. Система функционировала, как и триста лет назад.

   Майор активировал связь с Аделиной.

   "Будь готова!"

   Она обошла защитную систему и благодаря чипу смогла видеть все глазами Нэша.

   "Я в системе", - сказала она.

   "Отлично. Смотри, как здесь все устарело. Разберёшься?"

   "Эту систему легко переконвертировать. Нужен только удалённый доступ".

   "Но у нас такого доступа нет. Есть правила архивной работы. Потому нужно просто отследить недавние запросы системы. Большего я от тебя не требую".

   Она выдала ему информацию:

   "Запросов за последний месяц 357".

   "Это много. Проведи фильтрацию!"

   "Уже. 57 запросов Исторического музея на Земле".

   "Сразу можно отбросить".

   "Интересующих тебя всего 9 запросов. Это чиновники, имеющие связи с военным министерством".

   "Нет", - сразу сказал Нэш.

   "Нет?"

   Барт хорошо знал что "стиратели" всегда организовывали операции прикрытия своих действий.

   "Ищи местных аппаратчиков из ведомства картографии или геологии".

   "Такой только один", - сказала она.

   "Выведи на экран".

   Она выполнила приказ.

   "Картография! Ты гений, Барт!"

   "Я слишком долго служу в разведке, Аделина".

   Майор наткнулся на записи, которыми интересовались "стиратели". Сведения о начале освоения системы. Вместо старых были введены новые данные. Положение и характеристики планеты Альтур.

   "Я был прав! Прав! Это связано с последней операцией Сейма! Альтур!"

   "Я тебя не поняла, Барт".

   "Ты видишь все, что вижу я? Помех нет?"

   "Нет".

   "Ранее на карте сектора не было планеты Альтур! Все остальные были, а этой не было! И они ввели данные о ней. На сей раз, они не стирали, а добавляли сведения!"

   "Тогда я ничего больше не понимаю. Я зафиксировала "стирателей". Но не могу понять, что значат их действия?"

   "Некто в Совете знает кое-что о планете Альтур. Это планета двойник Лабиринта. И проект "близнец", которым так интересуется адмирал Сейм, завязан на этой планете".

   "И потому адмирал Сейм и отправил на Альтур особую группу, Барт".

   "Верно! Я знаю о группе майора Алана Грейга, старшего офицера с "Покорителя галактики".

   Нэш запросил сведения о группе Алана Грейга.

   "Ты способна их найти?"

   "В этом архиве? Нет".

   "Там нет сведений о Грейге. Это и понятно. Но должны быть карты-данные на кое-кого из его группы. Просмотри внимательно".

   "Есть!

   Ирен Гатлинг. 25 лет. Штурман космофлота второго класса. Родная сестра Мадлен Гатлинг.

   Здесь есть отчет полицейского комиссара. Ирен избила племянника и жену брата, которая вступилась за сына. Ирен привлекли к суду за насилие, и ей грозил длительный срок тюремного заключения. Но вмешался адмирал Монро. Адвокат флота ЗФЗ ссылался на нервное потрясение после пережитого на Альтуре. Ее оправдали и поместили на лечение в санаторий для офицеров космофлота".

   "Это официальные данные?"

   "Да, Барт. Но все это пахнет примитивной подделкой".

   "С чего ты вязла, Аделина?" - спросил Нэш.

   "Данные, что я прочитала, просто вставлены. И вставили их в старый архив. Хотя им место в новом".

   "Все верно! - сказал Нэш. - Именно в старый, ибо туда вставить проще. Не будет проверок. А из старого архива, эти сведения как недавние по времени перекочевали в новый архив".

   "Барт, ты гений. Никакой Ирен Гатлинг не существует!"

   "И никогда не существовало! И кто-то специально подставил эти сведения. Остается вопрос - зачем? Кому это нужно?"

   "В архиве есть сведения о Мадлен Гатлинг. Барт!"

   "Что там такое?"

   "Мадлен Гатлинг не вернулась с задания! Это не её несуществующая сестра пострадала, а она сама!"

   "Откуда она не вернулась? - спросил Нэш. - Есть сведения о её задании?"

   "Она выполняла миссию на планете Альтур!"

   "Вот! Она была на Альтуре. Но не вернулась обратно. Спрашивается, кого послали вместо неё на этот раз?"

   "Двойника?"

   "Этого я не знаю, Аделина", - ответил майор Нэш...

  

   ...На следующий день адмиралу Сейму сообщили, что ночью из своего дома был похищен майор Барт Нэш.

   -Что значит "похищен"?- спросил Сейм полковника Пери, офицера безопасности.

   -Ночью мы получили тревожный сигнал из его дома.

   -И что? Говорите быстрее!

   -Группа выдвинулась немедленно. Но в доме все было перевёрнуто.

   -Тело?

   -Тела майора нет.

   -А с кем он жил? В его доме был еще кто-то?

   -Майор Нэш жил один. Более живых организмов в его доме не зафиксировано.

   -Соседи? - спросил Сейм.

   -Никто ничего не видел. Все камеры слежения нами проверены. Ничего, сэр.

   Сейм был взбешен. Такой офицер пропал, и никто ничего не видел. Нет никаких следов, кроме погрома в доме.

   -Космические порты блокированы?

   -Да. Все предупреждены. Поисковые команды уже работают, сэр!

   -О результатах докладывать мне лично. Полковник!

   -Да, сэр!

  

   Глава 3.

   Исчезающая база

  

   1

   Планета Альтур - двойник Лабиринта.

   Базы N13 и N18.

   База под номером 13, которую организовали на Альтуре по приказу барона Гарковица, относилась к разряду временных. Такие разворачивали космические десантники во время своих операций. Генераторы экранирующих защитных полей, внешние заборы, сборные здания и вышки, локаторы, переносные ракетные комплексы.

   Но, на деле, она прикрывала настоящий подземный комплекс, где располагалась тюрьма и лаборатории. Это и была секретная база под номером 18. Не многие знали о существовании секретного объекта. Сами охранники верхних уровней не могли сказать, что охраняют. Многие были уверены, что здесь только тюрьма для политических преступников.

   Командир базы Фром сам ранее служил в космическом десанте Утремера, пока его не изгнали с позором, как нарушившего присягу королю. Более подходящего места, чем место наемника барона Гарковица, он не нашел. Да и то, барон использовал Фрома не на своей планете, а на одном из форпостов. А служба там никогда не считалась престижной.

   Заместитель Фрома землянин Роло ранее был пиратом и принадлежал к братству ГИЗы, но нарушил не писаный кодекс пиратов, и на него началась настоящая охота. Вчерашние товарищи назначили за голову Роло награду. Его спас от верной и мучительной смерти барон Гарковиц.

   Роло развел для начальника виски.

   -Земной экстракт, полковник. Примите.

   Фром принял стакан и выпил залпом.

   -Проклятая служба, Роло. Скажу тебе по чести. Мы здесь подохнем.

   -С чего этот пессимизм, полковник?

   -Три дня назад пропади три наших солдата.

   -Но вчера они нашлись, полковник. Выпили лишнего и загуляли. Проветрились в джунглях. Ребятам захотелось острых ощущений.

   -Не знаю, майор. Меня все это пугает. Вести наблюдение и разведку в таком месте - глупость. Или...

   -Или?

   -Или мудрость. Но если это мудрость, то мы, майор, просто расходный материал.

   -Еще виски, полковник?

   -Много виски! Это пойло меня не берет.

   -Это настоящий земной виски, полковник. Тройной?

   Фром кивнул и сказал:

   -Я уроженец Мальциара, Роло. Там есть бурда под названием "корчи головастика". Вот прочищает мозги похлеще мозгосканирования!

   Роло бросил в стакан еще 3 кубика виски и поставил его в аппарат на секунду. Была готова тройная порция. Он пода её полковнику. Тот снова выпил залпом!

   -Мы расходный материал, Роло. Наша гибель никого не опечалит.

   -Даже обрадует интенданта. Платить не будет нужно.

   -Вы ведь пират, Роло? - вдруг спросил Фром.

   -В прошлом, - ответил тот. - Барон Гарковиц освободил меня от ответственности за прошлые дела.

   -В рамках своей баронии разумеется?

   -Но разве мы не во владениях Гарковица?

   -И с чего вы сменили такое выгодное дело на службу в этой проклятой дыре, Роло?

   -Обстоятельства повернулись против меня и моих людей. Они также служат здесь.

   -На этой проклятой планете происходят странные вещи, - продолжал Фром. - И настоящей цели нашего пребывания здесь нам не сказали.

   -Полковник! - Роло показал на обзорный экран. - Смотрите!

   -Что там?

   -К нам гости!

   Фром увидел флаер на посадочной площадке.

   -На борту этой посудины знаки командования флота. Кого это принесло?

   -Это Сайрос, полковник. Сам Боб Сайрос!

   -Черт его принес!

   -Идем встречать начальство.

   -Идем, майор...

  

   ...Боб Сайрос в мундире с генеральскими знаками, хотя чина генерала официально не имел, ибо барон Гарковиц не имел права жаловать это звание своим офицерам, устроил разнос командиру мобильной базы на Альтуре полковнику Фрому.

   -Ваша задача не допускать сюда никого! - кричал Сайрос.

   -Но здесь никого и нет. Кто в здравом уме решится на посадку на проклятой Планете Смерти?

   -Сюда был направлен десант!

   -Десант? Ничего такого не было, генерал. На Альтур упали обломки космического корабля, пострадавшего от налета на базу на соседней планете. Нам про это сообщили официально.

   -Вы проверяли место падения обломков, Фром?

   -Нет.

   -Почему?

   -В этом не было надобности. Это были только обломки, генерал!

   -А я вам говорю: вы их проглядели! Они хотели провести нас как дураков. Налет устроили специально. Они высадили десант на Альтуре.

   -Десант? Но большое подразделение будет легко...

   -Никто и не говорит о большом подразделении, полковник. Они высадили небольшую диверсионную группу человек в шесть-десять.

   -Я так не думаю, генерал.

   -Я ваших советов не прошу! Прочешите все вокруг! Вы слышите?! Каждое дерево и каждый куст.

   -Будет исполнено, - полковник вышел.

   "Дурак этот Фром, - подумал Сайрос, - Десантники ЗФЗ уже на Альтуре. Это ставит под угрозу весь план черного барона, что спит и видит себя королем нового звездного королевства.

   Группа уже здесь, и они идут к базе. У командира есть карта той части Альтура. Просто так гросс-адмирал Сейм их бы сюда не отправил".

   Сайрос вызвал борт космического фрегата "Акула".

   Дежурный офицер появился на обзорном экране:

   -Капитан Васар, сэр!

   -Васар? Вы на дежурстве?

   -Да, сэр!

   -Вы сбросили "контроль" корабля "Кровь баронов"?

   -Нет, сэр. Это не так просто. Но верные вам техники над этим работают. Но "Кровь баронов" слишком хорошо оборудован.

   -Мне нужны чистые "каналы", Васар.

   -Но вы не объяснили мне, зачем вам это нужно, генерал?

   -С чего вы стали таким любопытным, Васар?

   -Не я, сэр. Ребятам нужно знать на кого они работают. Если мы против Гарковица...

   -Мы служим барону Гарковицу, Васар. Мы присягнули ему на верность.

   -Но тогда чего нам бояться "Крови баронов". Это звездолет Гарковица.

   -Я не сказал, что его нужно бояться, Васар. Нужно лишь сбросить "контроль" или свести к минимуму их систему наблюдения.

   -Но зачем, сэр?

   -Вы же не собираетесь всегда служить Гарковицу, Васар?

   -Нет, сэр. Здесь скучно.

   -Тогда делайте то, что я прикажу. И все будет как надо, друг мой...

  

  

   Генерал Боб Сайрос вспоминает.

   Боб Сайрос в прошлом много сражался. Война и интриги стали целью его жизни. Кому он только не служил в свое время, и каких мундиров не носил. Был командором в военном флоте у губернатора Бейда, был наемником у илинийцев. Даже служил под началом адмирала герцога де Каню.

   Но страсть к интригам всегда подводила его.

   Ныне он служил черному барону Гарковицу. Такому как Сайросу было трудно найти себе господина. Герцог де Каню сильно ценил Боба, но был слишком помешан на дисциплине и скуп на вознаграждения. Сайрос служил ему не долго. Губернатор Бейда слишком серьезно боролся с пиратами ГИЗы, а у Сайроса были дружеские отношения со многими пиратскими кланами ГИЗы. А вот Гарковиц, хоть и был не так богат, как герцог или губернатор, но планы имел грандиозные. Да и нарушением уставов и правил своего флота барон Сайроса не попрекал.

   Два месяца назад он вызвал Боба к себе и сказал ему:

   -Для вас есть задание, Сайрос. Такое как вы любите. Полное опасностей и приключений. И вознаграждение вас ждет королевское.

   -Что нужно делать? - спросил Сайрос.

   -За что люблю вас, Сарос, так это за немногословность. Я назначаю вас командовать моим сектором у базы Альтур.

   -Но это объект третей степени. Какие там опасности?

   -Это объект наивысшей ценности, Сайрос. Наивысшей! - сказал барон. - И скоро там станет горячо. Вам скучно не будет.

   -Это самое главное.

   -Что вы слышали о планете Альтур?

   -Это двойник Лабиринта. Так называют Альтур. Дикая неисследованная планета.

   -Но на этой дикой планете есть нечто весьма и весьма ценное, Сайрос.

   -И что это, ваша светлость?

   Барон вызвал к себе человека.

   -Вы его пока не знаете, Сайрос. Но это уникальный человек.

   В кабинет вошел средних лет стройный мужчина средних в синем мундире без опознавательных знаков.

   -Это Франсуа, а это наш Боб Сайрос. Вы о нем много слышали наверняка.

   Мужчины пожали друг другу руки.

   -Рад знакомству с вами, генерал Сайрос. Для моего дела как раз нужен такой человек как вы.

   Барон пригласил их сесть.

   -У меня есть широкие планы, господа. И эти планы принесут всем нам много добра. Франсуа - часть большой программы, которая только начала реализоваться.

   -И я могу быть в это посвящен, ваша светлость? - спросил Сайрос.

   -Да. Для этого я вас и пригласил, генерал. Франсуа расскажи генералу все.

   -Все, ваша светлость?

   -Все. Мы с вами пока вдвоем только знаем о плане "близнец". Пора нам взять третьего. Сайрос для этого подойдет.

   Франсуа стал говорить:

   -Вы уже знаете, что Альтур близнец Лабиринта, или планета-двойник. Но именно на этой планете находится вещество необходимое для проекта "близнец".

   -Но я не знаю этого проекта.

   Франсуа активировал голографическое изображение. На нем был он сам.

   -Это мой "близнец".

   -Клон? - спросил Сайрос.

   -Нет. Клона распознает любая карантинная служба. Это не клон. Это именно "близнец". Точная копия моей сущности. Это я сам, но только более могущественный. Мы пока не смогли изучить все проявления "близнеца". Но это существо способно перевернуть галактику.

   -И он мыслит не по программе? - спросил Сайрос.

   -Нет. Это существо нельзя запрограммировать.

   -Но ваш "близнец" управляем?

   -Пока да.

   -Что значит "пока"?

   -Мы не могли изучить это существо более подробно. Это особенная сущность и материалы для создания подобного есть лишь на Альтуре. Но про это знаем не только мы. И потому вы отправитесь на Альтур...

  

   ...Дюгеклен вышел на связь с бароном. Был обеспечен секретный канал, который не могли подслушать или перехватить.

   Гарковиц появился на обзорном экране.

   Черный барон был в обычном мундире офицера космического флота. И находился он не в своей резидениции, а на борту космического корабля.

   -Ваша светлость.

   -Я здесь, Франсуа.

   -Вы не во дворце, ваша светлость?

   -Нет. Я на борту космического транспорта. Руковидить операцией из дворца слишком тяжело. Там полно шпионов утремерского короля. Сама наша хваленая Ассамблея баронов космоса уже давно лежит под Утремером. Их министры у нас как у себя дома.

   -Сайрос на месте, ваша светлость. Он начал действовать. Его микрочип работает.

   -Он не подозревает? - спросл барон.

   -Нет. Операция вживления прошла быстро и никто ничего не знает. Только я и вы.

   -Нам нужен четкий контроль. Сайрос это ключ к Алану Грейгу. А этого Грейга нам дала сама планета. Он как-то связан с проектом "близнец". И его отправил на Альтур сам адмирал Сейм.

   Франсуа сказал:

   -А вы уверены, ваша светлость? В том, что именно Сайрос есть ключ?

   -Как можно быть в этом уверенным, Франсуа? Но Сайрос служит мне. А Грейг служит Федерации. Может в этом едитнстве противоречий что-то есть?

   -Может быть.

   -Сайрос захватит группу Грейга?

   -Захватит. В этом нет сомнений.

   -Но Грейг не должен пострадать.

   -Никто из группы не пострадает...

  

   2

   Планета Альтур - двойник Лабиринта.

   Исчезающая база.

   Лейтенант Алов вернулся из разведки. Он осмотрелся и проверил все, что было нужно. У него был солидный опыт в таких делах.

   -Ну, что там? - спросил Грейг.

   -Форпост.

   -На карте его нет.

   -Зато вот он перед нами. Огражден высокой сборной замаскированной стеной. Сигнализации не видно. Посадочная площадка для флаеров.

   -А охрана? - поинтересовался Грейг.

   -Четыре вышки по периметру.

   -Их не видно, - сказал майор.

   -Они прикрыты экранами. Стандартная маскировка.

   -Много там солдат?

   -Нет. Человек двадцать, не больше. Дежурный взвод с операторами и летчиками.

   -Будем штурмовать, - принял решение Грейг.

   -Слишком много шума наделаем, майор, - возразил Алов.- Переполошим все гнездо.

   -Я уверен: о нас уже знают. Не зря же их флаеры кружат над лесом.

   -Расскажите свой план, майор, - выступила вперед Эльза Шрат.

   -Быстро захватим форпост и на флаерах рванем к объекту. Двое нанесут обманный удар - отвлекающий. Остальные на третьем аппарате попытаются приблизиться к объекту как можно ближе.

   -Но они, наверняка, успеют передать сигнал тревоги. Адмирал Сейм говорил о другом плане действий,- решительно возразила Шрат.

   -Да, но за нами уже охотятся.

   -Это вам только кажется, майор. Это предположение, а не уверенность.

   -Скоро они найдут наши следы и убедятся, что мы не плод их воображения. Так что длительный план адмирала нам не подходит.

   -Но это авантюра, майор, - сказала Эльза Шрат. - Так дела не делаются.

   -Она права, майор, - поддержал Шрат сержант Круп. - Демаскируем себя.

   Грейг ответил на это:

   -Сержант! Это уже произошло. Они о нас знают. И это точные сведения. И сейчас нам нужно действовать нестандартно. Понимаете о чем я? Они от нас не ждут наглости, именно наглости. Ибо, так дела не делаются, как сказала Шрат. И есть еще одно. Дело в том, что я лично знаком с Сайросом.

   -Знакомы?

   -Операция на планете Гибос, если помните о такой. Там мы с ним столкнулись когда-то. Так, что принимать решение нужно быстро.

   -Может быть вы и правы. Вы командир, - Эльза кивнула, показывая свою готовность выполнить любой приказ...

  

   ...Сайрос не думал, что Грейг попадется в первую же ловушку. Он просто не мог в это поверить.

   -И он купился на фальшивую базу? - спросил он разведчиков.

   -Сразу.

   -Но это Грейг. А он хитер. Он водит нас за нос. Это ловушка-обманка, для того чтобы заманить группу в настоящий капкан.

   -Грейг идет на базу, генерал. И мы способны взять его легко. Людей у нас достаточно.

   В этот момент изображения исчезли со всех мониторов и экранов как по команде.

   Сайрос спросил:

   -Что это?

   Офицер недоуменно смотрел на экраны. Он и сам не понял, что произошло.

   -Где изображение?

   -Неполадки, генерал.

   Он связался с пунктом техслужбы и запросил результаты сканирования. Но там все работало отлично. И скоро изображения вернулись на экраны.

   -Смотрите! - вскричал офицер.

   Сайрос посмотрел.

   -И что?

   -Базы нет, генерал!

   -Неполадки какие-то, - пробормотал генерал.

   Базы действительно больше не было на экранах. Приборы слежения не фиксировали ничего...

  

   ...Алов и сержант Круп незаметно подкрались к вышке. Лейтенант знаком указал сержанту на часового. Тот коротко кинул и бесшумно, что было удивительно при его росте и весе, подкрался к посту. Одно движение могучих рук, сухой треск и тело мягко рухнуло на траву.

   Иван Алов подал знак остальным, что путь чист.

   На посадочной площадке у флаеров никого не было.

   -Что-то не так, - пробормотал Алов, когда Грейг с ним поравнялся. - Это мало похоже на форпост.

   -Нужно все равно захватить флаеры, раз уж мы здесь.

   -Да, - кивнул майор, - Мы за этим сюда и пришли. Короткими перебежками, под прикрытием растительности подходим к флаеру. К тому, что стоит первым.

   Они быстро рванули к цели. Вот они флаеры класса "МаГ-6" с удлиненными носами и боковыми соплами. Эти могли сослужить хорошую службу. Грейг отлично управлялся с подобными, ещё будучи курсантом военной школы космолетчиков.

   Но на посадочной площадке летательных аппаратов не оказалось. Это были только муляжи! Майор понял, что попал в ловушку, и причем, в примитивную. В такую ловушку не мог попасть и вшивый сержант первогодок! Его провели как мальчишку. А он считал себя звездным волком.

   -Мы попались,- пробормотал он, выругавшись.

   -Что?- не понял Круп.

   -Это ловушка!

   -Но вокруг никого нет!

   Грейг ждал громкого сигнала от Сайроса. Сейчас Боб раскроет ему "карты" и прикажет сдать оружие.

   -Майор! Что все это значит? - спросил лейтенант Алов.

   -Если бы я знал...

  

   ...Генерал Сайрос запросил борт военного крейсера "Акула".

   -Старший офицер на связи.

   -Что там происходит, майор? Вы следите за показаниями приборов?

   -Да, генерал.

   -И почему прервалась трансляция?

   -Прервалась генерал? Я ничего об этом не знаю. У наших техников все в норме.

   -И сейчас вы можете видеть фальшивую базу?

   -Да, генерал, - ответил старший офицер. - Картинка отличная. "Крысы" в ловушке.

   -Вы видите их? - удивился Сайрос.

   -Да. Они на посадочной площадке флаеров.

   Но люди на планете не могли найти не только врага, но и самой базы. Она словно перестала существовать...

  

   3

   Лабиринты майора Грейга.

   Алан Грейг открыл глаза. Над ним был чистый потолок белого цвета. По бокам горели мягкие лампы, которые не раздражали глаза. Майор не мог ничего понять.

   "Что это? Как это я попал сюда? Мы были на базе, которую пытались захватить. И вот я здесь".

   Он очнулся в медицинском блоке военного госпиталя для комического десанта. На стенах были знаки спецпалаты для старших офицеров.

   Рядом с ним хлопотала медицинская сестра-синтетик.

   -Вы очнулись, майор? Это обрадует доктора. Он давно ждал этого, - сказала она.

   -Где я нахожусь? - спросил Грейг.

   -Это военный госпиталь, майор.

   -Госпиталь? На какой планете?

   -Что вы спросили? - не поняла медицинская сестра.

   -Я спросил, на какой планете находится госпиталь.

   -Вы совсем ничего не помните, господин майор? - спокойно спросила она.

   -Нет. Если бы я помнил, то не задавал бы вопросов.

   -Это гуманоидная зона Октаганус-17.

   -Что вы сказали? - не понял Грейг.

   -Октаганус-17, - повторила она.

   -Октаганус? Но это не территория Федерации!

   -Совершенно верно, майор. И потому вы в закрытой тюремной секции госпиталя.

   В палату вошел офицер в форме со знаками космической разведки. На его шевроне красовалась эмблема военного флота Мелии. Октаганус принадлежал к зоне юрисдикции Мелианского королевства.

   -Майор очнулся? Отлично! Сестра, оставьте нас!

   Она вышла, а офицер сел рядом с кроватью Грейга.

   -Вы майор военного космического флота ЗФЗ Алан Грейг? - задал он первый вопрос.

   -Да. А вы кто такой?

   -Я офицер штаба военной разведки Мелии.

   -Мелии? Вы говорите о планете-казино?

   -Мелия благословенная - это звездное королевство, майор. Мы не враждуем с ЗФЗ. Но я хочу знать, как вы попали сюда?

   -Я не знаю.

   -Не знаете?

   -Не знаю.

   -Это несерьезно, майор. Мы представители дружественной ЗФЗ системы. А вы нарушили наше пространство. Мне интересно знать с какими целями вас высадили на Октаганус-17.

   -Но я понятия не имею, как попал на Октаганус, сэр. Я был совсем в ином месте.

   -Где? Уточните.

   -На этот вопрос я ответить не могу, сэр.

   -Почему?

   -Это приказ моего начальства. Я не имею права раскрывать военных секретов. Мне нужен консул ЗФЗ на планете Мелия.

   -Консульство? Это довольно далеко отсюда. Это Октаганус-17, а не города планеты-казино. Наш район пользуется правом самоуправления, майор. И потому разбираться с вами стану я.

   -Но вы напрасно потратите время, сэр. Я действительно не могу вам ничего сообщить. Я был совсем в ином месте.

   -Но вы можете сказать, где вы были, и, может быть, что-то прояснится.

   -Я офицер военного космического флота и не могу говорить о цели моего задания. Но против Мелии она не направлена. В этом я уверен.

   -Напряженность между Мелией и Утремером в последнее время снова нарастает. Мы уделяем громадное значение безопасности, майор. После большой войны это совсем не лишнее.

   Грейг удивился:

   -Простите, сэр. Как вы сказали?

   -Что?

   -Вы сказали что-то о большой войне?

   -О войне между королевством Мелия с союзниками и королевством Утремер с союзниками, - подсказал офицер разведки.

   -Простите, сэр. Но о какой войне идет речь?

   -О галактической войне, когда звездные флоты десятка систем сошлись в грандиозной космической баталии.

   -Началась война? - спросил Грейг.

   -Уже закончилась, майор. Но во время подписания мира на планете соланийццев Актерии произошла катастрофа. Планета погибла, и на ней погибли два короля.

   -Короли Мелии и Утремера?

   -Да.

   -Простите, но я ничего не знал об этом.

   -Майор! Это несерьезно!

   -Но это так. И какой сейчас год?

   -Что вы спросили, майор?

   -Какой сейчас год? - повторил свой вопрос Грейг...

  

   ...Оказалось, что майор военного флота ЗФЗ Алан Грейг попал в будущее!

   -Этого просто не может быть! - вскричал он. - Это шутка?

   -Я офицер военной разведки, майор! И я пришел сюда не шутить! Меня вызвали на Октаганус-17 сразу, как вы попали сюда! Я имею полномочия от самого принца Хорсера! А вам известно кто такой Хорсер?

   Грейг знал, что это второй принц Мелии.

   -Тогда я ничего не могу понять. Как я мог оказаться здесь?

   В палату вошел еще один офицер разведки. Он обратился к своему начальнику:

   -Полковник, пришел ответ на запрос по поводу этого человека.

   -Что там? Подтвердилась личность Алана Грейга?

   -Нет, сэр.

   -Что значит "нет"?

   -Перед нами сам Пройдоха Джосс.

   -Вот он?

   -Да. Это Джосс, сэр.

   -Ошибки нет? Возможно, что вы ошиблись?

   -Нет, сэр. Ошибки нет.

   -Идите!

   Офицер вышел.

   Полковник посмотрел на Грейга.

   -Ты думал провести меня, Джосс? Я полковник Роман Алов!

   -Алов? - удивился Грейг. - Я знаю одного Алова.

   -Хватит, Джосс!

   -Простите, полковник, но я не знаю имени, которым вы назвали меня. Кто такой Джосс.

   -Пройдоха Джосс. Наёмник, убийца за которым охотятся десятки звездных систем. И вот ты в моих руках! Принц Хорсер будет рад такому улову.

   -Вы ошибаетесь, полковник.

   -Я могу ошибаться, но мелианский идентификатор нет!

   У Грейга закружилась голова...

  

   4

   Планета Альтур - двойник Лабиринта.

   Исчезающая база.

   Сайросу доложили:

   -Генерал! Они снова на месте!

   Сарос и сам видел, что на обзорном экране снова появились и люди Грейга и сама база.

   Свет прожекторов залил пространство фальшивого форпоста. Вдали показались десятки солдат, что окружили четверых смельчаков.

   -Привет, Грейг! - раздался голос, усиленный транслятором. Это был Боб Сайрос. - Я еще не успел поздравить тебя с майорскими эполетами. В последний раз ты так невежливо оборвал наш разговор. А теперь прикажи своим людям бросить оружие. Сам видишь, Грейг - сопротивление бесполезно. У меня тут две сотни космодесантников. А по периметру расположены 10 крупнокалиберных пулеметов "Стенс".

   -Хорошо. Боб, мы сдаемся. - Алан бросил на землю автомат.

   -Командир...

   -Сдаемся. Теперь мы ничего не сможем сделать. Сейчас нужно дать Гатлинг и Душинскому возможность уйти.

   -Но это же провал, майор! - возразил Алов.

   -А ты чего хочешь, лейтенант? Драться? Через секунду от нас останется лишь кучка пепла. Бросайте оружие. Это приказ!

   Десантники повиновались. Цепь солдат противника разомкнулась, и появился Сайрос.

   -Вот и свиделись, - обратился он к Грейгу, подойдя на расстояние вытянутой руки.- Помнишь нашу последнюю встречу? Я тогда чуть голову не потерял. Чёрный барон крут на расправу. Но теперь мне повезло. А тебе нет!

   Грейг молчал, глядя в лицо своему врагу.

   -Эй, сержант! - обратился Сайрос к командиру отделения. - Прочешите лес. Тут должен быть кто-то еще. Ты ведь оставил кого-то в лесу, не правда ли, Грейг?

   Майор молчал. Он был подавлен происшедшим и ругал себя последними словами. Он провалил операцию!

  

   Планета Альтур - двойник Лабиринта.

   База N 18.

   "Близнец" - первая встреча.

   Четыре патрульных флаера сели на посадочной площадке базы N 18.

   Здесь была настоящая база, построенная капитально с космическим портом. Виднелись помещения ангаров и наземных батарей противовоздушной обороны. Всюду летали транспортные флаеры и сновали люди. Оказывается Гарковиц закрепился здесь давно, несмотря на межгалактические законы и правила.

   Пленных сразу опустили в подземную многоярусную тюрьму, которая уходила далеко вглубь планеты и была устроена не хуже чем знаменитый во всех обитаемых мирах Лабиринт.

   Правда, масштабами Альтур уступал планете-тюрьме в десятки раз.

   Камеры были переполнены узниками. Грейг, проходя по коридору, поразился их количеству. Что это за люди? Откуда у черного барона столько преступников? Если такую информация обнародовать, это, конечно, вызовет межгалактический скандал. И какой скандал!

   -Ты ищешь для меня персональную камеру, Боб? - спросил он у Сайроса.- А то у тебя здесь тесновато.

   -Нет. Ты сядешь в общую, Грейг. Одиночек у нас нет. Тюрьма, как сам видишь, переполнена. Но для начала ты встретишься с "близнецом".

   -Кто это?

   -А ты не знаешь?

   -Откуда мне знать?

   -"Близнец" это то, к чему ты стремишься, Грейг. Ты ведь прилетел сюда с определенной целью, не так ли?

   -Ты о чем, Боб?

   -О цели твоего прилета на Альтур.

   -А тебе известна эта цель, Боб?

   -Ты мне скажешь, Алан.

   -Ты я вижу, уже нацепил генеральские эполеты, Боб. А от флота или армии какого государства ты отхватил этот чин?

   -Шутишь? Это я так просто повесил эти знаки различия. Так сказать, авансом. Гарковиц, конечно, пожаловал мне чин, но он пока не имеет на это права. Он всего лишь барон и в его флоте не может быть командоров генеральского ранга. Но скоро, он станет королем нового звездного королевства. А я, стану полноправным генералом, а может быть, даже стану бароном. Чем чёрт не шутит?

   Алан подумал, что Боб шутит, но его лицо оставалось серьезным.

   -Бароном? С такой-то рожей прирожденного преступника? Боб, ты будешь самым оригинальным бароном во всей Галактике.

   -Ты думаешь - я выйду из себя, Грейг? Не дождешься. Меня сейчас волнует совсем иное.

   -Что же тебя так волнует, Боб?

   -Слишком легко ты попался.

   -Я сплоховал.

   -Вот это и кажется странным. Смахивает на простую подставу. Я приготовился ловить тебя по всему периметру и расставил ловушки. И твоя группа угодила в первую и далеко не самую изощренную. Неужели ты такой осел? Или это часть задуманного тобой плана? Может быть это я, а не ты попался на крючок? Признайся, майор? Ты меня провел? Кто из нас рыбак, а кто рыбка?

   -Фортуна дама капризная, Боб, - загадочно произнес Грейг.

   -Алан!

   -Да, Боб?

   -Может быть, мы сможем договориться?

   -О чем, Боб?

   -Мне нужна информация. Я хочу понять все, что происходит.

   -Я не могу тебе в этом помочь, Боб.

   -Не желаешь сотрудничать? А жаль. Грейг. После того как ты сюда войдешь, все для тебя станет еще более запутанным чем прежде.

   -Пусть будет то, что будет, Боб.

   -Как скажешь, Грейг! В камеру его!

   Алана затолкнули в ярко освещенную комнату с серыми стенами. Мебели в ней не было, только какой-то тюк лежал в углу. Щелкнул замок, и майор остался один...

  

   ...Свет неожиданно погас, но через минуту лампы вновь включились. Предмет в углу, который Грейг принял за кровать для узника, вдруг ожил и стал излучать яркий свет.

   Еще через одно мгновение переливающаяся разноцветными огоньками масса протянула к нему светящееся щупальце. Бежать было некуда, и человек приготовился защищаться. Но существо лишь легко коснулось его руки и свечение исчезло. Алан почувствовал слабость и опустился на пол. Голова кружилась, и он оперся руками, не желая ложиться. Но это состояние длилось не долго. Вскоре все снова пришло в норму.

   Грейг заметил, что на том месте, где только что было неизвестное существо, теперь сидит его точная копия. Словно в зеркале он видел перед собой Алана Грейга, но без одежды.

   -Кто ты? - спросил майор.

   -Я, Алан Грейг.

   -Грейг?

   -Да. Я Грейг, майор космофлота Звездной Федерации Земли, старший офицер крейсера "Покоритель Галактики".

   -Ты удивишься, но и я Алан Грейг.

   -Вот как? - спросил дойник. - Но я вижу на тебе мою одежду.

   -Ты ошибаешься, приятель. Этой моя одежда. Тебе всего несколько мгновений назад здесь не было.

   -А я думал, что не было тебя. Но ты появился, и я очнулся голым. А на тебе моя одежда.

   -И ты подумал, что я снял с тебя твои тряпки?

   -Но на мне ничего нет.

   -Может быть это потому, что на тебе и не было ничего?

   Алан Грейг произнес эти слова и вдруг увидел, что и на нем ничего нет. Он стоял совершенно голый.

   -Что за ерунда? - вскричал он.

   -Я тебе уже сказал, что я Алан Грейг, майор космофлота Звездной Федерации Земли, старший офицер крейсера "Покоритель Галактики".

   Грейг поднял глаза на двойника и увидел, что тот одет в его одежду.

   -Как такое возможно?

   -Ты забыл свое имя? - спросил двойник.

   -Нет. Своего имени я не забыл.

   -Тогда назови его!

   Майор ответил четко, по-военному:

   -Я Алан Грейг, майор космофлота Звездной Федерации Земли, старший офицер крейсера "Покоритель Галактики"...

  

   ...Дюгеклен был рад тому, что контакт Грейга с "близнецом" произошел на этот раз быстро. В прошлом ничего подобного в лаборатории не случалось. Существо не желало идти на контакт. Не зря ученый говорил о Грейге и его восприимчивости к "близнецу".

   Сарос запросил связь и поинтересовался:

   -Как все прошло?

   -Отлично! Просто великолепно! Со мной все было иначе. А здесь сразу контакт!

   -Значит, существо могло и не появиться?

   -Именно, генерал. Мы не управляем существом, как полагают некоторые. Мы даже не знаем что это за существо.

   -Но барон считает, что сможет ими управлять!

   Дюгеклен засмеялся.

   -Существа дают барону собой управлять. Возможно, что цели существ и барона Гарковица совпадают. Но это пока. А что потом?

   Сайрос только пожал плечами и отключил свой экран. Больше говорить генерал не желал...

  

   ...Двери камеры распахнулись. Вошла охрана. Грейг увидел, что его одежда снова на нем, а двойник совершенно голый.

   -Идешь с нами!

   -Я готов! - ответил майор. - Мне здесь не понравилось.

   -Вперед!

   Охранники вывели Алана. За дверью эго ждал старый приятель Боб.

   Сайрос ухмыльнулся:

   -Видел "близнеца", Грейг?

   -Это существо?

   -Да. Как тебе двойник?

   Алан лишь пожал плечами.

   -Такие встречи опасны, Грейг, - признался Сайрос. - Это может плохо закончиться. Они так легко выходят из себя. Кстати, в камере тебя ждет сюрприз.

   -Еще один? - спросил Алан.

   -В самообладании тебе не откажешь, майор.

   -Где мои друзья?

   -В камерах.

   -Зачем тебе все это?

   -Что это?

   -Зачем мне посещать это существо? В чем цель?

   -А ты не догадываешься?

   -Нет.

   - Грейг, они займут ваши места. Корабль Федерации заберет их отсюда, и они доложат об успешном выполнении задания. Мне уже не нужно допрашивать вас, чтобы получить информацию.

   -Значит адмирал Монро - близнец?

   -Да. Тот, что живет у вас.

   -Тот, кого забрали отсюда?

   -Именно, Грейг. А настоящий Монро здесь в камере.

   -Ты о чем?

   Сарос не ответил на вопрос и продолжил:

   -И ты теперь пленник. Твой номер 1205. Теперь у тебя нет имени. Придется тебе привыкать к этому факту. Но в будущем за хорошее поведение и желание сотрудничать я могу тебе его вернуть. Твой высокий потенциал можно будет использовать, но для этого тебе нужно будет выжить.

   Увидев выражение лица Алана, Боб захохотал.

   -Хорошо смеется тот, кто смеется последним. Не правда ли, Грейг?

  

   Глава 4.

   Лабиринты памяти

  

   1

   Планета Альтур - двойник Лабиринта.

   Подземная тюрьма.

   Алана Грейга бросили в камеру, где уже было тридцать человек заключенных. На его комбинезоне был номер 1205.

   На прощание Сайрос сказал майору:

   -Мы могли бы вместе проворачивать такие дела, Грейг.

   -Я служу Федерации, Боб.

   -Зря.

   -Время покажет.

   -У тебя его больше нет, Алан Грейг.

   Охранник по знаку генерала открыл двери и приказал новому арестанту:

   -Вперёд!

   Грейг шагнул.

   Камера была просторной и состояла из несколько секций разделённых длинными коридорами. Секции содержали ниши, ничем не закрытые. В каждой секции было по пять ниш. Внутри эти каменные мешки не освещались. Тусклые фонари с номерами были лишь снаружи. Зато центральная секция была хорошо освещена яркими лампами, вделанными в потолок.

   Дежурный грубо окликнул Грейга:

   -Подойди!

   Грейг оглянулся на него.

   -Я сказал тебе подойти!

   Грейг нехотя исполнил приказ. Худой высокий человек с длинными лицом и впалыми щеками ему не понравился.

   -Кто такой? - спросил он строго.

   -Заключённый 1205.

   -Смешно. А я ждал курортника. Эй парни!

   Дежурный позвал людей и пять мужчин вышли из ниш.

   -Новенький? - они обступили Алана.

   -Да, я недавно на этой планете.

   -Это заметно. Ну, ничего, погорбатишься на руднике - лоск потеряешь. Кто ты?

   -Алан.

   -Имен у нас нет, парень. Они здесь строжайше запрещены. Не дай бог, кто узнает, что ты произнес имя. Ты номер 1205. Я спрашиваю, кем ты был до тюрьмы?

   -Я офицер военного флота.

   -Звание?

   -Майор.

   -А я был капитаном воздушных сил наземного базирования. Водил флаеры, пока не попал в плен. И теперь я номер 874.

   -Не понимаю, какой смысл в использовании рабов?- высказал свое удивление Алан.- Ведь любой промышленный робот в сто раз эффективнее.

   -Верно. Но мы рабы бесплатные и над нами проводят эксперименты психологического характера, - ответил номер 874.- Ученые нас постоянно тестируют. До какой стадии падения может дойти человеческое существо. Здесь только гуманоиды и в основном люди. Гарковиц делает здесь из своих врагов новые существа без совести, без чувства долга, без чести, без ответственности. И у него это не плохо получается.

   -Майор не велика птица, - усмехнулся другой раб. - Вон там есть заключённый, который был адмиралом флота ЗФЗ.

   -Адмирал? - удивился Грейг.

   -А что? И адмиралы здесь сидят. Добро пожаловать в Ад.

   -Не болтай понапрасну. Это не Ад. Ад впереди. Пусть новичок пока осваивается.

   Они потеряли интерес к Грейгу, и отошли в стороны, вернувшись к своим делам. Не любили космолетчиков. Из них слова не вытянешь, и новостей они никаких не сообщат.

   Грейг сразу понял, что за адмирал содержится в камере. Наверняка, это и есть сам Монро. Вот повезло так повезло...

  

   ...Алан зашел в нишу, которую ему указали. Там сидел изможденный старик, обросший бородой. Трудно было узнать в том человеке адмирала Федерации. Старик оказался к тому же сильно избит. Лицо и шея сплошь были покрыты синяками.

   -Адмирал?

   -Что? - старик вздрогнул и внимательно посмотрел на Алана.

   -Адмирал Монро?

   -Что?

   -Я спросил, не вы ли адмирал флота Федерации.

   -Ах. Это. Да был адмиралом. А вы кто? Я вас раньше не видел.

   -Меня только что привели в эту камеру. Я Алан Грейг.

   -Грейг? Не слышал.

   -Майор. Космофлот ЗФЗ.

   -Все равно не слышал о вас.

   -Что с вами, сэр? Вас избили охранники?

   -Нет. Они никого не бьют. Зачем портить товар? Ведь мы часть эксперимента, а эксперимент должен быть "чистым".

   -Но вы весь в синяках.

   -Это другие постарались, - старик закашлялся.

   -Но я не понимаю...

   -Я стар и болен. И более того я не ломаюсь. За это надзиратель лишил камеру еженедельной женщины. Он сообщил, если я такой щепетильный, то пусть вся камера учится у меня целомудрию.

   -А что это за еженедельная женщина?

   -Раз в неделю... - приступ кашля прервал его. - Раз в неделю в каждую камеру пускают женщину, а иногда многих женщин. За "хорошую" работу ее оставляют на всю ночь.

   За удовлетворительную работу женщину дают на пару часов. Но в этом случае никакого баловства. Ну а за плохую... - снова приступ кашля не дал ему договорить.

   -И чем же вы такими провинились, сэр?

   -Не вписался в общий эксперимент. Так бывает, майор.

   -И что это за эксперимент?

   -Сами увидите.

   -Трудно поверить, что такое происходит на границах Федерации.

   -Майор, здесь давно всем плевать на ЗФЗ. У них удивительные средства делать из людей рабов. Они убивают все доброе и благородное в их душах. Да у большинства здешних заключенных этого доброго и до плена было немного. Здесь и солдаты космодесанта, выброшенные правительством в отдаленные миры колонизировать новые планеты, и рабочие рудников, которым фирмы не заплатили положенное, и преступники. Вобщем кого только нет. И вы думаете, им есть за что любить ЗФЗ? Я бы на их месте поступил бы так же.

   -Вы говорите странные вещи, адмирал.

   -Человек привыкает ко всему, - сказал Монро.

   -Как можно к этому привыкнуть?

   -Посидите здесь немного и сами привыкнете. Ведь здесь нет условностей и правил в этом мирке. Правила там за закрытой дверью. Здесь же первобытные законы. А если выслужиться в охранники, то вообще никаких правил в пределах планеты Альтур. Многие охранники вчерашние заключенные. Они были некогда солдатами и офицерами, отцами и мужьями, ответственными чиновниками. А теперь они кто? Дошли до степени крайнего падения. Или доходят до него. Они не получают жалования и остаются по статусу рабами.

   -Не заметил этого, когда меня сюда вели.

   -Не заметили чего?

   -Было похоже, что у них строгости, адмирал.

   -Это не везде. На нашем ярусе все так, как я сказал. Но делают эти охранники свою работу не за страх, а за совесть. Еще никто из них отсюда не сбежал. Здесь проявляется все несовершенство человеческой природы. Наши честь и благородство существуют лишь при комфортных жизненных условиях, то есть там, где есть правила и законы. А отмени их, и вот во что мы можем превратиться.

   -Странные здесь проводят эксперименты. Не понимаю их практической значимости.

   -Она есть. Многие ксеноморфы охотно платят за такие научные изыскания. Они ищут доказательства деградации человеческой расы. И судя по здешней тюрьме, мы действительно деградируем.

   -Эй! Еда! - лязгнул замок, и массивная дверь отворилась. Охранники внесли две огромные кастрюли и поставили их на пол. - Генерал добр к вашей камере и посылает вам бабу, несмотря на ваши провинности. И не какую-нибудь истасканую бабу, а новенькую. Свежую. Даже охране запретили к ней прикасаться. Все для вас! Свежатинка. Но не вздумайте задушить её! Это я вам говорю насильники трупов. Если она утром не выйдет отсюда живой, я вас отдам "людоедам".

   Несколько заключенных угрюмо кивнули густыми шевелюрами.

   -Что молчите? Где благодарность генералу?

   -Слава генералу Сайросу! Слава барону Гарковицу! - хором заорали рабы.

   Алан с адмиралом не участвовали в общей трапезе, а лишь смотрели, как заключенные становились в очередь за едой. Многие ели руками. Некоторые дрались за право первому влезть в кастрюлю за куском мяса.

   -Смотрите, майор, и привыкайте! Вы молоды и сильны. Сможете купить себе жизнь вот такой ценой. Работа в руднике не будет для вас тяжелой.

   -Нет. Я здесь не задержусь.

   -Пустые надежды. Лучше идите к ним, а то останетесь сегодня голодным. Сейчас приведут женщину. А меня не сегодня-завтра отправят к "людоедам".

   -Это имечко произнес и охранник. Что это такое? - удивленно спросил майор. - Кто они?

   -Кто знает? Говорят многое.

   -Что, например?

   -Часть заключенных приучили есть себе подобных. "Санитары" как их называют. Здесь умирают редко. Увечных и больных отправляют к "санитарам". Хотя мое мясо покажется им жестким, - усмехнулся старик.

   -Я буду искать возможность бежать отсюда. Я теперь слишком много знаю, чтобы оставаться здесь. Я должен доложить обо всем гросс-адмиралу Сейму. Гарковиц готовит Федерации какую-то пакость. Адмирал, что вам известно о "близнецах"? Кто они такие?

   -Вообще я мало знаю. Это какая-то иная форма жизни. Ученые черного барона как-то сумели ее подчинить себе. Катастрофа моей эскадры произошла именно по их вине. На флагманском линкоре "Ветер времени" оказалось двое "близнецов" вместо офицеров связи.

   -И два офицера связи смогли погубить эскадру?

   -Да. Они полностью заблокировали все каналы связи между моими кораблями. Более того, передавали фальшивые приказания. Часть кораблей авангарда развернулись, и стали уходить в сторону, открыв наши боевые порядки во время перестроения. Мы поздно поняли в чем дело. Исправить уже ничего было нельзя. А представьте, что они натворят, если их будет много, если на каждом корабле, на каждой базе будут их агенты?

   -Страшно подумать. Мой близнец после возвращения получит командование над крейсером "Покорение Галактики", флагманом Первой эскадры. Тогда они захватят не только наши дальние колонии, но смогут совершить налет на саму планету-мать Землю.

   -Кому она сейчас нужна,- махнул рукой адмирал.- Наша Земля безнадежно отстала не только от планет подобных Мелии, Илинии или Актерии, но и от Гибоса. Колонии ЗФЗ под угрозой. Говорят, существует средство остановить "близнецов".

   -Да? Расскажите.

   -Я ничего точно не знаю. Это только слухи, которые передают некоторые заключенные.

   -А заключенным, откуда известно о секретах подобного уровня? - не поверил Грейг.

   -Некоторые сидели в камерах куда подсаживали "близнецов" во время экспериментов. Они говорили, что есть нечто, чего они не могут делать как люди, или... - адмирал закашлялся, - или может все дело в способе контроля над ними.

   -Адмирал, объясните подробнее.

   -Сами по себе, "близнецы" безобидные существа. Эту форму жизни обнаружили в недрах Альтура. Эти существа могут принять форму любого из живых существ. Люди Гарковица заставляют их повиноваться и делают жестокими... Но, майор, учтите - все это лишь слухи. Никаких точных сведений у меня нет...

  

   2

   Планета Альтур - двойник Лабиринта.

   Борт космического транспорта.

   Барон Гарковиц тайно прибыл к орбите Альтура на простом торговом корабле. Он желала сам лично наблюдать за экспериментом. Он вызвал к себе Франсуа Дюгеклена. Тот на одноместном фларере прибыл на торговое судно.

   Его сразу доставили в апартаменты барона.

   -Никто не знает о моем прибытии? - сразу спросил барон.

   -Нет, ваша светлость.

   -Это хорошо, Франсуа.

   -Меня удивил ваш визит, барон. Вы не доверяете мне?

   -Слишком много поставлено на карту, - ответил Гарковиц. - Сам гросс-адмирал флота ЗФЗ Сейм держит эту операцию на личном контроле. И знает этот Сейм, может, больше нашего.

   -И что он знает? - спросил Дюгеклен.

   -У меня появились сведения, что он в последнее время имеет частые беседы с губернатором лабиринта Хнером. Что их может связывать?

   -"Близнецы"?

   -Думаю да. Поэтому мы сразу пустим Грейга по "лабиринтам памяти".

   -Сразу? - удивился Дюгеклен.

   -Именно, Франсуа. Приготовьте все.

   -Да, ваша светлость...

  

   Планета Альтур - двойник Лабиринта.

   Лаборатория "Лабиринты".

   Специальная лаборатория "Лабиринты" была одним из самых закрытых помещений на базе. Франсуа Дюгеклен лично там все обустроил и подготовил. Это было его детище.

   "Конусы памяти" располагались по кругу.

   Никакие генераторы не могли напитать их энергией. Это делала сама планета Альтур, и потому почти никто не знал об их существовании.

   -Все настроено, ваша светлость. "Конусы" готовы.

   -Все работает?

   -Да.

   -Сюрпризов не будет?

   -Нет.

   -Тогда создавай проекцию. "Близнеца" уже ведут сюда. Он связан с Грейгом и если все получится, то мы узнаем много интересного.

   Двойника Грейга разместили в центре конусов, и сам Дюгеклен навел их на его голову. Аппараты стали активироваться.

   Первый.

   Второй.

   Третий.

   Четвертый.

   Пятый.

   Голова двойника засветилась и лучи, исходящие от конусов, соединились в центре.

   -Прибор готов, ваша светлость!

   -Активировать проекцию! - приказал барон Гарковиц.

  

   Проекция N 1 Алан Грейг.

   Алан Грейг после выполнения задания вернулся домой. Его наградили чином полковника военного космического флота ЗФЗ. Он был удостоен почетной аудиенции командующего.

   На сей раз, в приемной, когда ему отдали честь, он воспринял это как должное. Федерация действительно была ему обязана. Он с группой своими действиями предотвратили большую пакость, которую Гарковиц пытался подстроить для ЗФЗ.

   -Полковник Грейг? - осведомились в приемной.

   -Полковник Алан Грейг к адмиралу!

   Первый адъютант ответил четко:

   -Вас проводят, сэр! Капитан Пери!

   Вошел второй адъютант Сейма и жестом пригласил Грейга следовать за собой.

   "Соблюдают ритуал, - подумал про себя Алан. - Ни на шаг не отступят от него. Почетная аудиенция. Только ради этого мне пошили такой роскошный мундир. И все за счет Федерации".

   Второй адъютант командующего отдал честь и сказал Грейгу:

   -Адмирал ждет вас, сэр!

   Сейм был рад Алану. Он долго тряс ему руку.

   -Как вам ваше новое назначение, полковник?

   -Я еще не был на борту "Покорителя Галактики". Отправляюсь туда прямо от вас. Даже не верится, что я теперь командир такого крейсера.

   -Вы найдете своих старых друзей майора Алова, командира абордажного отряда, сержантов Крупа и Шрат. И помирите их!

   - Мирить? Крупа и Шрат?

   -Я имею в виду Алова и Шрат. У них некоторые разногласия по поводу замужества и женитьбы. Она - за, он - против. Или что-то вроде этого.

   -Ну, это не сложно. Не думаю, что из них выйдет семейная пара. Слишком Шрат долго служит в космическом десанте. Она уже не женщина, хоть и чертовки привлекательна.

   -Да? Я слышал Шрат даже поколачивает бравого космодесантника. Так что, разберись. Субординация на крейсере должна быть на уровне. Всё эти конфликты не должны доходить до рядового состава. Офицеры "Покорителя Галактики" не должны быть посмешищем.

   -Я разберусь, и все будет хорошо. Но Иван Алов отличный офицер, а Эльза Шрат отличный солдат. Иметь их у себя в команде - настоящая находка.

   Адмирал взял со стола яркую коробочку и альбом в сафьяновой обложке.

   -Это знак "Благодарная Федерация" и диплом к нему. В нем указаны имена всех награжденных этим знаком. Теперь здесь и ваше имя.

   -Это большая честь для меня, мой адмирал! Я могу идти?

   -Нет пока. Присядьте, полковник, - адмирал указал Алану на кресло.

   Грейг сел и даже принял предложенный роботом-баром бокал с виски со льдом. Сейм предпочитал именно этот напиток и угощал им всех своих почетных гостей.

   -Я дам вам возможность отдохнуть, полковник. Вы заслужили отдых, но не сейчас. Только для вида вы полетите в отпуск.

   Грейг был сильно разочарован. Уж слишком дорого обходятся ему новые почести. Он рассчитывал провести месяц-другой на одном и роскошных курортов, благословенной планеты-казино Мелии, за счет правительства ЗФЗ.

   -Алан, иного выбора нет. Среди вашей группы вернулся агент барона Гарковица. Его прозвище "Игла". Это один самых искусных агентов Ассамблеи звездных баронов.

   -Среди моих людей? Да вы что? Этого просто не может быть. Со мной было всего несколько человек: Алов, Шрат, Круп, Гатлинг, Душинский.

   -Именно. "Игла" кто-то из них. "Игла" служит баронам уже много лет. Я подозреваю всех, и даже вас, Грейг.

   -Но почему вы послали именно нас на Альтур? Если вы знали что "Игла" среди нас?

   -Я не знал этого. Информация дошла до меня только вчера.

   -Из каких источников?

   -Я не могу вам этого открыть. Но эти источники абсолютно достоверны и их информация не вызывает никаких сомнений. Поэтому вы летите на Альтур снова.

   -Как на Альтур? - удивлению Грейга не было границ.

   -С вами летят Круп, Шрат, Алов. Гатлинг, Душинский.

   -И я должен найти "Иглу"?

   -Да.

   -Но как нам снова пробраться на эту планету? Ведь Альтур по-прежнему собственность барона Гарковица и входит в его баронию.

   -Правительство ЗФЗ пыталось отнять Альтур, но Ассамблея звездных баронов категорически отвергла наше вмешательство, и на их сторону стал Утремер. Король Луи послал Шестую мобильную эскадру Утремера к нашим границам, дабы поддержать требования Ассамблеи. А в этой эскадре три новейших линкора и десять крейсеров, подобных "Покорителю Галактики". Понятно, что делегации ЗФЗ пришлось согласиться под таким давлением. В общем, Альтур остался в составе планет подвластных барону Гарковицу. Просто об этом ещё не сообщили официальные источники...

  

   ...Гарковица искренне удивило это откровение Грейга. Он посмотрел на Дюгеклена и понял что для того это также неожиданность.

   -Вы поняли, что это было?

   -Лабиринты памяти показали нам не прошлое, но будущее, ваша светлость.

   -Это невозможно, Франсуа.

   -Но тогда что быто было, барон? Да и нам стоит такому лишь радоваться. Вы знаете кто "Игла"?

   -Нет, - ответил Гарковиц.

   -Вы не можете мне раскрыть эту тайну?

   -Да нет, Франсуа! Я впервые слышу про этого агента. Нужно будет запросить штаб флота, отдел разведки. Может там что-то знают. Хотя, возможно, то, что мы видели не больше чем бред.

   -Нет, ваша светлость. Мы на Альтуре. Здесь, в этом месте, бред невозможен.

   -Но ученые поднимут нас на смех, Франсуа.

   -А нам нет дела до ученых, ваша светлость. Но нам стоит прололжить, барон.

   -Давайте продолжим...

  

   Проекция N 2 Алан Грейг.

   ...Вдруг в камере раздались радостные возгласы.

   Алан вышел из своей ниши. Открылись большие двери.

   Вошел сам Боб Сайрос. Он обшарил глазами толпу заключенных и его взгляд остановился на Грейге.

   -Грейг! Я с обещанным сюрпризом.

   -Что за сюрприз, Боб?

   Сайрос сказал ему:

   -Оглянись вокруг, Грейг.

   Алан огляделся.

   Они находились не в тюрьме. Вокруг были белые стены больничной палаты.

   -Я не смогу долго держать нас здесь, Алан. Сейчас нас никто не может слышать.

   -Ты имеешь в виду своих охранников, Боб?

   -Нет. Охранники ни при чем. Твоя проблема в том, что ты так и не понял куда попал. Больше того, ты не знаешь, зачем ты здесь.

   -А где мы сейчас?

   -В твоей памяти, Грейг. И именно поэтому нас никто не может слышать.

   -А кто нас слушает, кроме твоих людей?

   -Те, кто над нами. Барон Гарковиц и Франсуа Дюгеклен.

   -Дюгеклен? Он погиб.

   -Сейчас не стоит это обсуждать. Гарковиц и Дюгеклен открыли лабиринты. Вот что главное!

   -Лабиринты?

   -Сейчас нет времени посвящать тебя во все, Алан.

   -Но Дюгеклен умер, Боб. Я сам видел...

   -Нет. Умер "двойник". И то не умер. Для "близнеца" не существует физической смерти.

   -Не могу тебя понять, Боб.

   -Я дам тебе ключ как символ моей доброй воли.

   -Ключ? - не понял Грейг.

   -Кодовая фраза...

   Но сказать саму фразу Боб Сайрос не успел. Алан снова увидел вокруг себя своих товарищей по заключению...

  

   ...Вошел сам Боб Сайрос. Он обшарил глазами толпу заключенных и его взгляд остановился на Грейге.

   -Грейг! Я с обещанным сюрпризом.

   -Что за сюрприз, Боб?

   В камеру втолкнули белокурую девушку, вся одежда которой состояла из небольшой набедренной повязки. Когда она подняла голову, Алан узнал в ней Мадлен Гатлинг!

   -Ну, как сюрприз, Грейг? Доволен? Но твоей роже вижу, что нет. Хотел для себя, небось, припасти, да? Придется поделиться. Хочешь быть первым, майор? Я распоряжусь. Нет? Ну, как хочешь. Веселитесь, она ваша на целую ночь.

   -Да живет вечно генерал Сайрос! - заорали хором заключенные.

   Генерал вышел ухмыляясь. Лязгнули засовы. Алан подошел к Мадлен и взял ее за руку.

   -Эй, 1205-й, кто тебе позволил первому пристраиваться к девке? А жребий? Генерал о тебе никаких распоряжений не оставил.

   -Верно! Он ему предложил быть первым, но этот отказался.

   -Значит жребий?

   -Конечно жребий, для всех кроме вонючек!

   -Ее никто не тронет! - твердо заявил Грейг.

   -Это кто же так решил? - спросил бывший капитан, а ныне 874-й.

   -Я!

   -Не советую тебе начинать жизнь в камере с подобных штучек. Я согласен, если ты будешь первым, ведь именно благодаря тебе мы ее получили сегодня. Но не забывай о нашей доле. Верно, я говорю? - он повернулся к другим рабам.

   -Да! Девка будет спать со всеми!

   -Это справедливо!

   -Жребий!

   Алан подождал, пока вопли стихнут, а потом вновь заявил:

   -Ее никто не тронет! Так что можете ложиться спать!

   -Он издевается над нами!

   -Проучим его, сразу запоет по-другому.

   -А может его самого нагнуть?- предложил кто-то из задних рядов.

   -Я не против его задницы!

   Заключенные стали угрожающе надвигаться на Алана. Но он был в отличной форме. Все офицеры военного космического флота ЗФЗ проходили подготовку. Ударом ноги он отбросил к стене 874-го и ударом кулака свалил следующего за ним. Но это не остановило других. С яростными воплями они бросились к майору. Удар - и один из них согнулся пополам. Еще один схватился за горло и рухнул как сноп. Как только рабы оказывались на расстоянии вытянутой руки, тут же валились на пол.

   Алан продолжал отбивать неуклюжие наскоки противника. Каждый его удар бы хладнокровно рассчитан и, потому, всегда достигал цели. Но врагов было слишком много. Грейгу пришлось бы туго, если бы не Мадлен. Девушка неожиданно для рабов встала рядом с ним. Ее нога взметнулась вверх, и пятка столкнулась со лбом одного из заключенных. Тот вскрикнул и свалился на пол.

   Через несколько минут они не выдержали и отступили.

   -Все, все, майор! - номер 874-й замахал руками. - Стойте! Я тоже был когда-то бойцом. Но сейчас уже не в форме. Ты победил, девка твоя.

   -Но я не хочу пользоваться девушкой...

   -Ты псих! 1205-й. По правилам, тот, кто отстоит ее в драке - получает на всю ночь. Но если ты...

   -Он согласен, - вмешалась Мадлен.

   -Тогда идите в дальний угол. Скоро выключат свет. Веселитесь.

   Заключенные, за исключением тех, кто оставался без сознания после драки, недовольно зашумели.

   -Эй, кому не нравятся наши законы? Кто недоволен? - 874-й обвел толпу взглядом. - Он выиграл честно. Предъявим ему счет в шахте. А сейчас расходитесь, если хотите сохранить свои мерзкие утробы.

   Когда все улеглись, и люди успокоились, 874-й подошел к Алану и прошептал:

   -Советую найти выход отсюда до завтрашнего утра. С работ 1205-й не вернется.

   -Это почему же? - спросил Алан.

   -Там иные законы. Ты попал не на курорт, майор. Там обитают "те, кто живет под землей".

   -Это кто же такие?

   -Познакомишься с ними завтра. Но их общество совсем не покажется тебе приятным...

  

   3

   Планета Федерации.

   Гросс-адмирал военного флота ЗФЗ Франклин Сейм.

   Связь с Лабиринтом.

   Губернатор Хнер.

   Планета Лабиринт. Зал Теней.

  

   Адмирал Сейм был обеспокоен полученными сведениями.

   Ему совсем не понравилось исчезновение майора Барта Нэша. Это было не простое совпадение. Получалось, что некто в его ближнем окружении работает на Гарковица. Но как вычислить агента среди сотен служащих?

   Любой мог следить за Нэшем, даже если тот соблюдал все уровни секретности.

   А это ставило под угрозу всю операцию.

   Что делать? Искать среди сотрудников не было времени. Остался только губернатор планеты-тюрьмы лабиринта Хнер, который многое знал о своей планете, которая была его родиной, предки Хнера поселились на Лабиринте лет триста назад.

   -Офицера связи ко мне! - приказал он.

   -Да, сэр! - отозвался адъютант.

   Быстро прибыл доверенный майор космической связи.

   -Майор Честер, сэр! Офицер секретного отдела безопасности связи при разведке Федерации!

   -Прошу вас, майор. Обеспечьте мне свободный канал связи с Лабиринтом.

   -С кем именно на Лабиринте, сэр? - спросил Честер.

   -С губернатором.

   -Да, сэр! - Честер принялся за работу, и скоро связь была установлена по одному из секретных каналов...

  

   ...Хнер восседал на троне в центре Зала Теней и рядом с ним был землянин Клод Барбес.

   -Тебя все еще пугает этот Зал, Барбес?

   -Да, губернатор. Еще как пугает. Его природу не способен объяснить ни один ученый. Что это такое? Как я попал сюда? Да и здесь ли я?

   -В этом и преимущество Зала Теней, Барбес. Никто не знает что это. Даже всезнайки илинийцы не сумели понять, что это такое.

   Барбес спросил:

   -А вы, губернатор, знаете? Мне, кажется, что вы знаете тайны этого зала.

   Хнер был в серебряной маске, в провалах глаз была пустота. Барбесу это не нравилось. Ведь в иной обстановке, не в Зале Теней, глаза у губернатора были почти такие же, как и у самого Барбеса. Но здесь, было похоже, что под маской у Хнера вообще ничего не было. И пустые провалы его глаз пугали землянина.

   Хнер прешел на "вы":

   -Вы стали любопытны, Барбес? Зачем вам эти тайны?

   -Я не лезу ни в свои дела, губернатор. Но понять кое-что я должен. Я гражданин и чиновник Лабиринта. Неужели я не имею права знать, ваше превосходительство!

   -Благодаря нашим тайнам, Барбес, и стоит Лабиринт. На нас никто не посягает.

   -Вы пригласили меня сюда ради этого?

   -Ради этого. За наши тайны взялись другие. Они, как и вы, хотят познать, что такое Лабиринт!

   Барбес хорошо знал, что всегда есть те, кто желал разобраться в тайнах планеты-тюрьмы. Авантюристов разных рас в галактиках хватало.

   -Разве это новость, губернатор? У нас всегда полно искателей приключений. Знаете, сколько таких туристов погибло за последний год? У меня в порту стоят пять космических яхт, невостребованных! Их хозяева проникли в наше космическое пространство с целью "изучать" поверхность планеты.

   -Я не о них вам говорю, Барбес! Эти нам не опасны. Но появился некто, кто начал проникать в тайны Лабиринта. И боюсь, он сейчас знает о нашей планете больше меня!

   -И кто это, губернатор?

   -Те, кто имеет власть в системах.

   Хнер махнул рукой, часть тумана стала голограммой. Он показала Барбесу людей, которые стремились познать тайны Лабиринта...

  

   ...Адмирал Сейм был на связи с Лабиринтом. Резиденция самого губернатора Хнера.

   -Господин адмирал Сейм? Рад приветствовать вас.

   -И я рад, губернатор. Но не стоит говорить столь официально. Этот канал нельзя прослушать.

   -Вы вышли на связь столь неожиданно.

   -У меня к вам просьба, губернатор. Тот человек, про которого вы мне говорили, в опасности.

   -Алан Грейг?

   -Да. Мне нужно знать, где он сейчас. Сам без вас я этого узнать не в силах.

   -Но и я не могу вам помочь, адмирал. Он на Альтуре. Не на Лабиринте.

   -Но ведь у вас есть связь с Альтуром?

   -Я не могу влиять на события на Альтуре, адмирал. Это не в моих силах.

   -Но Альтур двойник Лабиринта!

   -Альтур всего лишь отражение планеты Лабиринт. И события, там происходящие, не подвластны никому. Альтур впитывает в себя многие миры. Это не только Лабиринт, но и десяток иных планет.

   -Но вы советовали мне Грейга, губернатор.

   -Да.

   -Почему?

   -Он уже был ранее на Альтуре. И он имеет три воплощения. И это как минимум.

   -Откуда вам это известно, Хнер?

   -Алан Грейг оставил след.

   -Что это значит? В прошлый раз вы говорили, что именно Грейг поможет разобраться с базой Гарковица.

   -Я и сейчас готов это повторить адмирал. Он сможет сделать то. Чего не сможет никто. Но до конца понять его роль мне не удалось.

   -И что делать?

   -Положиться на волю планеты Альтур.

   -Но связь у вас имеется?

   -С Альтуром? Да. Но не с Аланом Грейгом. Я ничем не смогу вам помочь, адмирал.

   -Хорошо. Но вы можете помочь вычислить агента барона Гарковица. Вы ведь знаете, что такой агент есть?

   Хнер развел руками.

   -Так вы мне поможете? - спросил Сейм.

   -Я не вмешиваюсь в такие дела, адмирал. Это ваше внутреннее дело.

   -Хнер! Мне нужна помощь. Помогите!

   -Я знаю про агента. Я знаю, что он есть. Но имени не могу назвать. Могу лишь сказать что это "Игла". И "Игла" среди тех, кого вы забросили на Альтур в группе Грейга...

  

   ...Барбес спросил губернатора, когда канал связи был отключен.

   -Зачем вы сказали ему про "Иглу"?

   -Так было нужно.

   -Вам?

   -Ты не понимаешь главного, Барбес. Зачем Сейму нужен Альтур? Зачем Гарковицу нужен Альтур?

   -Им нужны "близнецы"? - предположил Барбес.

   - Что такое "близнецы"? Это не более чем блеф, Барбес. Но на Альтуре обитает существо. Вот что им нужно!

   -И что это за существо?

   -Многие хотят знать ответ на этот вопрос, Барбес. Но их беда в том, что они не понимают что это такое. Они надеятся, что смогут подчинить себе существо и с его помощью оказывать контроль на дела в галактическом содружестве.

   -Вы не верите в то, что у них это может получится? - спросил Барбес.

   -Нет. Но и мне нужен Алан Грейг. Он и есть тайна, которую я хочу понять. И для этого я все рассказал Сейму о Грейге. Именно потому Грейг сейчас на Альтуре с ответственной миссией ЗФЗ.

   -Но вы не можете его контролировать, губернатор.

   -И что с того? - спросил Хнер. - Этого и не требуется. Его будет контролировать Лабиринт...

  

  

   Глава 5.

   Побег

  

   1

   Планета Альтур.

   Тюрьма.

   Алан Грейг сидел рядом с Мадлен Гатлинг в своей нише. Их никто не смел беспокоить. Они просто разговаривали.

   -Где ты научилась так хорошо драться? - спросил Алан у Мадлен.

   -Мой старший брат космодесантник. Он учил меня и сестру.

   -Ты здорово мне помогла.

   -Это вам спасибо, майор.

   -Зови меня по имени. Здесь я уже не майор.

   -Но вы командир группы!

   -Был, пока не попал в плен. Теперь мы равны. Нам надо выбираться отсюда, Мадлен. Сегодня беда отступила, но завтра. Что будет завтра?

   -С женщинами здесь не церемонятся, майор.

   -А откуда у них женщины на военной базе?

   -Девушек поставляют пираты, которые скупают их после очередных полицейских акций.

   Грейгу были известны жестокие законы многих планет и систем против нелегальной проституции. Эти законы не касались только синтетиков, а настоящие гражданки не могли заниматься таким промыслом. Они могли сдать лишь генетические образцы для производства синтетических копий. Но многие хотели именно настоящих женщин и платили за это в десть раз больше чем за синтетиков!

   После третьего предупреждения жриц любви без лицензии отправляли для исправления на планеты-колонии. Но обратно многие из них зачастую не возвращались. Женщин с удовольствием закупали у охраны пираты.

   -Вам не кажется, майор...

   -Алан, - поправил её Грейг. - Вы забыли мое имя?

   -Нет. Но хочу вас спросить, Алан.

   -О чем?

   -Откуда генерал Сарос вас знает?

   -Мы встречались с ним ранее.

   -Я не о том, Алан. Откуда он знает о нас с вами?

   -О нас? Я не понял вас, Мадлен?

   -Он знал, что меня нужно привести именно в эту камеру, где сидите вы. Он хотел дать вам вспомнить?

   -Вспомнить что? - не понял Грейг.

   -Нечто из вашего прошлого. Все это не просто так. Вам не кажется?

   -Сарос хотел ударить по мне через вас. Вот и все. Он просто понял, что вы мне нравитесь. Как женщина.

   -Но мне кажется, что нас объединяет нечто большее, чем простая симпатия. Но я не могу вспомнить. Есть нечто, что заблокировано в моем мозгу? Мы ведь встречались ранее, Алан?

   Грейгу и самому казалось, что он уже видел Мадлен Гатлинг. Но если они встречались ранее и сейчас не помнят этого, то кто-то намеренно заблокировал их память. Затем их снова отправили вместе на планету Альтур.

   -Вы тоже помните? - спросила она.

   -Скажите, Мадлен, а вы посещали "близнеца"?

   -Да.

   -И вам стали сниться сны после этого?

   -Сны? Нет. Мне стало казаться, что я прожила несколько жизней. А это побочный эффект заблокированных участков памяти. И у вас так?

   -Я словно вижу сны, Мадлен. Сны о будущем.

   -О будущем? - спросила она.

   Грейг не стал говорить, что он видел. Он хотел, но вовремя опомнился.

   В одном из снов гросс-адмирал Сейм сказал ему о шпионе барона Гарковица. Его прозвище "Игла". И он среди его людей. А если это она? Почему Мадлен Гатлинг не может быть "Иглой"? Может и этот разговор она завела специально.

   -Вы не ответили, Алан.

   -Ответил? О снах?

   -Да.

   -Но я мало помню, что в них было, Мадлен. У меня нет целостной картины. Одни отрывки.

   -Расскажите.

   -Зачем?

   -Я смогу вам помочь связать эти отрывки в единое целое. Я же врач.

   -Не стоит сейчас об этом, Мадлен.

   -Вы не верите мне? Алан...

   -Мадлен! Я просто не желаю сейча говорить про это. Вот и все. С какой стати мне вам не верить?

   Голос из темноты заставил их обоих вздрогнуть.

   -Простите, что нарушаю ваше уединение.

   -Кто здесь? - удивился Грейг. - Кто посмел войти в мою нишу?

   -Это я, адмирал Монро.

   -Как, адмирал здесь? - удивилась девушка.

   -Да. Я часа два здесь лежу и слушаю вашу беседу. У вас очень мало времени на раздумья. Завтра с утра майора уведут в шахту. Даю слово, обратно он не вернется. Ему грозит гораздо большая опасность, чем вам, Мадлен.

   -А что это за шахта? Я слышал о ней но мне так и не пояснили что это такое.

   -Шахта в глубине планеты Альтур. И она нестабильна.

   -Что это значит?

   -То, что я сказал. Никто не знает, вернется ли он обратно.

   -Но почему? - Мадлен вцепилась Алану в руку.

   -Говорят разное. Сам я там был только на верхнем уровне. В самую глубину не опускался.

   -И что говорят те, кто опускался? - спросил Грейг адмирала.

   -"Те, кто живут под землей" это страшная помесь живых людей с существами это планеты. Жуткие твари. Я их сам не видел. И если артель не скажет вам, как выжить... Лучше и не говорить, что с вами будет. А после того, что произошло сегодня никто не вступиться за вас. Мой голос не в счет.

   -И что делать? - спросил Грейг.

   -У вас есть только один шанс, майор.

   -Какой?

   -Бегство.

   -Не вы ли недавно говорили мне, что бежать отсюда невозможно, адмирал?

   -Вы заставили меня проснуться, майор. Я помогу вам бежать.

   -А ваша болезнь?

   -Болезни, молодой человек, а не болезнь. Я уже полутруп. Но не беспокойтесь, сил для последнего броска у старого волка хватит. Я умру как адмирал. Этим я помогу семье избавиться от "близнеца". Кто знает, что он может выкинуть?

   -Думаю, с ним будет все в порядке, адмирал. Гарковицу не нужны скандалы. Нужна полная конспирация, полное слитие с образом. Я уверен, ваши родные даже не подозревают кто перед ними.

   -В ваших словах есть смысл, майор. А насчет плана побега, то он у меня имеется. Хоть и без недостатков. А теперь послушайте меня. За вами, Мадлен, придут часов в восемь утра. А за рабочими для шахты в десять. За девушками приходят не больше двух человек, а за рабочими спецконвой - десять охранников. Действовать надо утром. Справитесь с четырьмя, майор? Два конвоира и два охранника у камеры.

   -Постараюсь.

   -Я помогу, - сказала Мадлен.

   -Возьмем их форму, и я проведу вас к наружному лифту. Если сделаем все быстро, наше предприятие удастся. Конечно этот план полое безумие и авантюра чистой воды, но иного нет.

   -Адмирал, все так просто?

   -Просто? Вы шутите, майор? Этот план безумие! И все мы будем очень рисковать. Я предложил это вам когда узнал вас ближе. Вы могли стать рабом, но предпочли иной путь. А у меня у самого нет сил для подобного. Сейчас мне представился случай умереть как солдату. Неужели я его упущу? Да и что мне терять? Скорее всего завтра меня сожрут вместе с вами, если мы не уйдем раньше.

   -Все это верно. Но есть одна загвоздочка, - голос из темноты заставил заговорщиков вздрогнуть. - Я могу вас выдать. Не надо лишних движений, майор. Здешние ребята любят меня и, увидев мой труп, постараются разорвать вас на части. Вместе с охраной, конечно, когда шоковые парализаторы лишат вас возможности двигаться.

   -Вы подслушивали, 874? - голос Алана дрожал от негодования. - "Неужели все сорвется из-за этого подонка?"

   -Я, капитан Марлоу.

   -Марлоу? - все услышали голос адмирала. - Капитан Джек Марлоу?

   -Да это я, адмирал. Мы уже месяц с вами в одной камере, а вы меня так и не узнали.

   -Вы изменились... Давно вы здесь?

   - Пять лет. Начальник тюрьмы обещал даже сделать меня охранником.

   -Вы что знакомы с этим человеком? - спросил Алан у Монро.

   -Да это бывший штурман с линкора "Ветер времени". Джек Марлоу.

   Грейг спросил:

   -Что же вы будете делать, Джек?

   -Я?

   -Вы? Что нужно сделать, что вы нас не выдали? - спросила Мадлен.

   -Дамочка совсем не понимает, куда она попала. И вы адмирал не понимаете. Это не просто камера в подземной тюрьме. Вы ведь задумывались, зачем нужна Гарковицу эта тюрьма?

   -Так вы намерены нас все-таки предать?

   -Нет. Я должен вам сказать, что ваш план не просто авантюра. Это полная ерунда.

   -Почему?

   -Да потому что тюрьма контролируется не охраной. Это все для вида.

   -Для вида?

   -Именно! - сказал Марлоу. - Здесь проводиться некий эксперимент. Цели его я не знаю. И потому им даже выгодно чтобы заключенные совершали побеги и убивали охрану. Для того они и делают охранниками заключенных.

   -Но вы стремитесь попасть в охрану, Марлоу.

   -И что? Это возможность здесь неплохо устроиться. Мы по разные стороны баррикад, но мы все смертники. Мы часть эксперимента...

  

   ...Утром в камере включили свет. Прозвучал сигнал подъёма. Заключенные стали подниматься. Скоро принесут завтрак. Двери отворились, и вошел надзиратель. Это пришли за женщиной. Мадлен не ожидая приглашения, покорно пошла за ним.

   -Идем с нами.

   Алан сидел неподалеку от двери, готовый к действию.

   -Ну, как повеселились? - спросил детина в мундире.

   Мадлен, пройдя в дверной проем, вдруг резко взмахнула рукой и второй надзиратель, получив точный удар в солнечное сплетение, согнулся пополам.

   Алан ударом ноги свалил охранника, находившегося в камере. Девушка тем временем завладела парализатором (другого оружия внутренняя охрана не имела) и бросилась к дежурному. Им оказалась женщина. От нее несло перегаром, и она едва держалась на ногах, во время ночного дежурства было выпито немалое количество виски, и это значительно облегчало задачу. Толчок парализатора надолго отключил ее.

   -Алан, в коридоре больше никого, - доложила она.

   Майор выглянул в проем.

   -Где же еще один? Их должно быть четверо. Ладно, быстро стягивай с той девки комбинезон.

   Заключенные, все время безмолвно наблюдавшие за происходящим пришли в себя.

   -Что же это делается? - завопил один из них. - Эти идиоты перебили весь конвой. Нам всем теперь - конец.

   -Почему мы должны отвечать за них? Нашей вины здесь нет!

   -Верно!

   -Так тебе и поверят. Надо задержать этих и все рассказать.

   -Нужно сдать их.

   Алан поднял парализатор и сказал:

   -Пусть кто только сунется, со мной шутки плохи. Неужели вы вчера в этом не убедились?

   -Спокойно, друзья! - 874-й вышел вперед. - Нам бояться нечего. Я будущий охранник. Сам начальник тюрьмы верит мне. Я сам сейчас пойду и доложу о случившемся. А эти пусть идут. Ими займется охрана.

   -Он прав! Позаботимся лучше об охранниках.

   -Они придут в себя не раньше, чем через пару часов.

   -Все равно...

  

   Проекция N 3 Алан Грейг.

   Алан Грейг очнулся в лаборатории. Он совершенно не мог понять, как попал сюда.

   Рядом с ним была синтетическая медицинская сестра и голографическая проекция.

   -Здравствуйте, майор, - прозвучал голос из ретранслятора. - На медсестру не обращайте внимания. Этот чистый синтетик без эмоций.

   -Кто вы?

   -Вы не узнали меня? Голос изменен, конечно, но проекция передает мое тело в точности.

   Грейг всмотрелся в проекцию.

   -Франсуа?

   -Это я, майор.

   -Но вы умерли!

   -Все мы на этой планете в некоторой степени мертвы, майор.

   -Ничего не могу понять, Франсуа. Вы живы?

   -Да. Но я нахожусь на орбите планеты Альтур на борту космического корабля. И я наблюдаю за вами, Алан.

   -Зачем?

   -Мне нужны ваши воспоминания.

   -Мои? Но зачем?

   -Вы тот, кто знает важную тайну, Алан. И мне она необходима.

   -Вы тот самый предатель, Франсуа?

   -Предатель? Нет. Я никого не предавал, Алан. Я работаю на Гарковица. И мне нужны сведения о войне.

   -О какой войне?

   -О большой звездной битве между королевством Утремер и королевством Мелия.

   -Но этой войны еще не было!

   -Именно так! Но вы есть ключ!

   -Не могу вас понять, Франсуа! Что я могу знать о войне, которая только будет!

   -Именно вы и знаете, Алан. И мой барон желает знать все об этой воне. Она будет и нам нужно планировать стратегию. А ваш адмирал Сейм желает заполучить "близнеца"?

   -Франсуа! Я был в камере вместе с Мадлен. Где она сейчас?

   -Мадлен Гатлинг?

   -Да. Она была рядом со мной. И мы совершили удачный побег. И вдруг я очнулся здесь. Я совсем не могу понять, что происходит.

   -Вы о своем побеге? Но Мадлен погибла, и адмирал Монро погиб. Джек Марлоу убил их. Вы не помните?

  

   ...Алан вспомнил, как они остановились у двери наружного лифта. Молодой сержант с парализатором коротко спросил их:

   -Куда? Из какого сектора?

   -Сектор номер четыре. К коменданту! - прозвучал четкий ответ Грейга.

   -Проходите.

   Когда кабина тронулась, Алан сказал:

   -И это произошло так просто!

   -Что? - удивился Марлоу. - Я нейтрализовал рабов ненадолго. Скоро они поймут, что их обманули и поднимут шум.

   -Он прав, - кивнул головой адмирал.

   -Но как только нас доставят наверх, то мы сможем бежать? Что нас там ждет? - снова задал вопрос Грейг.

   -Алан! - Мадлен умоляюще посмотрела на него.

   -А если там ловушка?

   -Значит, нас ждет смерть, - спокойно заявил Марлоу. - Вы поздно спохватились, майор. Я не узнаю вас. В камере вы были готовы рисковать. А что теперь?

   -Не знаю, что на меня нашло тогда. Да и не могу я бросить своих товарищей, которые по моей вине попали в плен. Все возвращаются назад. Я отвечаю за группу. Я их командир и они мне вверили свои жизни и по моей вине угодили в засаду.

   Лифт остановился, и двери разъехались в стороны. У входа не было никого.

   Мадлен и Алан вышли в коридор.

   Она огляделась и сказал:

   -Пусть чист. Словно специально для нашего побега.

   -Что это значит? - Алан схватил женщину за руку. - Не торопись, Мадлен. Джек!

   -Да, майор.

   -Вы ходите из лифта. Адмирал, вы тоже.

   -Пусть свободен для вас, Грейг. Идите!

   Марлоу засмеялся и неожиданно в его руке появился боевой пистолет.

   Пуля пробила грудь Мадлен и металлическая дверь разделила их.

   -Мадлен!

   Грейг подхватил её. Но она была мертва...

  

   ...Дюгеклен спросил Грейга:

   -Вы все вспомнили, майор?

   -Мадлен умерла!

   -Нет. Все можно вернуть обратно, Алан!

   -Как? - с отчаянием в голосе спросил Грейг.

   -Вы спросили меня, майор, вначале разговора, не предатель ли я. Так?

   -Да. Я хотел знать, не вы ли агент "Игла"?

   -Что вам известно про него?

   -Если "Игла это вы, то...

   -Майор! Я не знаю кто такой "Игла". Но хочу знать. Существует ли он на деле или это выдумка?

   -Я этого не знаю, Франсуа.

   -Тогда не сопротивляйтесь мне, майор. Дайте мне спокойно покопаться в ваших воспоминаниях. Отключите блокировку!

   -Вы о чем? У меня нет никакой блокировки! Вы сошли с ума, Дюгеклен!

   -У вас есть еще один шанс, Грейг! Используйте его!

  

   ...И снова в камере включили свет, и прозвучал сигнал подъёма.

   Заключенные стали подниматься. Скоро принесут завтрак.

   Мадлен была рядом с Аланом.

   -Мадлен! Ты жива? - вскричал он.

   -Алан, что с тобой? Сейчас за мной придут. Помнишь о нашем плане?

   -Что?

   -Алан! Опомнись. У нас мало времени. Ты помнишь наш план?

   Грейг кивнул.

   Двери отворились, и вошел надзиратель. Это пришли за женщиной. Мадлен не ожидая приглашения, покорно пошла за ним.

   -Идем с нами.

   Алан подошел к двери.

   -Ну, как повеселились? - спросил детина в мундире женщину.

   Мадлен, пройдя в дверной проем, вдруг резко взмахнула рукой и надзиратель, получив точный удар в солнечное сплетение, согнулся пополам.

   Алан ударом ноги свалил второго охранника в камере. Девушка тем временем завладела парализатором и бросилась к дежурному. Им оказалась женщина. От нее несло перегаром, и она едва держалась на ногах, во время ночного дежурства было выпито немалое количество виски, и это значительно облегчало задачу. Толчок парализатора надолго отключил ее.

   -Алан, в коридоре больше никого, - доложила она.

   Майор выглянул в проем.

   -Где же еще один? Их должно быть четверо. Ладно, быстро стягивай с той девки комбинезон.

   Заключенные, все время безмолвно наблюдавшие за происходящим пришли в себя.

   -Что же это делается? - завопил один из них. - Эти идиоты перебили весь конвой. Нам всем теперь - конец.

   -Почему мы должны отвечать за них? Нашей вины здесь нет!

   -Верно!

   -Так тебе и поверят. Надо задержать этих и все рассказать.

   -Нужно сдать их.

   Алан поднял парализатор и сказал:

   -Пусть кто только сунется, со мной шутки плохи. Неужели вы вчера в этом не убедились?

   -Спокойно, друзья! - 874-й вышел вперед. - Нам бояться нечего. Я будущий охранник. Сам начальник тюрьмы верит мне. Я сам сейчас пойду и доложу о случившемся. А эти пусть идут. Ими займется охрана.

   -Он прав! Позаботимся лучше об охранниках.

   -Они придут в себя не раньше, чем через пару часов.

   Грейг, Мадлен, Монро и Джек Марлоу покинули камеру. Но на этот раз Грейг взял в руки парализатор и отключил Джека. Этот поступок удивил Мадлен и адмирала.

   -Что это значит, майор?

   -Алан?

   -Марлоу предатель, - ответил Грейг. - Не задавайте лишних вопросов. Просто доверьтесь мне.

   -Вы знаете куда идти, майор? Это знал Марлоу.

   Грейг ответил:

   -Мы покинем тюремные блоки. Здесь есть космопорт.

   -Космопорт? - удивился Монро.

   -Я имел в виду малый космопорт и стоянка флаеров, истребителей и космических челноков, крейсеров среднего класса. Но для начала нам нужно переодеться и побриться. Если этого не сделать, мы далеко не уйдем. Где же нам достать другую одежду, более соответствующую обстановке?

   -Это я добуду! - решительно сказала Мадлен.

   -Как? - спросил Алан.

   -Доставь нас на поверхность, и я все сделаю.

   -Хорошо. Идемте.

   Они обошли лифтовые блоки и воспользовались грузовым подъёмником. Это было неудобно и опасно, но зато все прошло тихо. Они попали в верхний сектор, и тюрьма осталась позади.

   -Теперь дело за мной, - сказала Мадлен. - Спрячьтесь вон за той оранжереей.

   Миниоранжереи входили в моду на многих планетах среди гуманоидов и представляли собой стеклянные кубы, внутри которых росли самые разнообразные представители флоры, привезенные со всех концов галактики. Задняя стенка куба была непрозрачной. Именно за ней скрылись Монро и Грейг.

   Мадлен расстегнула две верхние пуговицы на комбинезоне и пошла по коридору. Первым она повстречала офицера технической службы. Девушка кокетливо улыбнулась и медленно расстегнула еще две пуговицы на груди.

   - Эй, мисс! Вы из какого сектора? - офицер клюнул на приманку.

   -Из четвертого, - улыбнулась Мадлен.

   -В таком-то захолустье. Хотите перейти во второй? Мы могли бы встречаться тогда почаще.

   -Я хочу... тебя прямо сейчас, - тихо сказала она и положила руки ему на плечи. - Пойдем куда-нибудь, где мы будем одни. Ты не против?

   -Идем, - офицер взял ее за руку и повел за собой...

   В небольшой комнате связи и управления роботами-погрузчиками сидела женщина в форме. Рядом множеством огней светились панели пультов трансляции, работали мониторы и экраны слежения. Компьютеры обрабатывали информацию и распределяли роботов в оптимальном количестве для работ.

   -Я пройду на часок в комнату отдыха. Если что - доложите.

   -Да, капитан, - она понимающе кивнула и ехидно ухмыльнулась.

   В комнате отдыха стоял большой диван и несколько удобных кресел. Тут же стоял робот-бар.

   -Я и не знал, что в четвертом секторе есть такие рыбки. Но мне приятно...

   Касание парализатора заставило его умолкнуть. Мадлен быстро раздела его и уложила вещи в небольшую сумку для инструмента. Девушка вошла в комнату с мониторами, и, предупреждая вопросы оператора, парализовала и ее.

   Через минуту два бесчувственных тела лежали в комнате отдыха. Мадлен, заблокировав дверь и сменив код доступа вручную, покинула помещение.

   -Теперь эти голубчики долго не смогут выйти отсюда. Не раньше следующей смены.

   -А если произойдет сбой в системе без оператора? - заволновался Монро. - Все погрузочно-разгрузочные работы станут. И тогда нас быстро вычислят.

   -Нет, - решительно отрезала Мадлен, - компьютер сам прекрасно выполняет эту работу, а оператор нужен только для пересменки и профилактики. Но она здесь проходит не раньше, как раз в сутки. А то и реже.

   Адмирал переоделся, но форма была ему явно не по размеру. Девушка, как могла, расправила складки. Затем Монро в туалетной комнате сбрил бороду. Разовые бритвенные приборы выдавал автомат, стоило лишь приложить нагрудный знак с регистрационным номером.

   -Все слишком легко получается у нас, Алан.

   -Смелость многое помогает сделать, - сказал майор. - Этого от нас никто не ожидал.

   Грейг понял, что и в этот раз все слишком легко. Но пугать Мадлен и адмирала он не стал.

   -Давайте поторопимся, пока не началась погоня. Нам еще о транспорте нужно позаботиться.

   -Нужно разблокировать доступ. Без этого нам не захватить космолет.

   -На сей счет у меня иное мнение,- решительно заявил Монро.

   В космопорте на посадочных площадках находилось несколько транспортов и боевой истребитель.

   -Флаеров нет. Наверное, все в рейсах. Вот не повезло, так не повезло.

   -Наоборот. Меня флаеры мало интересуют. Вот космоистребитель класса "Б" - другое дело. Манёвренный с двумя лазерными пушками и ракетной установкой. Если мы угоним его, то у нас есть шанс уйти от погони и добраться до зоны, где дежурят патрульные корабли ЗФЗ. Правда, на отключение бортового компьютера понадобиться время. Это хотя и не крейсер, но тоже оборудован защитной системой "Антизахват".

   -Вы сможете нейтрализовать ловушки прямо внутри корабля? - спросил адмирал.

   -Нет! Этого я не смогу, но я просто отключу все электронные системы и переведу на режим ручного управления. Я неплохо управляю сам, без бортового компьютера.

   -Вы хотите перевести истребитель на ручной режим управления? Но это очень сложно.

   -Я справлюсь. Но для того, чтобы проявить свои способности, корабль сначала еще нужно захватить, адмирал.

   -Будем действовать смело и решительно.

   Но снова произошло то, чего никто не ждал. Они были блокированы отрядом космического десанта. И командовал ими Джек Марлоу.

   -Привет! - сказал он. - Вы удивлены?

   -Марлоу? Не ждал вас.

   -Оно и понятно, майор. Вам дали второй шанс.

   -И я его упустил? - спросил Грейг.

   -Не совсем...

  

   Проекция N 4 Алан Грейг.

   Снова на связи был Боб Сайрос.

   -Грейг! Ты меня слышишь?

   -Да. Слышу, Боб!

   -Я не сказал тебе кодовое слово. Это крайне важно!

   -Но я не могу понять, Боб. На кого ты работаешь?

   -Сейчас не времени это объяснять, Алан. Я Боб Сайрос должен сказать тебе кодовую фразу! Ты готов её принять?

   -Но я не понимаю...

   -Ты готов её принять? - настаивал Сайрос.

   -Готов! - ответил майор.

   -Кодовая фраза "Жак Ланье".

   -"Жак Ланье".

   -Запомнил?

   -Да. "Жак Ланье". Но это всего лишь имя.

   -Да. Это твое имя.

   -Мое? Я Алан Грейг.

   -В твоей памяти больше нечего нет?

   -Нет. Я помню только свое настоящее имя. Я Алан Грейг. И никогда не слышал ни о каком Жаке Ланье.

   -Но это твое настоящее имя.

   -Этого не может быть. Это уже не простая блокировка участков памяти. Это полное изменение личности.

   -И что с того? Ты был Жаком Ланье и тебе предстоит снова стать Жаком Ланье...

  

  

   2

   Планета Альтур.

   Лаборатория для исследований.

   Лейтенант космического десанта ЗФЗ Иван Алов был помещен в лаборатории, и за ним велось круглосуточное наблюдение. Дюгеклен приказал поместить его в криокамеру и приборы фиксировали его воспоминания.

   Биоробот который бессменно находился при нем, показал Франсуа все записи.

   -Вам нужен контакт с ним?

   -Это возможно? - спросил Дюгеклен.

   -Оденьте вот этот шлем, сэр. Тогда любая страница воспоминаний к вашим услугам.

   -Это просто невозможно! - удивился Франсуа.

   Биоробот бесстрастно ответил:

   -На этой планете возможно все.

   Франсуа одел сребристый шлем со множеством клем и проводов.

  

   Проекция N 5 Иван Алов.

   Алов предстал в странном виде. Франсуа видал в жизни всякое, но подобного никогда. Лейтенант комического десанта был в комбинезоне красного цвета, на голове высокий шлем, а на ногах сапоги с шипованными подошвами.

   В его руках были трезубец и метательные камни.

   "Что это?" - спросил Франсуа.

   Алов ответил мысленно:

   "Гладиаторы космоса".

   "Что это значит?"

   "Игры, в которых я принимаю участие. Ставки на меня растут".

   "Ставки? Но где могут проходить подобные игры?" - спросил Франсуа.

   "На Мелии" - был ответ.

   "На планете-казино? Не может быть! Там не могут проводить подобные игры. Такие сражения запрещены межгалактическими законами!"

   "Потом они будут разрешены".

   "Будут?"

   "То, что вы сейчас можете наблюдать, благодаря моим воспоминаниям, есть будущее".

  

   ...Алов вышел на арену, и зрители приветствовали его. Голографические экраны сразу перенастроились на ландшафт родного острова хищника, с которым ему предстояло сражаться. Растительность там была редкой, и только валуны создавали естественные преграды для велейского хищника.

   Дикторы бой, и зрители сумели ознакомиться во всех подробностях с характеристиками противника человека.

   -Это совершенно новый вид существ, которых в играх "гладиаторов космоса" еще не использовали в качестве противника! Велейский паукообразный хищник совершенно ничего общего не имеет с разумными расами!

   Но в зале этот вопрос уже никого не интересовал. Теперь здесь были не одни гуманоиды. Целый сектор был занят риллами, трехметровыми росомахоподобными существами. Они вели себя шумно и делали ставки слишком громко.

   Дикторы продолжали:

   -Существо имеет восемь ходильных конечностей, в которые поступает воздух, нагнетаемый через специальные отверстия в туловище! Все это вы можете видеть на экранах! Давление воздуха, образуемое таким образом, в полых конечностях позволяет существу прижимать лапы к грунту и весьма сильно отталкиваться!

   Громадного паукообразного выпустили из клети, и он медленно выполз наружу. Существо сразу заметило противника и приготовилось к атаке.

   Велеец замер на мгновение и быстро ринулся вперед, перебирая конечностями. Гладиатор легко ушел от него в сторону и укрылся за валуном. Хищник потерял его.

   Но Алов тут же метнул в него один из своих камней. Он ударил по телу твари и оставил на ней порез.

   Монстр снова атаковал. И снова промах!

   Но Алов напрасно принял монстра за слабака. Это существо в течение некоторого времени мотало его по арене. И гладиатор выпустил весь запас своих камней. Существо имело на своих боках многочисленные порезы, из которых сочилась зеленоватая плохо пахнущая жидкость.

   Гладиатор приготовил сеть. Он подумал, что пришло время заарканить монстра и блестяще завершить поединок. Он метнул сеть и промахнулся. А велеец словно играя с человеком, перестал нападать и стал лишь уворачиваться от сети на безопасном расстоянии. Причем он не мешал гладиатору каждый раз подбирать свое приспособление.

   "Проклятие! - подумал Алов. - Он ведет себя как разумное существо!"

   Человек попробовал "пощекотать" монстра трезубом. Он оставил сеть и метнулся к твари. И здесь произошло нечто неожиданное. На том месте, где стоял хищник, вдруг, никого не оказалось! Тварь словно исчезла. Гладиатор провалился в пустоту...

  

   "Вы все видели?" - спросил Алов.

   "Не могу поверить, что на Мелии могли позволить столь варварское зрелище".

   "Оно будут позволено. И соберет сотни тысяч приверженцев. Гладиаторы сражаются с существами враждебных планет".

   "Но как вы могли там оказаться?"

   "На этот вопрос я ответить не могу. Я даже не знаю я ли это? Мое имя Иван Алов, а парня, который сражается с велейским хищником, зовут Макс Алов".

   "Но кто такой Макс Алов? Вы помните это?"

   "Бывший офицер военного флота ЗФЗ. За особые заслуги его перевели в военный флот королевства Мелия. Затем его использовали как гладиатора".

   Дюгеклен не мог этого понять. Перевод в военный флот Мелии был удачной карьерой, о которой космолетчик мог лишь мечтать. Но что могло заставить офицера стать гладиатором?

   А если все, что ему транслировал Алов, не более чем выдумка с целью его запутать?

  

   Дюгеклен снял шлем с головы и обратился к биороботу, который контролировал системы:

   -Есть вероятность ошибки?

   -Нет. Мозг этого человека полностью под нашим контролем. Удивительно только то, что он говорит не о том, что произошло, но о том, что только произойдет. Но это особенности планеты Альтур.

   -Значит, фальсификация невозможна?

   -Со стороны этого испытуемого? Нет.

   -Но то, что он мне показал, просто не может быть. На планете-казино идут запрещенные игры вполне легально. Мелия зарабатывает миллиарды ежегодно на легальных играх. Как они могут опуститься до такого?

   -На этот вопрос я ответа не имею. Но это именно то, что показал нам испытуемый. Это то, что с ним произойдет...

   3

   Планета Альтур.

   Барон Гарковиц и агент "Игла".

   Барон Гарковиц был на близком расстоянии. Он высадился на Альтуре, ибо только так мог связаться через вживленный микрочип со своим агентом по имени "Игла". Об их связи не знал никто. Ни в управлении военной разведки Ассамблеи звёздных баронов, ни в штабе его собственного космического флота.

   "Игла" выполнял лишь его распоряжения.

   "Игла" я на связи! "Игла" слышите меня?"

   "Ваша светлость?"

   "Это я".

   "Неужели вы на Альтуре?"

   "Да. Я здесь, ибо никому не могу доверить эту операцию. Адмирал Сейм знает о вас".

   "Что? Но это невозможно! Обо мне не знает никто! "Игла" существует лишь для вас, барон".

   "Но, тем не менее, об "Игле" уже знает, или еще узнает адмирал Сейм".

   "Вы сказали "или узнает", барон?"

   "Сказал. Блуждая в лабиринтах памяти майора Грейга, я видел это. А, значит, это произойдет, если еще не произошло. Значит, есть утечка. Но откуда она? Я не могу ответить на этот вопрос. Потому я на Альтуре. Хоть и тайно".

   "Ваш персонал на планете настоящие идиоты, барон".

   "А где мне взять иных? Это отбросы со всей галактики. Кто станет служить здесь из нормальных людей? Но командовать я прислал генерала Сайроса".

   "Сайрос хорош в космическом бою. Но не в такой операции. К тому же с Гейром их связывает дружба".

   "Дружба? - удивился барон. - Но они враги. Насколько мне известно".

   "Они не просто враги, барон. Они враги, которые уважают друг друга. В наше время это много лучше чем друзья".

   "Вот как? Но Сайрос не посвящён во все детали операции. Я не доверился генералу полностью".

   "И верно сделали, барон. Мне уже кое-что удалось здесь выяснить. Вы говорили о "близнецах", которые служат вам?"

   "Да. В штабе звездного флота ЗФЗ есть "близнецы".

   "Вы в этом уверены, барон?"

   "Уверен. Два таких "близнеца" позволили мне разбить флот ЗФЗ".

   "Если это не провокация Федерации, барон".

   "Проиграть бой и дать мне шанс уничтожить их корабли? Что за ерунда!"

   "Это совсем не ерунда, барон. Адмирал Сейм мог на такое пойти".

   "Основания для подобного предположения?

   "Они есть, барон".

   "Так назовите их, "Игла".

   "Здешний Монро ведет себя странно. И я не удивлюсь, если это не настоящий адмирал флота Федерации".

   "Он просто сошел с ума. Адмирал уже стар".

   "Дело совсем не в старости. Это совсем не вяжется с тем образом адмирала Монро, который сложился на планетах ЗФЗ".

   "Пропаганда, "Игла".

   "Нет. Это не пропаганда. С адмиралом Монро что-то не так".

   "Но все это лишь предположения. И они нуждаются в тщательной проверке".

   С этим "Игла" был согласен...

  

   Планета Альтур.

   Майор Грейг и Марлоу.

   Алан Грейг снова очнулся.

   Он находился на территории малого космического порта Альтура. Большие корабли не могли здесь зайти на посадку. Для этого нужно было строить настоящий комический порт, на что требовались миллионы кредитов.

   А так расчистили площадку от леса и залили особо прочным бетоном. И такой порт вполне подходил для истребителей и транспортов малого типа. Малые корабли космического флота многое решил в современной баталии. Королевство Утремер именно благодаря малым судам смогло захватить большой участок с пятью планетами у Илинийской республики, которая делала ставку на корабли класса "крейсер" и "линкор".

   -Очнулись, майор? - раздался голос у него за спиной.

   Алан обернулся. Перед ним был Джек Марлоу.

   -Вы?

   -Джек Марлоу.

   -Что случилось?

   -Вы хотите знать, где ваши друзья?

   -Да, хочу. Они схвачены?

   -Нет. Но они внизу. В лабиринтах Альтура. Но вас доставили сюда. Потому вы можете избежать всех неприятностей нижнего мира этой проклятой планеты.

   -Вы снова всех предали?

   -Предал? - удивился Марлоу. - Но я не давал вам клятвы верности. Как же мог я предать?

   -Но вы предали Федерацию!

   -Я не служу Федерации, и никогда не служил, майор. Но я не хочу с вами пререкаться. Вы хотите сесть в кабину космического корабля? Одного из этих?

   Грейг ответил:

   -Хотел бы.

   -Тогда я могу вам помочь.

   -Мне?

   -Вам. Вы же хотите лететь? Так я вам помогу занять место за штурвалом звездного истребителя. Если вы способны его пилотировать.

   -Я способен. Но с чего такая милость, Марлоу?

   -Какая вам разница? Я могу вам помочь. Какой звездолет вам нравится?

   Грейг сразу выбрал:

   -Вон тот.

   -Этот?

   -Я указа на этот звездолёт.

   -Новая машина. У вас есть знания, майор...

  

   ...У истребителя была выставлена стандартная охрана - пять человек с лучеметами. Техники пополняли его боезапас.

   -Полный комплект! - кричал летчик в скафандре, сверкающем в лучах восходящего светила.

   Трое офицеров из службы охраны вышли из помещения административного порта и уверенной походкой направились к звездолету.

   -Вы только ничего не говорите, - Марлоу шепотом предупредил Грейга. - Я все сделаю сам.

   -Но там конвоиры.

   -Идите уверенно, и все пройдет нормально. Они вас не задержат. Такая ситуация у них не запланирована.

   -Что вы имеете в виду? - спросил Грейг.

   -Тише,- прошипел Марлоу.

   Они миновали конвой, который даже не попытался их остановить, и спокойно прошли к тому месту, где стоял истребитель.

   -Вы, лейтенант Рибер? - услышал пилот голос за своей спиной.

   Летчик обернулся и ответил:

   -Да, сэр, - пилот снял шлем.

   -Вы отправляетесь на задание?

   -Так точно, сэр! Плановый патруль по усиленному варианту!

   -Плановый? Вы летите один?

   -Да, сэр. Двоих сейчас не нужно для управления этим истребителем.

   -Тогда могу вас обрадовать, лейтенант? Вместо вас задание станет выполнять вот этот офицер.

   -А я?

   -А вы идите отдыхать.

   -Сэр?

   -Разве я выразился недостаточно ясно?

   Офицер спорить не стал. В последнее время на базе часто менялось начальство...

  

   ...Так Алан Грейг занял место в кресле пилота космического истребителя.

   Он все еще не верил, что ему дадут возможность взлететь. Но Марлоу не солгал. Истребитель стартовал, и система слежения и обороны пропустила его.

   Грейг не имел большого опыта с истребителями, но корабль слушался его команд.

   Включился обзорный экран.

   Грейг с большим удивлением увидел лицо Джека Марлоу. Попасть в сектор связи мог лишь офицер с правами высшего доступа.

   -Как машина, майор? - с улыбкой спросило Мралоу.

   -Отличная. Но что вам нужно, Джек?

   -Только знать, что вы видите.

   -Что это значит, Джек? Вы шутите?

   -Нисколько.

   -Но перед вами в рубке связи есть обзорный экран. Вы сам можете все видеть.

   -Нет.

   -Вы сказали "нет"?

   -Считайте, что в данном случае он просто не работает. Итак, что вы видите?

   -Мои приборы фиксируют три больших корабля на орбите. Опознавательные коды считываются легко. Это фрегаты "Паллада", "Гром" и "Звездный мост". Хотя не могу понять, как они оказались здесь.

   -А что вас удивляет? - спросил Марлоу.

   -Но это корабли системы Бейд. Откуда они здесь?

   -Это и мне интересно. Они вооружены термальными торпедами "ХХ-100". А две таких торпеды легко уничтожат ваш истребитель.

   Грейг согласился. Он знал, что даже одна термальная "малышка" прикончит его истребитель.

   -Надеюсь, что стрелять они не станут.

   Но Грейг ошибался.

   На его мониторах появился сигнал предупреждения. Он хорошо знал, что такие сигналы на межгалактическом коде означают.

   -Они собираются атаковать! - сказал он.

   -Не может быть! - вскричал Марлоу. - Мне нужно знать чего они хотят! Вы слышите, майор?

   -И как я это узнаю?

   -Дайте им доступ к связи! Прямой доступ!

   -Но я не знаю кодов, Марлоу! Это угнанный корабль.

   -Я сообщу вам коды!

   И Джек Марлоу сообщил Грегу все что нужно. Майора это еще больше удивило, но помочь это уже не могло. Дать доступ у него не было времени. Корабли противника открыли огонь.

   Грейг выставил зашитные экраны. Но они не могли выдержать удары термальных торпед. Энергощит истребителя был слишком слаб...

  

   Планета Альтур.

   Иван Алов и Марлоу.

   Марлоу использовал еще один шанс.

   Иван Алов из космического десанта! Нужно было "нырнуть" в его воспоминания, пока была такая возможность. И он это сделал.

   Вот что ему удалось увидеть:

   "Лейтенант комического флота, ходил по громадному помещению научного центра и не мог понять, что он здесь делает. Рядом с ним были два человека земного типа в комбинезонах со странными эмблемами. Таких, он раньше не видел, и они явно не принадлежали к Звездной Федерации Земли.

   Ученые говорили о важных вещах и не замечали Алова. Словно его не было рядом. Никто его не останавливал и не спрашивал, почему он здесь без специального допуска. Он просто следовал за этими двумя, как запрограммированная машина.

   У большого экрана они остановились. Появилось изображение странного существа. Один из ученых произнес:

   -Перед вами уникальный образец, док! Мы назвали его Сет!

   -Сет? - спросил второй. - Но отчего так?

   -Постарались наши историки. Говорят, так называлось некогда какое-то чудовище. Это особь номер 6.

   Алов всмотрелся в изображение и описание монстра.

   Сет-6 был паукообразным ксеноморфом с 12-ю конечностями. Восемь шерстистых лап быстро переносили его массивное тело весом в 160 килограмм, и любого человека, даже самого тренированного, поразила бы четкость и синхронность его движений.

   Четыре хватательных конечности Сета-6 были более тонкими и даже казались хрупкими, но именно они несли в себе заряды смертоносного яда. На любую особь гуманоидного типа он действовал безотказно. Ядовитые железы вырабатывали смертоносную жидкость, которая распространялась по крови со скоростью 3 см в секунду и вызывала паралич. Яд блокировал синапсы между нервными клетками и тело человека полностью обездвиживалось через 60-70 секунд после укуса и даже простой царапины.

   -Это симбиоз велейского хищника, - сказал ученый. - Долго же нам пришлось повозиться, пока мы вывели совершенный образец. И если и далее все пойдет хорошо, то мы сумеем создать колонию на Велее.

   -Это дикий мирок, где можно делать все что угодно. Там нет жесткой руки правительства ЗФЗ.

   Алов обратился к ученым и спросил:

   -Зачем создали это существо?

   Но они не обратили на него внимания..."

  

   Планета Альтур.

   Грейг и Марлоу.

   Грейг очнулся в небольшом помещении.

   Он открыл глаза и увидел рядом Марлоу. Тот смотрел на него с тревогой.

   -Марлоу? - прошептал Грейг.

   -Вы живы! - упредительно сказал тот. - Живы. Это отлично. Ваш мозг стал выделывать странные штуки, майор.

   -Вы о чем? - Грейг попытался подняться, но обнаружил, что привязан к кровати.

   -Спокойно. Вас привязали для вашей же безопасности.

   -Но что со мной было? Я ведь... Я погиб?

   -Как видите, майор, вы живы.

   -Но я был в кабине космического истребителя.

   Марлоу признался:

   -Нет, майор. Вы были здесь. Эти приборы создали для вашего мозга иллюзию. И вам казалось, что вы на борту корабля.

   -Иллюзия? Не могу понять.

   -Ну не совсем иллюзия, майор. Вы видели будущее. Благодаря этим приборам и этой планете. Но вы мне ничего не смогли сообщить. Пока от вас и вашей группы мало толку.

   -Кто вы такой, Марлоу?

   -Это не важно. Введите ему препарат, - приказал тот кому-то.

   -Какой препарат? Марлоу!

   Но Джек не ответил Грейгу...

  

   ...Марлоу понимал, что времени у него слишком мало. Скоро люди Гарковица его обнаружат. Взломанные коды системы подчинения биороботов не могут долго не замечать. Он конечно "зачистит" за собой, но скрыть факт проникновения в систему не удастся.

   Потому он стер воспоминания Грейга о последних событиях его жизни, и ввел ему все необходимые данные по системе ходов в тюрьме...

  

   4

   Связь с Лабиринтом.

   Зал Теней.

   Профессор Леопольд Тренер посетил Зал Теней на планете Лабиринт.

   Губернатор Хнер согласился его принять.

   -Рад видеть вас, профессор. В моей скромной обители. Так говорят у вас на Земле. Что привело вас сюда?

   -Мною движет только жажда познания, губернатор. И потому я с Альтура перешёл на Лабиринт, воспользовавшись "ходом".

   -Тогда вам стоит вернуться на Альтур и посмотреть, что будет далее.

   -Вы шутите, губернатор?

   Хнер ответил:

   -Тренер, вы совершенно не понимаете природу "перехода". Неужели вы и правда верите в то, что способны переместиться с одной планеты на другую вот так просто. Без космического корабля?

   -Но я в Зале Теней!

   -Друг мой, я могу вам сказать, что Зал Теней просто не существует.

   -Что это значит? - спросил Тренер.

   -Есть ли граница между иллюзией и реальностью? Для вас, гуманоидов земного типа, - нет. Ваш мозг так устроен. Он защищает вас от жесткой реальности. Это ваш собственный механизм психологической защиты.

   -Вы хотите сказать...

   -Я хочу сказать, что нет границы между реальностью и иллюзией. Я сам творю реальность. И я сам творю Зал Теней. Он существует, потому что я так хочу. В этом сущность Лабиринта. Но хватит об этом. Вы явились узнать про Франсуа Дюгелкена? Я прав?

   -Да. Поражаюсь вашей осведомленности, губернатор. Мне нужно знать, возможна ли замена настоящего Франсуа на "близнеца"?

   -Нет, - ответил Хнер.

   -Нет?

   -Вы хотели слышать ответ. Я сказал "нет".

   -Вы уверены?

   -Да. Я удивлю вас еще раз. Дюгеклена не существует. Как можно создать копию того кого нет? С вами играет Планета Смерти, Тренер.

   -Но Франсуа входил в группу майора Грейга.

   -Я повторюсь. Никакого Дюгеклена нет. Это просто персонаж созданный Альтуром. Это легко проверить. В военном флоте ЗФЗ нет такого офицера.

   -Но его направил сам адмирал Сейм!

   -Сейм направил туда и Грейга. И направил по моему совету.

   -Вы хотите сказать, что майор Грейг тоже иллюзия?

   -Нет. Он был.

   -Был? - спросил Тренер.

   -Именно был.

   -Но что это значит?

   -Все просто. Был в прошлом. А сейчас его нет.

   -Значит Алан Грейг, которого направили на Альтур, не человек?

   -Человек. Живой человек. Но он лишь носит имя Грейга.

   -Как это понимать, губернатор?

   Хнер только развел руками.

   После этого Зал Теней исчез, и Тренер снова очнулся в своей лаборатории...

  

   ...Рядом с ним находился странный человек, которого Тренер не знал.

   -Кто вы такой? - спросил профессор.

   -Марлоу, - представился незнакомец.

   -Марлоу? Но я такого сотрудника не знаю.

   -Это неудивительно профессор. Такого сотрудника у вас нет.

   -Тогда как вы здесь оказались? Это секретный объект.

   -И что с того? Я имею доступ ко всем объектам на этой планете.

   -Но кто вы? - еще раз спросил профессор.

   -Я уже вам ответил, что мое имя Марлоу. И мне нужна ваша помощь. Из этой лаборатории вы способны управлять всеми вживленными микрочипами системы?

   -Да, - сказал Тренер.

   -Вот это мне и нужно. Мне нужен чип Алана Грейга, майора звездного флота ЗФЗ. Ведь вы контролируете его?

   -Вы шутите? - спросил профессор незнакомца. - С какой стати я стану давать вам доступ к секретной информации?

   -А разве у вас есть выбор? - усмехнулся Марлоу.

   -Вы о чем?

   -В вашей голове теперь также есть микрочип, профессор. Я вставил его вам быстро и безболезненно, пока вы путешествовали.

   Профессор засмеялся.

   -Вам смешно?

   -Вы плохо разбираетесь в системах, Марлоу. Все микрочипы в моей голове ничего не стоят. У меня высший уровень защиты мозга, друг мой.

   -Вы уверены? - совершенно спокойно спросил Марлоу.

   -А вы проверьте. Попробуйте активировать мой чип. И все поймете.

   На этот раз засмеялся Марлоу.

   -Я вживил вам не просто чип. Это часть живой ткани планеты Альтур. Я просто назвал его чипом, ибо вам так более понятно, профессор.

   -Что значит живая ткань?

   Марлоу активировал голографическое изображение.

   -Смотрите, сэр. Перед вами ваш мозг. Вот здесь контролирующий чип и чип блокировки высшего командного состава. А вот это что?

   Профессор увидел темное пятно, которое пульсировало словно живой организм.

   -Что это?

   -Это существо, которое вы исследовали. Это "близнец" и он готов поглотить ваш мозг и вашу память.

   -Не может быть! - вскричал Тренер. - Это безумие. Как вы смогли сделать подобное? Кто вы такой? Ученый?

   -Я Марлоу. Некогда я был офицером военного флота ЗФЗ. Но теперь я часть планеты Альтур. И я могу подсадить подобное существо любому организму.

   Марлоу показал на голограмме, как это происходит.

   -Но это... это невозможно!

   -Вы ведь посещали Зал Теней, профессор? Разве после этого существует "невозможно"?

   -Вы от Хнера? От губернатора Лабиринта?

   -Нет, профессор. Я просто знаю, где вы были. Вернее где было ваше сознание. Ведь вы ученный и знаете что это такое - видеть иные миры, не выходя из лаборатории.

   -Вы человек?

   -Профессор, я в образе человека, ибо этот образ для вас привычен. Но я не гуманоид. Вы это хотели знать?

   -Да.

   -Вас это пугает? - спросил Марлоу.

   -Вы часть той самой субстанции. Что вошли в мой мозг?

   -С чего вы вязли?

   -Вас нет рядом, но вы есть. Это иллюзия, которая транслируется моим собственным мозгом.

   -Не совсем так, профессор. Я не желаю порабощать вас и преобразовать в иное существо. Вы останетесь гуманоидом. Если вам так дорого ваше тело.

   -Оно мне дорого.

   -Тогда будем сотрудничать, профессор. Тем более это совсем не идет в разрез с вашими взглядами. Вам никого не придется предавать.

   Тренер был в ужасе. Он поверил в то, что Марлоу сказал ему правду...

  

  

   Глава 6.

   Космодесант

  

   Космический десант Федерации был укомплектован специалистами и его традиции насчитывали не одну тысячу лет. Если звездный флот ЗФЗ сильно уступал флотам передовых систем, то своими десантниками Федерация могла гордиться.

   Последние сто лет число подразделений десанта ЗФЗ не увеличивалось и состояло из 10-ти бригад, 5-ти отдельных команд быстрого реагирования и 15-ти отрядов группы "Антизахват".

   Иван Алов, Эльза Шрат и Джон Круп, служили в бригаде космического десанта Первой эскадры военного космического флота ЗФЗ...

  

   -Проклятие!

   -Что случилось?

   -Алан Грейг не починяется больше.

   -Что это значит?

   -Он вышел из-под контроля. И нам остаётся ему подыграть, чтобы все вернуть на место.

   -Нужно взяться за Алова и бросить Грейга!

   -Нельзя! Грейг ключевая фигура. Грейг, а не Алов...

  

   1

   Планета Альтур.

   Майор Грейг и лейтенант Алов.

   Грейг быстро разобрался в системе коридоров и ответвлений на этаже администрации.

   "Не могу ничего понять, - думал майор. - Но мне это место словно давно знакомо. Такое ощущение, что везде есть указатели, словно для меня писаные".

   Именно здесь осуществлялось управление всеми уровнями подземной тюрьмы. Конечно, майор знал, что есть и центральный компьютер, который контролировал всю колонию и космопорт, и тюрьму, и научные лаборатории, и сектора, и административные здания на поверхности. Но он и не претендовал на всю базу данных. Пока достаточно разобраться с тюрьмой.

   "Архив и базы данных с низким уровнем секретности. Пожалуй, мне сюда. Если это не новая ловушка, то здесь я найду то, что ищу. Заходить или нет? Один раз я уже попал в сети к Сайросу. Но ведь еще не обнаружен наш побег, и ловушки расставлять рано", - подумал майор.

   Дверь не была заперта. Похоже, за всю историю этой колонии здесь не было ни одного случая побега заключенных. Поэтому к такой нештатной ситуации работники были просто не готовы.

   За пультом сидел оператор архива. Он был в заторможенном состоянии и Грейг понял, что он принял какое-то наркотическое средство.

   -Ты кто? - вяло спросил он. - В архив вход запрещен....

   Грейг не стал отвечать и, оглушив оператора, сам сел за пульт.

   Он ввел код оператора дежурной смены. И даже не задумался, откуда его знает.

   "Доступ разрешен".

   Перед ним замелькали списки арестантов. Здесь у них был идеальный порядок, и благодаря ему быстро удалось обнаружить нужную информацию.

   Шрат и Круп сидели в карцере для злостных нарушителей устава тюрьмы. И это почему-то майора совсем не удивило. Чего-то подобного он от них и ожидал.

   Иван Алов был в блоке N 2 сектора N 4.

   След Душинского терялся. Ha экране высветилась надпись: "Направлен в группу ученых, как представляющий интерес. Сектор "О".

   Эта информация закрыта. Здесь был необходим особый доступ в иной архив, где уровень секретности был много выше. И доступ туда, наверняка, будет не таким простым. Во всяком случае сейчас Грейг этого кода не имел.

   -Похоже, до Казимира мне не добраться. Хорошо. Позднее разберемся. Карцер тоже достаточно крепкий орешек. Значит, вначале навестим лейтенанта Алова.

   Майор плотно прикрыл двери сектора архива. Энергозамки щелкнули и автоматически поменялись коды безопасности.

   Алан отправился в нужном направлении. Сектор N 4 делился на двадцать блоков. Грейга поразила царящая везде чистота и порядок. Пройдя по длинному коридору, он не встретил ни одной живой души. Очевидно, все сотрудники были на административном этаже. Только роботы-уборщики проезжали время от времени мимо.

   "Прошло уже некоторое время после нашего побега, а сигнала тревоги еще не поступало. Они так привыкли к тому, что отсюда невозможно бежать, что сделали побег делом весьма не сложным. Но рано или поздно побег обнаружится".

   Он остановился у двери-решетки с надписью "Блок N 2" Тотчас засветилась строчка: введите код-допуск.

   -Приложите ваш допуск, - зазвучал голос из динамика.

   -Черт! - выругался Грейг. - Какой еще допуск?

   -Приложите ваш допуск! - вновь повторил компьютер.

   -Ах, да! Совсем забыл! - Грейг снял знак и приложил к датчику.

   -Вход свободен, - дверь отъехала в сторону.

   Вскоре он наткнулся на дежурного надзирателя.

   -Куда? - тот вскочил со своего места. - Кто такой? Я впервые вижу твою рожу.

   -Я новенький, из службы охраны. Только сегодня приступил.

   -Из службы охраны? Что за хрень! - протянул охранник, и взгляд его упал на знак на груди майора. - А почему у тебя номер Бастера?

   Грейг понял, что нужно действовать немедленно и ударил надзирателя в грудь, а когда тот согнулся, свалил его ударом по затылку.

   У каждой камеры, перед глухой металлической дверью было табло информации. Здесь были номера заключенных, что в данный момент находились в камере. Грейг стал искать Алова. Вот и он. Номер 1208, камера 4.

   Грейг нажал кнопку вызова камерной стражи. Наступал решительный момент, в помещении охраны - двое. Окошко отскочило в сторону.

   -Кто в такую рань? До смены еще больше часа, - послышался недовольный голос изнутри.

   -Номер 1208 к коменданту! - и подумал, - "Эти дверь не открыли. Если что заподозрят, то сразу нажмут кнопку тревоги. Через минуту здесь будет полно охранников".

   -А почему нет информации от оператора с личным кодом коменданта?

   -Ремонт, профилактика! - сказал Алан первое, что взбрело ему на ум.

   "Могут и не поверить на слово,- мелькнуло в голове майора.- Очевидно, у них в таких случаях предусмотрено что-то особенное, учитывая нашпигованность этой тюрьмы аппаратурой".

   Сейчас все может провалиться и он снова окажется в тюрьме, а то и ещё кое-где похуже. Бежать из этого коридора было невозможно. Это была настоящая ловушка. Секунды тишины тянулись, как часы, и сердце беглеца бешено колотилось. Но дверь открылась.

   -Все у них профилактика. Эти психи из техслужбы даром свой хлеб жрут. Давай карту выдачи, - толстый охранник с бутербродом в левой руке протянулся за документом.

   -Получи! - Грейг сунул ему кулаком в лицо и ворвался в камеру.

   Рука второго солдата уже нависла над красной кнопкой тревоги, но майор его опередил. Через несколько секунд оба охранника лежали на полу, успокоенные на пару часов ударом шокера. По селектору Грейг обратился к заключенным официальным голосом.

   -Номер 1208! На выход! Доложить о готовности!

   -1208-й готов! - услышал Грейг голос Алова.

   Через секунду Алов вышел и едва не свалился от неожиданности. Грейга он никак не ожидал здесь увидеть. Двери камеры захлопнулись автоматически. Все прошло удачно.

   -Майор?

   -Это я, лейтенант.

   -Как вы нашли меня? Я всего несколько часов в этом блоке.

   -А где вы были до этого?

   -В какой-то лаборатории. Они копались в моем мозгу.

   -Я нашел ваши с Крупом фамилии в списках арестантов.

   -У вас есть доступ?

   -Я смог завладеть некоторыми кодами, лейтенант. И я нашел вас на месте. У них везде идеальный порядок с документацией. Совсем не то, что у нас на планетах ЗФЗ.

   -Крупа должны перевести в лабораторию вместо меня, майор. Я это слышал собственными ушами. Это место называется "Ловушка смерти".

   -И почему так мрачно?

   -Это нужно чувствовать, майор. Но место оправдывает название. Можете мне поверить.

   -Тогда поспешим туда, лейтенант...

  

   2

   Планета Альтур.

   Сержант Круп и капрал Эльза Шрат.

   Сержант Круп был выведен из камеры.

   Офицер охраны осмотрел его громадную фигуру и приказал надеть на него особые наручники.

   -Сержант Круп! Вас переводят в особое помещение базы.

   -Какое еще помещение?

   -Его название вам не понравится. "Ловушка смерти".

   Круп только засмеялся:

   -Я служил во многих горячих точках, офицер. Были названия и пострашнее.

   Наручники защёлкнулись.

   -Увести! - приказал офицер конвоирам.

   Крупа вывели в длинный коридор. Он, не смотря на то, что его руки были стянуты за спиной, легко их освободил. Многолетний опыт службы в космическом десанте ЗФЗ помог ему решить самому свои проблемы.

   Круп шел впереди со стянутыми за спиной руками. Но он только притворялся, что они несвободны. Наручники держались на запястьях еле-еле.

   В двух метрах от него шествовали двое охранников с шокерами. Сержант Круп понял, что сейчас самый удачный момент для побега и иного ему может уже не представиться. Его вели в камеру под названием "Ловушка смерти", как заявили эти двое, и оттуда выхода обратно не было. И Джону казалось, что они не лгут.

   Круп споткнулся и тяжело упал на пол всем телом, издав рычание, которое должно было показать конвоирам, что ему больно.

   -Эй! Громила неуклюжий! Встать! - раздался крик за спиной.

   -Ты что загорать здесь собрался? - вторил ему второй охранник.

   -Я ногу сломал, - ответил Круп, - и дальше вам придется тащить меня на себе.

   -Ты думаешь? - один из них приблизился к Крупу вплотную. - А я знаю средство получше. Даже безногие от него ходят.

   -Верно! Сейчас мы пощекочем тебя шокерами, и ты поползешь вперед, да так что мы угнаться за тобой не сможем, - второй поддержал шутку товарища и засмеялся.

   Сержант резко вскочил и, схватив обоих шутников за шеи, с силой стукнул их лбами. Тела рухнули на пол. Причем один был мертв, ибо его череп оказался менее прочным, чем у его товарища.

   "Вот я и на свободе, - подумал бравый сержант. - Вернее на пути к ней. Теперь нужно найти Шрат. Сидя в камере, я вроде бы слышал её голос. Значит она тоже клиентка карцера".

   Прямо по коридору он вышел к входу в соседний блок.

   Его предположение подтвердилось. Шрат содержали в свинцовой одиночке, где постоянно играла тихая вкрадчивая музыка. Такая камера за сутки сводила с ума многих. Эльза просидела в ней 28 часов.

   Круп выпустил её и запер в камере оглушенного надзирателя и его подружку. Вырубить их было легко, ибо, когда он вошел, они занимались сексом. Теперь, очнувшись, они смогут "наслаждаться" концертом, пока их кто-нибудь не выпустит на свободу.

   -Я знал, что найду тебя здесь. Ты неисправима, Шрат. Карцер самое место для таких как ты.

   -А тебя, по-прежнему, не берут парализаторы?

   -Берут, но только на максимальной мощности.

   -Этот максимум прикончил бы обычного человека. А тебя, словно быка, такой разряд не возьмет. О чем эти охранники только думали? Неужели им было мало только посмотреть на тебя?

   -Надо найти майора и лейтенанта. Им не уйти без нашей помощи, - сказал Круп. - Одень эту форму, Шрат. Девочка даже сняла её, чтобы тебе не пришлось возиться с ней. Хотя голой ты мне нравишься больше.

   -Скажем, сняла она форму совсем для другой цели, - Эльза стала одеваться.- Но все равно мило с её стороны.

   - Жаль, для меня нет подходящей. Но я все-таки не красивая женщина и меня они раздевать не стали полностью. Скажи, а за что тебя упрятали в карцер? Да ещё в свинцовый мешок?

   -Я им понравилась настолько, что хотели сделать из меня девочку по вызову. Или как это у них там называется. А для начала со мной решили позабавиться парочка кретинов.

   -Да?- Круп засмеялся. Он знал Эльзу уже давно. Они служили вместе семь лет.

   -Знаешь, что я сделала? - усмехнулась Эльза. - Я устроила им небольшой разнос. Кое-кого покалечила. А ты попал сюда, небось, за то, что стену проломил головой?

   -Нет, эту стену не прошибешь, Шрат. И твой однообразный юмор меня утомил. Я ведь только что вытащил тебя из большой кучи дерьма. Не так ли? Или может тебе понравился свинцовый мешок?

   -Ну не обижайся, Круп. Но за что тебя сюда бросили? Меня разбирает любопытство.

   -Я подрался с каким-то громилой. Сильный парень попался. Наконец я нашел достойного противника. Но нас разняли. Проломил пару черепов охранникам и меня решили запихнуть в плохое место. А я решил изменить их планы. И у меня это неплохо получилось.

   -Понятно... А ты не видел своего двойника?

   -Двойника?

   -Человека как две капли похожего на тебя самого, - уточнила Эльза.

   -Так это с ним я дрался, - ответил Круп.

   -Странные дела с этими двойниками. Представь себе, я тоже пережила нечто подобное. Я тоже видела себя без одежды. Еще подумала, так ли я хороша как она? Но сравнивать времени не было. Надо доложить обо всем майору, - Эльза увидела на стене карту сектора. - Сейчас попробую разобраться, где мы. Они услужливо развесили везде карты, словно пособия для беглецов.

   Она показала на стену, где была электронная доска с указателями.

   -Как ты думаешь, зачем они так сделали? Что это? Глупость?

   -Не думаю.

   -Но ни в одной тюрьме такого нет. Это то же самое, что указать ворам путь к драгоценностям и оставить ключи в замке сейфа.

   -Если это не ловушка, или ещё что-то, - произнесла Шрат.

   Она внимательно присмотрелась к карте. На ней были странные отметины со знаками предупреждения.

   -Что это?

   -Где? - спросил Круп.

   -Вот это!

   -Что-то вроде "Внимание опасность!"

   -Именно! И мы сейчас в таком месте, Джон...

  

   Джек Марлоу и профессор Тренер.

   Джек Марлоу сидел рядом с профессором Тренером. Он знал, что это место безопасно. Сюда не имел права доступа даже генерал Сайрос.

   -Они подходят к посту оператора громкой связи, - сказал профессор.

   -Я вижу. Нужно чтобы он не проверял на подлинность их личности.

   -Это легко.

   Профессор изменил код чипа оператора и ввёл данные о благонадёжности.

   -Он ничего у них не спросит.

   -Отлично.

   -Но что им даст громкая связь? При её помощи не отомкнуть камеры.

   -Нет, - согласился Марлоу. - Но эти парни что-то придумают.

   3

   Планета Альтур.

   Грейг и Алов.

   Майор Грейг с лейтенантом Аловым захватили небольшой пост оператора громкой связи. Причем "вырубать" солдата даже не пришлось. Грейг сказал ему, что пришла смена и солдат может расслабиться в баре в верхних ярусах. Тот вскочил и, даже не поблагодарив щедрого офицера, бросился к лифту.

   Офицеры сели к пульту и решили обсудить создавшееся положение. В комнате оператора это можно было сделать спокойно.

   - В карцер просто так не пролезть, майор. Там кода доступа мало. Нарушителей режима охраняют по-другому. Да и выходят оттуда далеко не все. Я от сокамерников узнал, что такое карцер в этой тюрьме.

   -И что там?

   -"Санитары" и прочая нечисть. Слыхали о "санитарах"?

   -Слыхал.

   -А Крупу и Шрат придется с ними столкнуться.

   -Жаль времени у нас мало, Иван. Скоро они уже обнаружат побег. И тогда нас ждут крупные неприятности. Я признаться удивляюсь, что они до сих пор этого не сделали.

   -Эх, был бы с нами толковый техник. Он бы разобрался со всеми этими железками.

   -Увы. Надо самим решать, что делать. Судя по плану карцер где-то ниже, рядом с сектором "О". А там Душинский. Да и не только он. Там можно узнать много интересного для ЗФЗ о планах черного барона.

   -Много хочешь, майор. Мы и так много узнали. Нам стоит унести отсюда ноги. Забыли, в каком мы положении? Нас двое и мы все ещё на вражеской территории.

   -А что мы знаем? Этого мало! Нам нужны доказательства против Гарковица!

   -Доказательства? - удивился Иван Алов. - Не думаю, что мы их найдем. Нужно хоть передать адмиралу Сейму то, что мы уже знаем.

   -А мы можем бросить своих, лейтенант?

   -Нет. Но живы ли остальные? Вот вопрос!

   -Что это значит?

   -А если вместо них мы освободим тех других? Тех, кто занял их место.

   -Но и я могу быть "близнецом", лейтенант.

   -Вот именно. Но не думаю, что это так, майор. В моей памяти копались. И я видел странные картины. Хотя всего помнить не могу.

   -Они стёрли воспоминания, Иван.

   -Но кое-что осталось, майор. Я на планете Мелия в качестве гладиатора. Хотя ручаться за это я не могу.

   -Гладиатора?

   -Игры "Гладиаторы космоса". Бои разумных существ против враждебных форм жизни.

   -Но на Мелии нет ничего подобного.

   -Будет, - сказал Алов.

   -Возможно. Ведь и я видел будущее. Галактическая война между Мелией и Утремером. Может быть, ради этого нас сюда и послали?

   -Ради войны?

   -Ради сведений об этой войне. И, похоже, что людей в нашу группу отбирали по иному принципу. Совсем не так как нам говорил адмирал Сейм.

   Неожиданно сильный гул наполнил помещения сектора. На мониторах замелькали сигналы тревоги: "Побег из карцера".

   -Вот это да! - Алов указал майору на экран. - Похоже, Шрат и Круп сами позаботились о себе. Смотри-ка, они удрали из карцера! Вот это ребята. Я горжусь, что такие в моей команде. Космический десант ЗФЗ - это сила!

   -Я почему-то тоже уверен, что это сбежали именно Круп и Шрат. Но побег обнаружен и дан сигнал тревоги.

   -Считать ли нам это опасностью, майор?

   -Что это значит, Иван?

   -Только то, что сама планета нам помогает.

   -Или кто-то на этой планете, но вот не известно, что за цель преследует этот кто-то. Осторожность нам не помешает, лейтенант...

  

   Планета Альтур.

   Сержант Круп и капрал Эльза Шрат.

   Эльза Шрат преступила светящуюся черту и оказалась совсем в другом месте. Это была совсем не тюрьма и под её ногами были не полированные каменные плиты, но ковер из травы, и вокруг вместо стен были деревья.

   Она оглянулась. Сержанта Крупа рядом с ней не было. Но зато оставалась светящаяся черта. Она снова перешла её и снова оказалась в тюрьме.

   -Что с тобой? - спросил Круп.

   Эльза вздрогнула от его голоса.

   -Что такое, Шрат?

   -Не знаю. Но за этой чертой, что-то странное.

   -Чертой? Какой чертой?

   -Ты не видишь черты? - она посмотрела на сержанта.

   -Нет.

   -Но вот же она! Прямо под твоими ногами! Посмотри, Круп!

   -Да нет здесь никакой черты, Шрат! Нам стоит торопиться. Они подняли тревогу.

   -Но...

   -Нет времени, Шрат!

   -Но есть черта!

   -Нет никакой черты! Бежим!

   Круп перешагнул черту, которую не мог видеть, и побежал дальше. Эльза последовала за ним и снова оказалась в лесу. Высокие деревья, густо переплетённые толстыми лианами, и остролистые кустарники.

   Она дотронулась до растения.

   "Настоящее. Это совсем не иллюзия. Я действительно попала в лес. Но почему для Крупа этот путь закрыт?"

   Острые листья вдруг зашелестели и к Эльзе вышел человек в комбинезоне тюремной охраны.

   Шрат бросилась на него, но тот остановил её порыв словами:

   -Спокойно, Эльза! Я не враг!

   Она поняла, что перед ней не человек. Это синтетик.

   -Ты кто такой?

   -Я управляемый синтетик. Здесь исполняю роль указателя пути.

   -Какого еще пути?

   -Того который следует пройти сбежавшему заключенному, - ответил синтетик. - Повреждение моих жизненных функций повредит в первую очередь тебе самой.

   -Погоди! Что ты сказал? Ты поставлен здесь, чтобы указывать путь беглецам?

   -Да, - ответил синтетик.

   -Но кто поставил тебя?

   -Те, кто создал здесь базу и тюрьму, - был ответ.

   -Значит, они ждали нашего побега?

   -Да. Это было запланировано. Система может предсказать поведение заключенного с вероятностью 80%.

   -Значит, я сбежала не сама?

   -Нет.

   -Мне помог Джон Круп.

   -Но тот человек, что был рядом, совсем не Джон Круп.

   -Что ты сказал?

   -Это не сержант Круп. Потому он и не видел черты. Это двойник. И его заданием было завести тебя сюда. Что он и сделал.

   -Не могу в это поверить! - вскричала Эльза.

   -Однако все именно так и было.

   -Но Круп не мог предать.

   -Он и не предавал. Это "двойник" запрограммированный на определенные действия...

  

   Планета Альтур.

   Майор Грейг и лейтенант Алов.

   Открылись двери грузового лифта, и оттуда стали выбегать солдаты спецназа во главе с командиром.

   -Смотри, Алан! Не иначе, сам комендант.

   -Всем надзирателям покинуть коридоры сектора! - орали капралы. - Не знаете устава, кретины?

   -Вам что, особое приглашение нужно? - какой-то лейтенант ткнул дулом автомата Алова в плечо. - Кто оператор?

   -Я! - ответил Грейг.

   -Ты? Я не помню тебя. Ты их недавно завербованных?

   -Да, - соврал Грейг.

   -И уже стал оператором связи? Это за какие же заслуги? Я добивался этого для своего человека несколько лет. Но связи и здесь делают все.

   Грейг не ответил, а только пожал плечами.

   Лейтенант отдал приказ:

   -Соедини с внутренними объектами.

   Грейг не знал, как это сделать, ибо указателей над тумблерами не было.

   -Чего ты возишься? - спросил офицер. - Что не знаешь, как это сделать?! Так какой же ты к черту оператор после этого!

   Грейг нажал один из тумблеров наугад и включил видеосвязь.

   Голос из ретранслятора сообщил:

   -Видеосвязь с командным сектором включена.

   Офицер рассвирепел:

   -Зачем мне командный сектор, кретин?

   На центральном обзорном экране одного появилось лицо генерала Боба Сайроса.

   -Что такое? - спросил Сарос.

   Лейтенант вытянулся в струнку и стел докладывать:

   -Генерал! Лейтенант специального отряда...

   Но генерал прервал его:

   -Где комендант, черт побери? Нечему я должен выходить прямо на сектор? Это оператор шестого поста? Доложите обстановку! - и в этот момент он узнал Алана. - Грейг? Что это значит? Ты что делаешь в операторской?

   -Руковожу задержанием, мой генерал, - заявил Грейг с насмешкой.

   Иван Алов понял, что пришло его время действовать. Он парализовал шокером лейтенанта спецназа и запер дверь.

   -Но они скоро все поймут, майор.

   -Уже поняли, Иван. Хотя у Сароса пока нет связи.

   -Он воспользуется мобильной.

   -Это так, но немного времени у нас есть. И я намерен затруднить ему задачу.

   Грейг двумя ударами приклада разнес пульт управления связи.

   - Я отключил систему связи. Теперь нет и мобильной!

   -Но центральный компьютер вскоре все восстановит.

   -Поэтому нам стоит убраться отсюда. У нас минута или две. Давай я надену форму этого спецназовца, - майор указал на лежащего без сознания лейтенанта.

   -И что это даст?

   -Мы отправимся вслед за спецназом. Их шлемы герметичны и голоса искажены благодаря встроенной в шлем системы коммуникации.

   -Но там наверняка есть контролер! Его нельзя надеть на другую голову, майор! - предупредил Иван Алов.

   -Контролер? - усмехнулся Грейг. - Нет. Не станут они тратиться на систему обеспечения контролеров. Наверняка эта функция в шлеме нашего лейтенант заблокирована.

   И Грейг оказался прав. Никто на такой базе не стал тратиться на дорогостоящее оборудование слежения. Потому все контролеры в шлемах десанта были просто заблокированы. Хотя десантники Мелии, или Утремера, или Илинийской республики никогда не пренебрегали правилами безопасности

   Майор одел форму и шлем.

   -Мы можем пройти вслед за ними куда угодно, Иван...

   4

   Планета Альтур.

   Генерал Сайрос.

   Генерал Сайрос был в бешенстве.

   Грейг обыгрывал его. На подобное он никак не рассчитывал.

   -Фром! - обратился генерал к командору базы.

   -Я здесь, генерал,

   -Что у вас в этом секторе? - палец указала на голографическую карту.

   -Места для помещений вольных рабочих.

   -И такие здесь есть?

   -Да, но немного.

   -Зачистите этот сектор силами вашего спецназа.

   -Но, генерал! Мы останемся без рабочих...

   -Фром, что думаете, вы здесь охраняете?

   -Все объекты. И тюрьму и рудники, - ответил комендант.

   -Рудник? - усмехнулся Сайрос. - Стало бы правительство барона ради вашего вшивого рудника держать здесь такие силы. Барону плевать на ваш рудник и на эту рвань, что здесь содержится!

   -Я не задумывался, сэр...

   -Так задумайтесь!

   -Я выполню любой ваш приказ, сэр! Вы имеете полномочия от его светлости барона!

   -Зачистить сектор! - отдал приказ генерал.

   -Да, сэр! Но осмелюсь вам заметить, что беглецы не здесь.

   -Я это и сам вижу, Фром. - Но там есть дополнительный узел связи, как видно на карте.

   -Есть, генерал.

   -Поэтому сектор и стоит зачистить.

   -Но можно предварительно вывести от туда рабочих! - сказал Фром.

   -Можно, - согласился генерал. - Но среди них наверняка есть "биологические конструкции". Это так?

   Фром кивнул. Подобные организмы были на всех небольших базах Ассамблеи звездных баронов.

   -А у каждого подобного организма есть интегрирующий микрочип. Все должны быть "зачищены", Фром. Это больше не обсуждается. К беглецам выдвинусь я сам.

   -Лично?

   -Лично с моим отрядом. Кстати, Фром, а вы слышали о Лабиринте?

   -О планете Лабиринт?

   Вопрос был праздным.

   Кто не слышал о зловещей планете-тюрьме под названием "Лабиринт"? Эта планета была отдельным государством и с ней многие миры заключали контракты на исполнение наказаний в соответствии с традициями и условиями, которые на них господствовали. Там были наказания и для гуманоидов и для ксеноморфов и об этих наказаниях ходили недобрые легенды.

   Сарос продолжил:

   -В группе у Грейга есть хорошо обученные профессионалы.

   Фром ответил:

   -На поверхность еще никто не выбрался, генерал. Зона карцера, откуда совершен побег, заблокирована. Им некуда деться. Мы их возьмем.

   -Карцера? Да побег у вас не только в карцере. Несколько человек сбежали на верхних уровнях. И эти люди крайне опасны, - генерал махнул рукой.

   Неожиданно в этот момент в небо над Альтуром взмыл космический истребитель.

   -Что это? - Сайрос посмотрел на подполковника. В этом взгляде Фрам прочитал свой приговор. - По чьему приказу? Почему истребитель в воздухе? Кто санкционировал этот взлет?!

   -Не знаю.

   -Что значит, не знаю?! Связь с комической базой!

   Связь была дана сразу.

   Но начальник порта доложил, что ни одного старта не было.

   -Как не было? - кричал Сайрос. - А на что мы с комендантом смотрим теперь?

   -Я этого не знаю, сэр! - четко ответил начальник порта. - Полетов нет!

   -Они у вас все посходили с ума на этой проклятой планете, Фром? - сарос посмотрел на коменданта.

   -Нет, генерал. Этого офицера я знаю как специалиста высшего класса. И если он говорит, что полетов нет, то их нет.

   -А это что? - генерал указал Фрому на космический истребитель.

   -Я не могу ответить на ваш вопрос, генерал. Может он не наш?

   -А чей?

   -Вражеский разведчик, - предположил Фром.

   -Не говорите ерунды, Как мог попасть сюда космический истребитель ЗФЗ?

   В разговор снова вмешался начальник порта, который все ещё был на связи:

   - Если к нам пробрался враг, то опасности нет, сэр. Система безопасности комических кораблей на орбите пресечет все несанкционированные полеты.

   -Будем надеяться, что это так.

   -Я могу быть свободен, генерал?

   -Свободны.

   Начальник порта исчез с экранов.

   Вместе с ним исчез и истребитель. Словно его никогда не было. И никто кроме Саройса и самого Фрома его не видел.

   -Ничего не понимаю! - увился Фром. - Куда он мог пропасть?

   -Это все игры Планеты Смерти, - прошептал генерал.

   -Что вы сказали, сэр?

   -Ничего, Фром. Выполняйте мой приказ!

   -Да, сэр!

   Но на экранах слежения снова появился этот проклятый истребитель. И на этот раз его уже видели все. Начальник порта сам запросил связи и доложил:

   -Сэр! Наши приборы фиксируют космический истребитель с нашими опознавательными кодами!

   -И что это значит?

   -Кто-то совершил несанкционированный вылет! Хотя я не могу понять, как вы могли об этом узнать раньше, чем это было сделано? - спросил офицер.

   Сайрос не ответил. Он не знал, что сказать.

   -Что прикажете, сэр?

   -Сбить его! - приказал генерал.

   -Система уже работает в автоматическом режиме, сэр.

   И в этом момент импульсные орудия планетарной системы обороны дали залп.

   -Группу захвата к месту посадки! - скомандовал Фром. - Немедленно!

   -Почему не уничтожили? - побледнел Сайрос. - Почему эта посудина еще летает? Ведь она должна была быть сбита!

   -В программу управления лазерными пушками введена команда "вывести судно из строя", а не уничтожить. Теперь бортовой компьютер истребителя после повреждения посадит его на наш космодром.

   Но аппарат вопреки ожиданиям подполковника, сделав крутой вираж, стал уходить в сторону густых лесов неосвоенной зоны Альтура. За ним тянулся черный шлейф дыма.

   -Фром! Там внутри опытный космолетчик! Все десантные флаеры в воздух! Обшарить каждый куст в лесу. Исполнять! Операцию возглавите лично.

   -Да, генерал! - Фром отдал честь и удалился...

  

   ...Сайрос прошёл в главный зал управления.

   -Запустить сканирование!

   -Полное сканирование, сэр? - спросил помощник коменданта.

   -Полное! Под мою ответственность!

   -Да, сэр!

   Был введен код общего сканирования всех заключенных. Системы слежения были активированы на полную мощность, и произведены считывания с общей системы безопасности.

   Отчет пришел быстро.

   -Генерал! Все исполнено!

   -Отчет!

   Сайрос сел в кресло.

   На экране появился отчет о наличии заключенных в камерах.

   Система дала имена:

   -Алан Грейг. Иван Алов. Джон Круп. Эльза Шрат.

   -Местонахождение сейчас? - спросил генерал.

   -Есть полная карта системы. Но эти люди находятся сейчас в двузх местах.

   -Это как? - спросил Сайрос.

   -Система не может дать ответа на поставленный вопрос.

   -Причина?

   -Возможно вирус в системе.

   -Черт знает что такое! - вскричал генерал...

  

   5

   Барон Гарковиц и агент "Игла".

   Агент "Игла" вызвал барона на связь:

   "Ваша светлость! Агент "Игла"!"

   Черный барон сразу откликнулся.

   "Я барон Гарковиц. Что случилось "Игла"?"

   "Грейг покинул помещения тюремных блоков, ваша светлость. И с ним Иван Алов".

   "Что значит покинул?"

   "Ушел".

   "Ушел лично?"

   "Да, барон. Это не иллюзия. Приборы фиксируют его сразу в двух местах, барон".

   "Это особенности Альтура!"

   "А если нет? - спросил "Игла". - Если Альтур здесь ни при чем? Если здесь есть агент адмирала Сейма".

   "Агент ЗФЗ? На моей базе?"

   "Именно. Лучшего прикрытия и не найти. База под контролем вашей баронии и здесь можно проводить любые эксперименты. В случае чего, во всем обвинят вас, барон".

   "Но здесь мои лаборатории, "Игла". Мои, а не адмирала Сейма, и не ЗФЗ".

   "А если Сейм наладил свой проект именно в вашей лаборатории?"

   "Это звучит как бред, "Игла". Наладить свои проекты в моей лаборатории? Это слишком! Да и кто может быть этим агентом?"

   "Генерал Сайрос!"

   "Сайрос? Нет. Слишком он глуп для подобного. Он отличный военный. Но не более того".

   "Тогда профессор Тренер!"

   Гарковиц не мог в это поверить.

   "Вы сомневаетесь?"

   "Да. Тренер не агент. У него полная самостоятельность в делах исследований. С чего ему меня предавать?"

   "Кто знает, барон? Но все может быть!"

   "Нет. В агента я не могу поверить. Это особенности самого Альтура. Как двойника Лабиринта..."

  

   Агент Федерации.

   Агент ЗФЗ видел, что за информацию затребовал Боб Сайрос.

   Искусственный интеллект базы N18, которая была организована по приказу барона Гарковица, давно исполнял его команды.

   "Что за имена узнал Сайрос?"

   "Грейг, Алов, Шрат. Круп".

   "И все?"

   "Да. Больше система ему не выдала ничего".

   "А имя Джек Марлоу?" - спросил агент.

   "Но такого арестанта или сотрудника на планете Альтур нет".

   "Так и нужно чтобы было дальше. Джек Марлоу не существует. И созданная мною проекция Рауля Монро должна быть "стерта". Для этого пришло время".

   "Рауль Монро, адмирал космофлота ЗФЗ. Подлежит стиранию. Проекционного изображение адмирала будет ликвидировано в ближайший час".

   "А теперь мне нужна информация об агенте "Игла".

   Искусственный интеллект ответил:

   "Такой информации в базе данных нет".

   "Совсем нет?"

   "Информации об агенте "Игла" не существует в базе и никогда не существовало".

   "Но тебе доступны проекты под названием "Лабиринты памяти?"

   "Нет. Этой программы я не знаю. Мои функциональные возможности сильно ограничены на Альтуре, сэр".

   "Хорошо! Тогда станем действовать по-иному. Грейг, Алов, Шрат, Круп, Душинский, Гатлинг. Предположим среди них есть агент. Кто больше всех подходит на эту роль? Просчитай вероятности".

   "Эльза Шрат", - был ответ искусственного интеллекта.

   "Шрат? Но почему?"

   "Она умна, хотя не показывает вида, что это так. Она отлично разбирается в научных разработках".

   "Шрат?"

   "Эльза Шрат. Капрал космического десанта ЗФЗ. Закончила школу Везбор на Мальциаре и получила младшую степень по биологии. Затем вернулась на Землю и там завербовалась в отряд космического десанта".

   "Шрат закончила Везбор? Я ничего не знаю про это. А я подозревал Душинского в первую очередь".

   "Он совсем не кандидат на роль шпиона. Слишком открыт".

   Агент задумался...

  

   Барон Гарковиц.

   Барон Гарковиц получил тревожную весть. Все внедренные им организмы - "близнецы" вдруг престали отвечать на запросы.

   Это ему сообщили на борту транспорта, который его доставил на Альтур.

   -Кто передал это?

   -Из штаба вашего флота по секретному каналу связи!

   Гарковиц приказал всем удалиться. Ему нужно было переговорить с Дюгекленом.

   Тот уже был в курсе событий.

   -Я все знаю, ваша светлость.

   -Откуда? Мне самому только сообщили.

   -Двойники были под моим контролем. Мы были с ними связаны, барон. И я сразу получил сигнал, что их больше нет.

   -И что это значит, Франсуа?

   -Только то, что они разом прекратили существование. Но я пока не знаю, по какой причине это получилось, ваша светлость. Мой собственный двойник, что был похоронен и потом ожил, самоликвидирован. Теперь его точно не существует.

   -Их могли раскрыть?

   -Нет. Всех разом? Невозможно.

   -Но ведь что-то произошло. И мне нужно знать что.

   -Я уже и ранее говорил вам, барон, что "близнецы" могут быть нестабильны. Они есть часть Альтура. Возможно, что они не могут долгое время находиться далеко от этой планеты. Нужно продолжать исследования...

  

   6

   Планета Альтур.

   Джек Марлоу и профессор Тренер.

   Джек Марлоу был удивлен тем, что профессор Тренер не узнал его. Они работали вместе уже много часов и вдруг, профессор задал ему вопрос:

   -Кто вы такой? - спросил профессор.

   -Что?

   -Я спросил, кто вы? - повторил свой вопрос профессор.

   -Вы шутите, Тренер?

   -Нет. Но я не знаю вас. А это секретная лаборатория.

   -Я Марлоу.

   -Марлоу? Но я такого сотрудника не знаю.

   -Это неудивительно профессор. Такого сотрудника у вас нет.

   -Тогда как вы здесь оказались? Это секретный объект.

   -И что с того? Я имею доступ ко всем объектам на этой планете.

   -Но кто вы? - еще раз спросил профессор.

   -Я уже вам ответил, что мое имя Марлоу. И мне нужна ваша помощь.

   -Моя? И с чего вы взяли, что я стану вам помогать?

   -Станете, профессор. Вы уже мне помогаете. Из этой лаборатории вы способны управлять всеми вживленными микрочипами системы. Вот это мне и нужно. Мне нужен чип Алана Грейга, майора звездного флота ЗФЗ.

   -Вы шутите? - спросил профессор.

   -Нет. С чего мне с вами шутить, профессор.

   - Но с какой стати, я стану давать вам доступ к секретной информации?

   Марлоу решил повториться и напомнить Тренеру о чипе в его голове:

   -А разве у вас есть выбор, профессор?

   -Вы о чем?

   -В вашей голове теперь также есть микрочип, профессор. Я вставил его вам быстро и безболезненно, пока вы путешествовали.

   Профессор засмеялся.

   -Вы плохо разбираетесь в системах, Марлоу. Все микрочипы в моей голове ничего не стоят. У меня высший уровень защиты мозга, друг мой.

   -Вы уверены? - совершенно спокойно спросил Марлоу.

   -А вы проверьте. Попробуйте активировать мой чип. И все поймете.

   -Я вживил вам не просто чип. Это часть живой ткани планеты Альтур. Я просто назвал его чипом, ибо вам так более понятно, профессор.

   -Что значит живая ткань?

   Марлоу активировал голографическое изображение.

   -Смотрите. Перед вами ваш мозг. Вот здесь контролирующий чип и чип блокировки высшего командного состава. А вот это что?

   Профессор увидел темное пятно, которое пульсировало словно живой организм.

   -Что это?

   -Это существо, которое вы исследовали. Это "близнец" и он готов поглотить ваш мозг и вашу память.

   -Не может быть! - вскричал Тренер. - Это безумие. Как вы смогли сделать подобное? Кто вы такой? Ученый?

   -Я Марлоу. Некогда я был офицером военного флота ЗФЗ. Но теперь я часть планеты Альтур. И я могу подсадить подобное существо любому организму.

   Марлоу показал на голограмме, как это происходит...

  

   ...Профессор Тренер оглянулся. Но рядом с ним не было никого.

   "Что это? - подумал он. - За мной никто не стоит. Нет никакого Джека Марлоу! Куда он мог отсюда деться? Неужели поверил в тот спектакль, что я разыграл перед ним?"

   "Я рядом", - голос прозвучал в его голове.

   "Что?"

   "Я сказал, что нахожусь рядом".

   "Но вас нет, Марлоу. Я вас не вижу!"

   "И на этом основании вы сделали вывод, что меня нет? Вы разве забыли, где находитесь? Это особая лаборатория. Это тайна планеты Альтур, которая называется еще Планета Смерти. Вы хотели меня обмануть при помощи дешевого фокуса? Вы изобразили все натурально. Было похоже, что вы меня не знаете. А теперь моя очередь показать вам мой фокус..."

  

   ...Тренер видел, как иная сущность поглощала его мозг. Поначалу это была всего лишь микроскопическая черная точка. Но она пульсировала словно живой организм.

   Он услышал вопрос:

   -Вы здесь, Тренер?

   -Что? Кто это?

   -Я вас спросила, отчего вы здесь?

   Прямо перед собой профессор увидел незнакомую женщину.

   -Вы не узнали меня? - спросила она.

   -Нет. Я вас не знаю.

   -Меня зовут Эльза. Эльза Шрат.

   -Шрат? Из группы майора Грейга? Правительство ЗФЗ решило выкрасть меня. Разве не так?

   -Вы слишком переоцениваете значение своей особы, Тренер. Вы думаете, что эта экспедиция организована, чтобы выкрасть вас?

   -А резвее нет?

   -Нет. Вы, Тренер, это просто случайность!

   -Таких случайностей не бывает! - твердил свое профессор.

   -Бывают! Судьба хочет наказать вас, Тренер.

   Он снова услышал вопрос:

   -Вы здесь, Тренер?

   Профессор не мог понять, куда исчезла женщина. Перед ним был мужчина и снова задавал все те же вопросы.

   -Я вас спросил отчего вы здесь?

   Тренер сказал:

   -Я вас не знаю!

   -Вы не узнали меня? Тренер!

   -Нет. Я вас не знаю.

   -Меня зовут Джон.

   -Джон?

   -Сержант Джон Круп из космичесокго десанта ЗФЗ.

   -Круп? Из группы майора Грейга? Правительство ЗФЗ решило выкрасть меня. Разве не так?

   -Вы слишком переоцениваете значение своей особы, Тренер. Вы думаешь, что эта экспедиция организована, чтобы выкрасть вас?

   -А резвее нет?

   -Нет. Вы, Тренер, это просто случайность!

   -Таких случайностей не бывает! - твердил свое профессор.

   -Бывают! Судьба хочет наказать вас, Тренер...

  

   ...Все повторялось снова и снова. И профессор понял, что так сможет сойти с ума.

   "Хватит! - попросил он. - Я готов служить вам!"

   Голос откликнулся:

   "Больше никаких фокусов?"

   "Нет! Только остановите это!"

   Тренер снова увидел Джека Марлоу. То сидел в кресле рядом с ним.

   -Вы должны прервать все контакты с Гарковицем.

   -Уже сделано, - ответил Тренер.

   -Что вам известно о бароне?

   -Барон Гарковиц находится на орбите планеты Альтур. Но вы и сами это знаете.

   -Знаю. Хотел вас проверить Тренер.

   -Можете не проверять. Я не пылаю верностью к Гарковицу. Я ученый и меня интересует планета Альтур. Сейчас барон отправился на космический корабль, где есть его ставка. Но он был на планете инкогнито.

   -Цель?

   -У него есть агент. И связаться с ним он может лишь будучи на планете.

   -И кто агент?

   -Этого не знает и сам Гарковиц. Его имя "Игла". И он верно служит барону. Но кто он, не знает никто.

   -Хорошая система безопасности.

   -Гарковиц не верит и самому себе. И верно делает. Ибо здесь работает агент ЗФЗ. Хорошо законспирированный агент.

   -Откуда вы про него можете знать, Тренер? - спросил Марлоу.

   -Он связан и искусственным интеллектом базы N 18. Думает, что может его контролировать. Потому я знаю все, кроме того кто он.

   -Почему?

   -Он скрыт для искусственного интеллекта. Тот не может знать с кем ему приходиться делиться информацией.

   -Этот агент связан с группой Грейга?

   -Нет, - ответил профессор. - Это личный агент адмирала Сейма. И ему нужно знать, кто есть "Игла".

   -Это и я хочу знать, - сказал Марлоу.

   -Но "Игла" кто-то из группы Грейга. Может быть, и сам Алан Грейг.

   -Майор Грейг? - Марлоу подумал и сказал. - Не думаю. Сейчас нам нужна Эльза Шрат.

   -Передвижения Эльзы я могу контролировать. Она попала в "замкнутый лабиринт".

   -Что это?

   -Ловушка для беглецов. И я могу помочь ей покинуть лабиринт.

   -Тренер, её стоит вывести вот в эту точку! - Марлоу показал на карте.

   -Это пропускной пункт! Он сильно охраняется.

   -И что с того? Вы поможете ей.

   -Хорошо. Но это может повредить мне и вам.

   -Ничего страшного, Тренер.

   -Как прикажете. А сержант Круп? - спросил профессор.

   -Пусть они снова соединяться.

   -Но она знает, что он "двойник".

   -Знает?

   -Указатель сообщил ей это. Это было в его программе.

   -Сотрите эти воспоминания Шрат...

  

   Эльза Шрат.

   Голос ворвался в мозг Эльзы Шрат:

   "Эльза! Ты меня слышишь?"

   "Кто здесь?" - спросила она.

   "Я друг. Моего имени тебе знать не нужно. Я могу тебе помочь. Ты ведь запуталась?"

   "Я давно покинула тюрьму и уже устала шататься в джунглях Альтура".

   "Эльза! Слушай меня внимательно. Ты не покидала тюрьмы и не поднималась на поверхность планеты. Это "замкнутый лабиринт". Ты попала в страшное место. Выхода оттуда нет!"

   "И что мне делать?"

   "Довериться мне!"

   "Но я не знаю кто ты!"

   "Я тот, кто может тебя спасти! Выхода из "замкнутого лабиринта" нет. Ты скоро перестанешь отличать врагов от друзей. И скоро планета "переварит" тебя и ничего не останется".

   Шрат испугалась.

   "Что это значит?"

   "Я могу обмануть "замкнутый лабиринт". Но для этого тебе придется стать иной".

   "Иной?"

   "В тебе поселиться новая сущность".

   "Что это значит? Я стану монстром?"

   "Нет. Ты останешься красивой женщиной. Твое новое имя Миранда! Ты согласна его принять?"

   "Но..."

   "Твое новое имя Миранда. Скажи, что ты согласна его принять, Эльза!"

   "Я согласна!" - ответила Шрат...

  

   ...Очнулась Эльза рядом с Джоном Крупом.

   -Круп? Это ты?

   -А ты кого ожидала увидеть?

   -Я рада, что ты вернулся.

   -Вернулся? Откуда? Мы постоянно были вместе.

   -Да? Я забыла...

   -Что с тобой Шрат?

   -Ничего. Все в порядке. Все будет в порядке...

  

   ... Голос снова появился в её голове:

   "Миранда!"

   " Я слышу вас!"

   "Теперь ты будешь видеть указатели. Они видимы не для всех. Знаки "глубокой" системы - треугольник в круге. Знаки вентиляции - "светящийся конус". Знаки направления - стрелки красного, синего и зеленого цветов".

   "Я вижу стрелки красного цвета".

   "Отлично. Ваш товарищ Круп ничего такого не видит. Не посвящайте его в это".

   "Поняла!"

   "Для него вы, по-прежнему, капрал космического десанта Эльза Шрат"...

  

   Планета Альтур.

   Тюрьма.

   Сержант Круп и капрал Эльза Шрат.

   Эльза поняла, куда ведут красные указатели - к специальному пропускному пункту, где была установлена "глубокая" система проверки с датчиками и сканерами. Причем самой установки было не видно, все было замаскировано под местный пейзаж и сливалось с ним. Если компьютер не идентифицирует личность - нарушитель будет немедленно уничтожен.

   -Круп, нам нельзя приближаться туда.

   -Но там никого нет.

   -Это система "глубокой" проверки.

   -Где? Я ничего не вижу, Шрат.

   -Потому она так и называется. Её никто не должен видеть

   -Нужно быстрее прошмыгнуть...

   -Оставь, Круп. Там нас ждет смерть.

   -И что делать? - спросил сержант.

   -Здесь имеется небольшой вентиляционный тоннель. Он, наверняка, охраняется, но там небольшой пост. Ты с ними справишься.

   Они без труда сняли решетку с вентиляционной трубы и полезли внутрь.

   -Мы здесь, словно мыши в мышеловке.

   -Не бурчи, Круп. Но насчет мышеловки ты прав. Если сюда выпустить пару очередей, то нам с тобой - крышка.

   -Мне трудно здесь ползти, Шрат. Эта труба с трудом вмещает мои габариты.

   Труба привела их к служебному ходу. Люди здесь появлялись редко, обслуживанием системы занимались специальные роботы, сконструированные илинийцами.

   Шрат заметила знаки Иллинии и это её крайне удивило. Илинийские роботы были недешевы и позволить их купить мог далеко не каждый. Значит, барон Гарковиц придает большое значение этой базе на заштатной, малоисследованной планете. Не зря адмирал Сейм послал их сюда.

   -Круп, будь крайне осторожен. Здесь пахнет илинийцами, а они мастера на всяки ловушки и пакости.

   -Я тоже заметил их знаки на стенах и оборудовании. Но здесь мирная техника, а не оборудование для промышленного шпионажа.

   -Всякое может быть. Осторожность не повредит.

   Но опасения Шрат оказались напрасными. Здесь не было никаких ловушек. Основатели базы не думали настолько о безопасности. Путь в служебном тоннеле для роботов привел их к служебному выходу, откуда запускали роботов...

  

   Альтур.

   Лаборатория.

   Марлоу и Тренер.

   Они вышли к блокпосту. Там в узком тоннеле находились два солдата.

   Круп приложил палец к губам.

   Эльза все поняла. Она подала знак к действию.

   Сержант все понял. Он, умело используя ниши в стенах, сумел подобраться к солдатам на близкое расстояние.

   Тренер и Марлоу видели все это на обзорных экранах. Джек понял, что личности совместились полностью. Благодаря профессору это удалось легко.

   -Она теперь женщина по имени Миранда Хоуп.

   -И после того как мы сумеем вытащить её, она отправиться через космический порт на планете Глечия на Мелию. А вы знаете, кто такие глечиане, - сказал Марлоу.

   Глечане врать не умели. Природа наделила их необычайно чувствительной цветовой окраской к большинству эмоций. Лёгкое зеленое окрашивание свидетельствовало о решительности, черное - о зависти и враждебности, пурпурный цвет говорил о лжи. Жесткий многовековой отбор привел к тому, что подобные индивиды рождались все реже и реже, а в последнее время и вовсе не появлялись. Кто же захочет иметь дело с лжецом, если об этом качестве известно всем окружающим? Нынешнее поколение глечан вообще не могло ни понять, ни смириться с ложью.

   -Нам нужно чтобы она прошла контроль, и никто ни в чем её не заподозрил.

   -Это будет сделано, - сказал Тренер. - Но нужно еще портретное сходство нашей Эльзы и Миранды.

   -Вот с этим как раз и не будет проблем. Миранда Хоуп станет охранять нужного для нас человека.

   -И кто этот человек?

   -Я посвящу вас в детали позже, Тренер. А сейчас дайте ей указания, что она должна идти к сектору N4...

  

   Планета Альтур.

   Сержант Круп и капрал Эльза Шрат.

   Шрат и Круп с боем пробивались в сектор N4.

   Система слежения была отключена, что обеспечило сержанту и капралу космодесанта "невидимость". Центральный компьютер быстро подключил основную сеть, но с камерами пока не справился.

   -Мы правильно идем, Шрат? - спросил сержант, стреляя короткими очередями.

   - Думаю, что правильно. Моя интуиция говорит, что все пока верно.

   Шрат одиночным выстрелом свалила еще одного вражеского солдата.

   -Сюда, сержант! - крикнула она Крупу, прячась в нишу. Тот едва успел нырнуть вслед за ней, как тоннель потряс взрыв.

   Шрат, зная, что у них в запасе не больше трех секунд, пока враг переводит затвор для следующего выстрела, покинула укрытие и дала очередь из автомата. Гранатометчик упал, но второй солдат нажал на гашетку своего оружия. Эльза почувствовала резкую боль в плече, и выстрелила еще раз. Страшный грохот прокатился по тоннелю, и взрывная волна отбросила женщину назад.

   Сержант Круп подбежал к ней и помог подняться.

   -У тебя все в порядке? - он увидел кровь. - Тебя задело. Давай перевяжу.

   -Ерунда. Так, царапина. Ты видел, я попала в сумку с боекомплектом. Теперь ход свободен.

   -Я понял это по грохоту.

   Дальше все пошло как по маслу. Солдаты барона увидели двух человек, в оборванных комбинезонах, выскочивших из тоннеля, заполненного дымом.

   -Что там у вас взорвалось? Вы что хотите разнести всю тюрьму? - спросил офицер.

   -Все в порядке, - сказала Шрат, приближаясь к нему.

   -Кто ты? - голос показался лейтенанту незнакомым.

   -Капрал Шрат, - честно ответила Эльза и ударом ноги послала его в нокаут. Круп выстрелил в лицо солдату, стоявшему прямо за офицером, и прикладом оглушил еще одного. Шрат расстреляла из автомата оставшихся троих, еще до того, как они успели поднять свое оружие,

   -Вот и все, - оказала она, - Весь отряд, охранявший этот тоннель, отошел в мир иной.

   -Мы их сделали, - Круп наклонился и стал собирать обоймы с патронами.

   -Теперь еще рывок, и мы в секторе номер четыре...

   7

   Альтур.

   Побег.

   Алан Грейг с Иваном Аловым для создания паники, хотели открыть несколько камер и выпустить заключенных, но сделать это не удалось. Двери были заблокированы, и отключить блокировку можно было только с центрального пульта, после отмены сигнала "тревога", и после ввода особого кода доступа, который принадлежал самому генералу Сайросу. Вражеских солдат теперь стало вдвое больше, а попасться им на глаза - значит быстро умереть. И это в лучшем случае.

   Грейг и Алов решили укрыться в тоннелях для сжигания отходов.

   -Ваша идея укрыться в мусоросборниках очень неплохая, но что если они догадаются, где мы?

   -Реакцию предположить нетрудно. Ведь мусор утилизируют, сжигая его. Они просто включат систему раньше времени, и мы с тобой перенесемся в другой мир. А он, говорят, лучше этого. Так, что мы практически ничем не рискуем.

   -Я пока не тороплюсь в этот ваш лучший мир, майор. Туда оправиться никогда не поздно.

   -Я того же мнения. Значит, будем пока сидеть здесь, и надеяться на лучшее. Ведь мы не знаем, с каким интервалом включается эта система, - нервничал майор.

   -Слышите выстрелы?

   -Да.

   -Это Круп и Шрат?

   -Думаю да. А кто еще может так шуметь?

   - Пора нам выбираться отсюда.

   Иван Алов приготовил автомат.

   -Вот снова их очереди. А это люди Гарковица лупят в ответ. Самое время выйти и помочь.

   -Тогда выходим, и да поможет нам Бог!

   Грейг поднял свой автомат и дернул ногой рычаг, который отворял систему мусоросбора. Крышка люка быстро отъехала в сторону. Грейг с Иваном сразу открыли стрельбу. Послышались вскрики и стоны, солдаты черного барона вынуждены были отступить. Началась паника. Они точно не знали сколько у них врагов.

   -Они там! - послышался крик. - В мусорнике!

   -Не давайте им выйти из трубы!

   -Не давайте вести прицельный огонь! У них очень выгодная позиция!

   -Включите им огненный дождь! Пусть там и сдохнут!

   Майор Грейг понял, что если врагам удастся это сделать - их убьют. Он бросился прочь и трубы, упал на пол и дал очередь по энергощиту. Это было первое, что пришло ему в голову. Из него посыпались искры, и часть освещения погасла. Погасла также надпись "тревога ".

   -Стреляйте, кретины! - послышался голос коменданта.

   Но план Грейга уже сработал. Майор сыграл по крупному, поставив на кон свою жизнь и жизнь своего лейтенанта. Освещение в этом секторе погасло и темноту прорезали только вспышки выстрелов.

   -Иван, ты жив? - спросил майор.

   -Я здесь, командир. Меня даже не задело.

   В этот момент включились аварийные прожектора, активизированные компьютером. Но отряду коменданта это уже помочь не могло. Космодесантники воспользовались моментом. Грейг и Алов с одной стороны, а Круп и Шрат с другой планомерно уничтожали противника.

   Коменданту с остатками людей пришлось воспользовался одним из тоннелей, которые скрывали недавно Грейга и Алова. Но им не повезло. Система сжигания мусора неожиданно заработала. Приказ самого коменданта слишком поздно дошел до оператора...

  

   ...Грейг и Алов встретили, наконец, Крупа и Шрат.

   -Вы целы? - спросил Грейг.

   -Да. Только Эльзу немного зацепило. Мы спешили вам на помощь,- доложил Круп.

   -А мы вам.

   -Быстро к тем дверям! - приказал Грейг. - Объясняться и выражать благодарности станем потом.

   Мощная компьютерная система управления подземной колонией барона Гарковица не зря стоила целого состояния. Все неполадки нанесенные диверсией вражеских десантников, были устранены. Автоматически включилась система блокировки секторов. Заработали системы экстренного наблюдения и место пребывания врагов было локализовано.

   -Проход закрыт, майор! - произнесла Эльза Шрат.

   -В той стороне есть еще один выход! - Круп указал рукой в противоположную сторону.

   -Все бесполезно, - ответил ему лейтенант Алов. - Это система блокировки. Все выходы перекрыты!

   -Не все! В лифт! - майор открыл двери. - Быстрее!

   -Он тоже не работает, майор.

   -Я знаю, что не работает. Но у него двери не бронированные и мы легко сможем их открыть.

   -И что это даст?

   -Мы пролезем вверх по шахте!

   -Подниматься по шахте? А ведь это отличная идея! Там есть лестница для ремонтников! Мы по ней поднимемся и будем...

   - Но на это нужно время, - сказал Грейг. - Один останется прикрывать. И им буду я. Без этого остальным не уйти. Так нужно!

   -Нет, - Шрат выступила вперед. - Вы нужны группе, майор. Я прикрою отход.

   -Бросьте! - Круп прервал ее. - Разве вы надолго сможете их задержать? Это сделаю я! И не спорьте. Вы только зря теряете время.

   Алан Грейг ножом раскурочил двери лифта, повредив пластик. Затем он ударом ноги открыл верхний люк.

   Паника, которая царила на территории космического порта, помогла группе Грейга похитить легкий планетарный флаер. И они взлетели...

  

   ...Круп перестал стрелять. Противников больше перед ним не было.

   Офицер технической службы приблизился.

   -Сработано отлично, - сказал он, пощупав щёку Крупа. - Лучше всякого "двойника".

   Приблизился второй техник и сказал:

   -Он сошел за оригинал только из-за тупости настоящего объекта.

   -Но каков синтез вещества и синтетической ткани. Ты только посмотри.

   -Нижняя часть слабовата. Можно сделать лучше.

   -Кто станет туда смотреть? Это десантник, а не девка из дома терпимости.

   -А если бы ему пришлось заниматься этим с девкой? Сразу бы провалился.

   -Они бежали с секретной базы. Им не до секса. Да и не его это была девка. Они не больше чем друзья.

   -Кто знает, где кончается дружба между мужчиной и женщиной? Но какую он сумел создать иллюзию! Словно здесь и правда шел бой, и вместо нас двоих по тоннелям бегали десятки солдат с оружием. Этот парень отличный проводник. Его стоит сохранить...

  

   Глава 7 .

   В джунглях Альтура. Туземцы.

  

   1

   Планета Альтур - двойник Лабиринта.

   Дикие Джунгли.

   Флаер уходил от погони. Летел, прижимаясь ближе к поверхности планеты, чтобы не попасть под огонь зенитной артиллерии космопорта, пушки которого были предназначены для отражения в основном воздушных атак, которые производились со значительного расстояния.

   Понемногу погоня отставала. Грейг знал, какой аппарат выбрать. Флаер класса "Стрела", новое изобретение ученых Утремера, превосходил в скорости все, выпускавшиеся ранее. Второго такого на космодроме не было, а этот принадлежал Бобу Сайросу.

   -Смотрите, майор, - Алов держал в руках автоматы, отобранные у них во время ареста в лесу.

   -Это флаер Сайроса. На нем нас везли в тюрьму. Неудивительно, что оружие осталось здесь, - Эльза взяла свой автомат.

   -Жаль Крупа, - сказал Грейг. - Сержант был отличным солдатом.

   -Вы считаете, что Круп мертв, майор? - спросила Эльза. - Рано вы его хороните.

   -Хорошо если так. Но сомневаюсь, что он сможет вырваться с базы самостоятельно. А мы вернуться за ним не сможем.

   -Круп выберется, - сказала Эльза. - А что с Мадлен, майор?

   -Не знаю, - ответил Грейг. - Мы одно время были вместе, но потом потеряли друг друга.

   -Вы думаете, что она жива? - спросил Алов.

   -Не знаю. Все что с нами произошло нельзя объяснить. Мы словно бродили по кругу. Одна попытка закончилась печально. Затем вторая и третья.

   -А как она закончилась?- спросила Шрат. - Что значит "закончилась печально", майор?

   -Мадлен погибла.

   -Погибла?

   -Её убил предатель.

   -Предатель?

   -Некто Джек Марлоу. Мы бежали вместе. Я, Мадлен, Монро и Марлоу.

   -Вы переносились из одного места в иное? - спросила Шрат.

   -Да. Я не мог понять, что происходит. Я, вдруг, оказался не на Альтуре, а на другой планете.

   Лейтенант Алов поддержал майора:

   -И я пережил нечто подобное.

   Грейг вел флаер, внимательно всматриваясь в зеленое пространство внизу в поисках места для посадки. Он знал, что скоро космоистребители прервут их полет, и хотел их опередить.

   На экране радара появились три светящиеся точки.

   -Они нашли нас, майор!

   -Это истребители!

   -И что делать? Мы не может драться!

   -Мы садимся! - сказал Грейг. - Прямо сейчас!

   -Садимся? Под нами джунгли! - удивился Алов.

   - Именно! Там будет легко затеряться! Это дикая часть Альтура. Она неисследованная! - сказал майор и сжал рукоять управления.

   -Они уже близко! - Эльза указала на радар.

   -Скорость боевого истребителя многократно превышает скорость флаера, даже такого как у нас. Они скоро откроют огонь. Можете мне поверить. Я все-таки космолетчик.

   Флаер опустился прямо на верхушки деревьев и скользнул вниз, ломая ветви и сминая стволы зеленых великанов.

   -Оружие! - приказал Грейг. Он взял в руки автомат сержанта. - Покинуть флаер!

   Едва они успели отбежать на пару сотен шагов, как истребители оказались прямо над ними. Залпы их пушек превратили флаер в огненный остров посреди зеленого моря...

  

   ...Боб Сайрос получил сообщение немедленно.

   -Флаер уничтожен, сэр!

   -Отлично! Наверняка они успели высадиться.

   -Все уничтожены, сэр! - повторил дежурный офицер.

   Генерал махнул рукой и отпустил его.

   Сайрос больше ничего не понимал. Все пошло совсем не так как планировалось. Но с майором Грейгом и нельзя было ожидать чего-то стандартного и ординарного.

   Генерал запросил связь с Дюгекленом. Тот сразу откликнулся:

   -У вас все в порядке, генерал?

   -Флаер, на котором бежали Грейг, Алов и Шрат, уничтожен. Но думаю, что они сами живы.

   -В этом нет никаких сомнений, генерал. Грейг ниточка, которая приведет нас к "близнецам". Вы ведь не знаете, что все внедренные бароном "близнецы" больше не существуют?

   -Что вы сказали? Как это не существуют? - переспросил генерал.

   -А вот так. Они разом прекратили функционировать. И думаю, что все это связано с событиями на Альтуре.

   -Но это полный провал!

   -Нет, - ответил Дюгеклен. - Это лишь начало. Это путь понимания того, что есть "близнец".

   -Значит, мне больше ничего не предпринимать?

   -Отчего так, генерал? Делайте то, что должны для поимки беглецов. Все идет как обычно.

   -Хорошо! - ответил Сайрос и отключился...

  

   ...Профессор Тренер не мог найти Эльзу. Это стало беспокоить Джека Марлоу. Ведь связь с ней должна быть постоянно, пока она в пределах Альтура.

   -Что же могло произойти?

   -Приборы более не фиксируют Эльзу Шрат, - сообщил Тренер. - А в этой лаборатории есть не просто система контроля, здесь есть связь с самой планетой Альтур.

   -Вы хотите сказать, что она мертва?

   -Возможно. Физическая смерть Эльзы Шрат вполне возможна при взрыве флаера.

   -Не думаю, что майор Грейг совершил самоубийство, профессор, - ответил Марлоу.

   -Грейг жив. Его показатели в норме. И его лейтенант жив. А вот показателей Шрат нет.

   -За Грейга можно не переживать. Он ключевая фигура для многих. Нам нужна Миранда Хоуп! А это значит, что Эльза Шрат должна выжить.

   -Но показателей нет, вы это видите сами! И что делать?

   -Подключить искусственный интеллект базы! - приказал Марлоу.

   -Невозможно! Это поставит нас под удар! Вы же знаете, что искусственный интеллект под контролем агента ЗФЗ.

   -Все равно стоит рискнуть! Мне нужно знать, что случилось с Мирандой!

   -С Эльзой?

   -Она уже Миранда Хоуп. С Эльзой покончено навсегда...

  

   ...Группа из трех человек быстро ушла от места гибели флаера. Они знали, что эту местность станут прочесывать. Боб Сайрос не упокоится, пока не увидит их трупы. Более того, он, наверняка, уже вызвал дополнительные силы с Гибоса. Скоро начнется настоящая облава.

   -Майор, нам стоит устроить привал и решить, что делать дальше, предложила Эльза.

   -Ты права, - ответил Грейг. - Стоит все обдумать. Транспорта у нас нет. Связи нет. Угнать корабль черного барона теперь невозможно. Единственное, что я знаю точно, так это то, что за нами будут охотиться. Сядем здесь и обговорим создавшееся положение.

   -Ничего, - Алов сел рядом с Эльзой. - Удача нам еще улыбнется.

   -Выжить в лесу дело не простое. У нас нет ничего, кроме оружия и аптечки. А нужно чем-то питаться.

   -Выберемся, майор. Несколько часов тому назад наше положение было тяжелее.

   -Верно, но сейчас оно не многим лучше. Главный вопрос, куда нам идти?

   -Укроемся в джунглях.

   -Ими покрыта половина Планеты Смерти.

   -Верно. Здесь мы можем скрываться хоть год. Не думаю, что у них слишком много солдат, чтобы прочесать планету.

   -Вы оптимист, лейтенант. Но все не так просто. Мы не на простой на дикой планете.

   -А ты пессимист, майор. Оглядись вокруг. Мы в первозданных джунглях. Это там, на базе у них было полно техники. Здесь все будет по-старому. Банальная облава.

   Но Грейг оказался прав. Вскоре беглецам предстояло встретиться с чудом илинийской техники, которое было получено Фромом от илинийского торговца в обмен на 39 живых заключенных. Эту сделку подполковник провернул втайне от всех. Даже генерал Сайрос ничего об этом не знал.

   Фром бросил на поиски более 200 людей, по приказу Сайроса, и свое приобретение, по собственному желанию. В конце концов, стоило проверить его в деле...

  

   2

   Планета Альтур - двойник Лабиринта.

   Дикие Джунгли (подолжение).

   Илинийский робот, специально изготовленный для гуманоидных рас, был не простой машиной. Илинийцы разработали его на основе синтеза живой ткани и электроники. Они постоянно покупали у пиратов живых людей и использовали их органы. Здоровые тела были на вес золота, а подполковнику они ничего не стоили. Так что сделка была выгодной для обеих сторон.

   Так и родился этот робот с человеческим мозгом, но внешне походивший на представителя илинийской расы. То есть он имел вид большого жука, но в металлическом панцире. Вооружение, которое этот маленький танк нес на себе, состояло их двух пушек и четырех пулеметов. Робот мог легко передвигаться по любой местности и даже летать на небольшие расстояния.

   Он быстро уловил излучения людей, не снабженных специальными датчиками, которые были переданы своим поисковым группам. Робот передал информацию подполковнику Фрому.

   "Позывной С-2. Это Ф-4. Группа из трех людей обнаружена в квадрате 52. Дальнейшие указания?"

   "Позывной Ф-4. Это С-2. Выдвинуться в район дислокации группы и захватить врагов. В случае непредвиденных обстоятельств - уничтожить всех. Отделить головы от трупов и доставить на базу. Мне, на сей раз, нужны доказательства. Тела уничтожить".

   "Приступаю к выполнению".

   Робот просчитал кратчайший путь к своим жертвам и перешел в режим полета...

  

   ...Грейг нашел для своих людей место для ночлега, на высоком дереве среди ветвей. В густой листве их никто не беспокоил, хотя флаеры и истребители барона часто кружили над ними.

   -Странно они нас ищут, - произнес майор, когда все устроились.

   -Что вы хотите сказать, майор? - не понял его лейтенант Алов.

   -Да как-то лениво кружат их флаеры. Все равно простыми визорами нас не обнаружить в таких джунглях.

   -Может быть, они для поддержки поисковых команд? - предположила Эльза.

   -Я тоже так подумал вначале, но тогда зачем так часто летать? Кружат и кружат. Какой смысл?

   -Да пускай кружат. Нам это заснуть не помешает.

   -Вот на такую реакцию они и рассчитывают, лейтенант. Я подозреваю, что они отвлекают наше внимание.

   -Майор, вы хотите сказать, что они знают, где мы? - спросил Алов.

   -Именно. К нам приближается неприятность. Я это чувствую.

   -Может быть, создадим фальшивый лагерь? - предложила Эльза.- Разведем небольшой костерок и смастерим из одежды и веток чучела, а сами сядем в засаду.

   -Боюсь таким примитивным способом их не обмануть.

   -Нас ищут солдаты. Технику здесь не провести, разве что слишком мощную, которая станет ломать деревья. Но от неё будет много шума. Мы их услышим за 6 миль. Эльза права, майор.

   Они быстро соорудили подобие шалаша и изготовили чучело, которое изображало часового. От идеи костра Грейг отказался. Слишком смахивало на прямую подставу.

   -Подумают, что остальные спят. Одного вполне хватит. А теперь все на дерево обратно.

   -Спать жутко хочется. Стоит установить дежурство, - зевнув, произнесла Эльза.

   -Ты спи. Тебе необходимо восстановит силы. Ты ранена. А мы с Иваном подежурим.

   Эльза воспользовалась предложением и, разместившись удобно среди ветвей, сразу же уснула. Чувство опасности было вытеснено страшной усталостью и потрясениями последних дней. Она слишком часто за последние сутки рисковала своей жизнью.

   Над ними снова пролетел флаер.

   -Я все-таки не могу понять, почему вы решили, что они знают, где мы? - спросил командира лейтенант. - Флаеры могут просто облетать определенные районы. Разве трудно просчитать, сколько могут пройти по джунглям трое измученных людей без пищи и воды?

   -Не трудно. Но они летают здесь слишком часто. Понимаешь? Переигрывают. Слишком явно дают нам понять, что нам стоит затаиться и ждать.

   -А мы разве не это делаем?

   -Да. Но у нас нет иного выхода. Необходим отдых. И ей в первую очередь.

   Грейг думал не о том, что говорил. Он вспомнил свое видение!

   Адмирал Сейм сообщил ему об агенте "Игла". И теперь его волновал вопрос:

   Это было всего лишь видение?

   Или агент "Игла" действительно существует?

   А если он существует, то кто он? Сейм сказал, что это кто-то из тех, кто отправился с ним на Альтур. Но кто? Круп добровольно согласился прикрывать отход. Значит он не агент. Да и не подходит сержант на роль агента. Значит кто-то, кто сейчас рядом с ним.

   Алов?

   Шрат?

   Эльза слишком проста. А вот лейтенант не прост. Хотя и она может прикидываться. Хороший агент на это способен.

   -Что с вами, командир? - спросил Алов.

   -Все в порядке.

   -Вы не верите Эльзе? - тихо спросил он.

   -С чего вы взяли, лейтенант?

   -Вы стали таким осторожным, майор. Словно не верите кому-то из нас.

   -Вам это лишь показалось, лейтенант...

  

   ...Но ночь прошла спокойно. На них никто не напал. Они быстро свернули лагерь и тронулись в путь.

   -Продвигаться будем осторожно. Нас ищут.

   -Но нам стоит позаботиться о еде.

   -Это верно, лейтенант. Вот вы о ней и позаботитесь.

   -Выполню этот приказ с моим удовольствием. Я мастер по добыванию пищи. Мой отец был человек патриархальный и больше всего в жизни любил охоту. Настоящую охоту, как наши далекие предки. И меня приучил к этому развлечению.

   И Алов доказал свою сноровку, поймав пару каких-то зверьков, похожих на кроликов. И им удалось зажарить их во время привала.

   В этом помог туман, и теперь ничего не мешало развести костер. Здесь джунгли стали реже и от земли поднимались ввысь испарения, подобные столбам от больших костров и потому их маленького настоящего костерка никто не заметил бы даже при самом тщательно осмотре. Жажду утолили из родника.

   -Нас больше не ищут, - заявила Эльза.- Вы заметили? Флаеров в небе нет.

   -Я в этом не уверен, - заявил Грейг. - Это затишье кажется мне подозрительным.

   -Но в небе нет и следа от их летательных аппаратов. Майор, Эльза права. Они нас потеряли. Наверное, ищут в ином направлении.

   -Может быть и так, но осторожность не повредит.

   -Еще день такой гонки без сна, майор, и нас можно будет взять взводу баб из службы связи. Причем голыми руками без оружия...

  

   ...Еще два часа прошли без каких-либо происшествий. Группа шла, все более углубляясь в лес, подальше от того места где их, наверняка, искали люди Сайроса.

   Майор немного успокоился и даже подумал, что у него развилась мания преследования. Может быть действительно, их никто и не собирался усиленно ловить. Ведь деться им действительно было некуда. Подать отсюда сигнал не удастся, из-за отсутствия какого-либо оборудования.

   Майор подумал, что он сам бы предпринял в такой ситуации на месте Сайроса. Искать в джунглях неизвестной планеты троих беглецов дело совсем не простое, много сложнее чем иголку стоге сена. Следовательно, если по горячим следам изловить его группу не удалось, то Сайрос вызовет с Гвидона новые корабли и увеличит втрое количество патрулей на орбите Альтура.

   А если так, то ускользнуть им отсюда невозможно. Разве что захватить какой-либо военный космолет. И территорию космопорта теперь станут охранять особенно тщательно. А бродить по этим джунглям можно до бесконечности, если не сожрут представители местной фауны.

   Майор Грейг хотел спасти людей и донести ценную информацию. Живы ли Мадлен, Круп и Душинский - он не знал.

   Адмирал Сейм должен узнать все, что здесь происходит.

   -Майор! - громкий шепот Эльзы вывел его из раздумий.- Вы слышите?

   -Слышу что? - не понял Грейг.

   -Странный шум. Будто неподалеку от нас в воздухе летательный аппарат.

   -Точно. Что-то такое есть, - поддержал капрала лейтенант Алов...

  

   ...Сверху прямо рядом с ними опустилось на почву странное существо с двумя рядами металлических крыльев. Став на свои конечности существо мгновенно сложило крылья и подняло переднюю часть своего тела.

   Его голова напоминала голову насекомого с громадными фасеточными глазами на пол лица.

   "Стоять на месте!" - последовал мысленный приказ.

   Алов не подчинился и вскинул свой автомат. Очередь полоснула по бронированному корпусу, но не причинило существу никакого вреда.

   "Бронированный корпус и титанитовая оснастка. Пробить такой слой из вашего оружия невозможно,- мысленно прокомментировал незнакомец. - Если вы ещё раз попробуете применить оружие или предпримете какие-либо враждебные действия, я буду вынужден вас уничтожить".

   -Это робот. Илинийский робот. Опустите автомат, лейтенант, - приказал майор.- Его таким оружием не взять.

   Алов выполнил приказ, и спросил командира:

   -Ну, и что же дальше? Так и будем стоять?

   Грейг понимал, что справиться с таким аппаратом с их оружием нельзя.

   -Это илинийская машина, как я уже сказал. Она ждет, хотя оружие уже на боевом взводе. Плазменные пушки!

   -Она не станет стрелять?

   -Думаю, что нет. Иначе чего она ждет?

   Робот был готов применить оружие и даже сделал это в проекции.

   Но уделенный доступ был под контролем не полковника Фрома, а илинийцев, которые народились на одной из соседних планет. Их техника позволяла осуществлять такой контроль.

   "Он готов применить оружие. И в этом случае и Грейг и его группа погибнут".

   "Но почему этого нет в основном сценарии?"

   "Потому что Фром проявил самостоятельность".

   "Они могли ему доверить такое дело?"

   "Но здесь находимся мы. Активируем память этого парня".

   "Его собственную память?"

   "Да. Пусть он вспомнит кто он такой".

   "А не проще ликвидировать робота?"

   "Нет. Им не стоит знать, что мы следим за развитием эксперимента. Пусть сами его уничтожат".

   "Хорошо. Мы все повторим"...

  

   ...Сверху прямо рядом с ними опустилось на почву странное существо с двумя рядами металлических крыльев. Став на свои конечности существо мгновенно сложило крылья и подняло переднюю часть своего тела.

   Его голова напоминала голову насекомого с громадными фасеточными глазами на пол лица.

   "Стоять на месте!" - последовал мысленный приказ.

   Алов не подчинился и вскинул свой автомат. Очередь полоснула по бронированному корпусу, но не причинило существу никакого вреда.

   "Бронированный корпус и титанитовая оснастка. Пробить такой слой из вашего оружия невозможно,- мысленно прокомментировал незнакомец. - Если вы ещё раз попробуете применить оружие или предпримете какие-либо враждебные действия, я буду вынужден вас уничтожить".

   -Это робот. Илинийский робот. Опустите автомат, лейтенант, - приказал майор.- Его таким оружием не взять.

   Алов выполнил приказ, и спросил командира:

   -Ну, и что же дальше? Так и будем стоять?

   -Майор Грейг... - начала было Эльза, но осеклась.

   Громадный жук при этих словах встрепенулся и пластины его маски в виде головы насекомого отъехали в стороны. Обнажилось квадратное устройство с индикаторами.

   "Грейг? - эта фраза буквально разорвала мозг Алана. - Капитан Алан Грейг? Торговый флот ЗФЗ?"

   "Майор Алан Грейг - военный флот ЗФЗ. Но кто вы? Вам известно мое имя и прошлое звание?"

   "Я когда-то служил с Грейгом в торговом флоте ЗФЗ. Но я уже не помню своего имени. Это словно окутано пленой тумана. Я был некогда другим. Никак не могу вспомнить..."

   "Ты жертва илиниского эксперимента. Они практикуют покупать тела преступников и делать из них новые организмы. Я слышал об этом!"

   "Я робот и обязан выполнять команды, но твое имя меня пробудило от сна...Я вспоминаю...Уничтожение! Приказ понял С-2!"

   Робот прекратил общение с майором и из амбразур на его груди появились стволы пушек. Маска насекомого снова замкнулась на его лице. Оружие было приведено в боевую готовность. Робот сейчас выпустит по ним смертоносный шквал!

   -В стороны! - заорал он Алову и Шрат.

   Друзья среагировал четко, и резко отпрянули в стороны. Сам Грейг бросился роботу под ноги и проскользнул между его задними конечностями.

   Робот снова замер.

   "Алан! Я не могу противиться их приказам. Я сейчас открою пластины моей бронированной маски. Тогда ты сможешь повредить меня. Это единственный способ с тем оружием, что у вас есть".

   Грейг приготовил свой автомат и снова осторожно передвинулся к роботу со стороны его маски. Всего лишь на одно мгновение робот обнажил свое "лицо" и майор сумел использовать этот момент! Бронебойные пули из АДэМа вонзились в датчики и вырвали из них целый сноп искр.

   "Отлично! - пронеслось в мозгу Алана. - Система командной связи повреждена, и я могу хоть немного побыть самим собой. Тебе крупно повезло, Грейг, что ты нарвался именно на меня. Вернее на то, что из меня сотворили. Если бы я не узнал тебя, то твоя группа была бы уже уничтожена в лучшем случае. А так, я вспомнил кто я такой, и, что самое главное, понял чем я стал. Конечно, существовать так я не смогу. Бери своих людей и беги, а я попытаюсь задержать тех кто идет по вашему следу. Прощай!"

   "Но скажи мне кто ты такой? Я так и не понял, кто ты и где мы с тобой встречались?" - мысленно спросил Алан.

   "Это не имеет значения. Уходи!"

   И робот снова закрыл свою маску и двинулся в лес...

  

   3

   Планета Федерации.

   Штаб военного космического флота ЗФЗ.

   Гросс-адмирал Франклин Сейм.

  

   Майор Барт Нэш неожиданно появился в управлении разведки при штабе звездного флота ЗФЗ.

   Сейм был искренне удивлён его появлением.

   Он переспросил адъютанта:

   -Вы сказали, что в приемной ждет майор Нэш?

   -Да, сэр! Майор Барт Нэш!

   -Пропустите его ко мне немедленно!

   -Да, сэр!

   Майор был в парадном мундире военного космического флота Федерации.

   -Майор Нэш, мой адмирал!

   Сейм вышел к майору и пожал ему руку:

   -Где вы были так долго, Нэш?

   -Важное дело, адмирал!

   -Вас искали везде по моему приказу!

   -Я запутывал следы, сэр. Вы осведомлены о работе "стирателей" в старом военном архиве, сэр. И потому мне пришлось быть крайне осторожным.

   -Но сейчас вы раскрылись, - сказал Сейм. - Они легко узнают о вашем визите сюда, Нэш.

   -Это уже неважно, сэр! "Стиратели" уничтожили "близнецов". Всех до единого! Вы понимаете, что произошло? Они знали обо всех агентах Гарковица в нашем флоте и штабе разведки.

   -Я это знаю, майор. Но откуда это известно вам? Это секретная информация.

   -У меня надежный источник сэр. Я уже это говорил вам, сэр.

   -И кто он, майор?

   -Не могу сказать, сэр!

   -Нэш! Вы знаете, кто я такой и можете мне доверять!

   -Но вашему окружению я доверять не могу, сэр.

   -Хорошо, Нэш. Садитесь в кресло и будем говорить.

   Нэш сел. Его удивило поведение адмирала. Оказалось, что Сейм знает больше, чем майор думал.

   -Майор! Мне все было известно о "близнецах" в наших структурах.

   -Все, сэр?

   -Все. И когда я посылал майора Алана Грейга на Альтур, то уже все знал о них.

   -Но какова тогда цель экспедиции Грейга?

   -Нам нужны не "близнецы". Это Гарковиц все еще считает что субстанция, создающая "близнецов", чего-то стоит. Это простая подделка. Создание нашей секретной лаборатории на Альтуре.

   -На Альтуре? Не могу понять. Но это база Ассамблеи звездных баронов!

   -И там я устроил свою базу под крылом у Гарковица. Лаборатория изучает планету Альтур. Цель - подобраться к планете Лабиринт.

   -Но зачем нужны "близнецы"?

   -Все просто. Отвлечь ученых Гарковица от настоящей работы.

   -Но ведь наш флот, уничтоженный благодаря "близнецам"...

   -Нам была нужна демонстрация для черного барона. Флот Гарковица разгромил третью космическую эскадру ЗФЗ. Контр-адмирал Монро попал в плен. Его флагман линкор "Ветер времени" был захвачен.

   -Не слишком ли высокая цена за обман?

   -Нет. Линейный крейсер "Ветер Времени" стал "Покорителем галактики", флагманом Первой эскадры. А устаревший линкор "Тикондерога" был переименован в "Ветер времени". И там не было экипажа из людей. Только синтетики устаревших конструкций собранные со свалки.

   -И люди Гарковица не заметили подмены? - удивился Нэш.

   -Нет. Часть "Ветра времени" была повреждена при "захвате". Да и корабль они потом вернули ЗФЗ. А остальные погибшие корабли вообще были старым хламом. Так что потерь Федерация не понесла, майор.

   -А Монро?

   -Адмирал? Это простой двойник. Сам Монро умер три года назад.

   -Умер? - Нэш удивился еще больше.

   -Он погиб. В случайной аварии в космосе. Но его смерть скрыли от общественности.

   -И все для того чтобы Гарковиц поверил в "близнецов"?

   -Все для того, чтобы Гарковиц и бароны космоса построили свою стратегию в борьбе с нами на "близнецах".

   -Значит экспедиция Грейга также подделка?

   -Не совсем. Но Грейг действует вслепую.

   -Вы решили использовать его так?

   -Не совсем, майор. Сам Алан Грейг темная фигура. И это будет задание для вас.

   -Задание?

   -Да, майор Нэш. Вы должны узнать, кто такой Алан Грейг и почему на него указал губернатор Лабиринта Хнер...

   него были генетические образцы.ика. влаятм. женой, Аделина.не обнаружила. Аделина? каждой планете Федерации нелегально.

   ...Майор Нэш говорил со своей незаменимой помощницей Аделиной.

   -Скоростная космическая яхта доставит тебя на орбиту Альтура.

   -Не думаю, что там смогу хоть что-то узнать, Барт.

   -Нет. Именно там и можно хоть что-то узнать. Они хотят, чтобы я копался в архивах и учетных записях? Нет. Там, если было нужно создать подделку, её создали безукоризненно.

   -Легенда слишком проста.

   -Твоя легенда тем и хороша. Простота здесь и нужна, Аделина. Ведь там имеется твой двойник.

   -Не поняла? - она удивилась. - Что это значит?

   -Но ты же была создана по чьему-то подобию?

   -Значит, там есть женщина, которая послужила для моего создания?

   -Именно так.

   -Но кто она? Она в группе майора Грейга?

   -Узнаешь в свое время.

   -Ничего не могу понять, Барт! Откуда ты мог знать все это?

   -Я и не знал. Я лишь предполагал...

  

   4

   Планета Альтур - двойник Лабиринта.

   Полковник Фром и генерал Боб Сайрос.

   База N 18.

   Полковник Фром требовал от техников вернуть контроль над роботом. Но те ничего не могли сделать. Его робот сражался с солдатами барона Гарковица. Если Сайрос узнает о его инициативе, то ему не сносить головы.

   -Здравствуйте, полковник! - прозвучал строгий голос за спиной. Фром оглянулся.

   -Мой генерал!

   -Мне только что доложили, что наши силы были атакованы роботом. И этот робот сильно потрепал мои отряды десанта. Отличная машина.

   -Мой генерал! Я...

   -Это ваш робот, Фром. А на орбите Альтура находиться сам..., - Сарос сделал паузу. - Сам барон! И его светлость может узнать, что произошло.

   Фром побледнел как полотно. Черный барон здесь!

   -Мой генерал, я готов искупить свою вину.

   -Искупить? - Сайрос засмеялся. - Вы думаете, что барон станет вас слушать? Или даст вам возможность реабилитироваться? Вы плохо знаете Гарковица, полковник.

   Но Фром Гарковица знал хорошо. У него нет шансов! Но генерал Сайрос был сейчас с ним слишком мягок. Это было совсем на него не похоже.

   -Я помогу вам, Фром.

   -Вы, генерал?

   -Я. Гарковиц не узнает о том, что робот ваш. Больше того я стану вашим защитником и помогу вашей карьере.

   -И что взамен?

   -Вы станете работать на меня.

   -Но я и так в вашем подчинении, генерал.

   -Вы не поняли меня, Фром. Мы с вами не будем служить Ассамблее баронов космоса.

   -А кому? - спросил Фром. - Кому мы станем служить, мой генерал?

   -Хорошему хозяину. Не такому как чёрный барон. И не стоит вам думать, что это проверка. Нет. Мое предложение сделано совершенно серьезно. Или вы готовы умереть за Гарковица по приказу самого Гарковица?

   -Да мне плевать на Гарковица. А гарантии?

   -Мое слово! - сказал Сайрос такими тоном, что Фром не стал возражать и сразу согласился.

   -Итак, наше главное задание, Фром. Найти "Иглу". Агента Гарковица. Лучшего агента, будь он проклят!

   -Я кое-что слышал про этого агента. Но узнать кто он - просто невозможно! Говорят...

   -Я сам знаю, что говорят, Фром. Его имени и внешности не знает сам барон Гарковиц! Но мы должны это узнать.

   -Если бы я знал как, мой генерал. Но у меня нет мыслей, как вычислить такого агента.

   -Зато у меня есть такие мысли, Фром.

   -И что это за мысли?

   -Мы подставим Грейгу Мадлен Гатлинг. Ведь она у вас, Фром?

   -У меня. Я захватил её...

   -Знаю, - прервал его Сайрос. - Вы все сделали верно, Фром. Она подчиняется вам, полковник?

   -Да.

   -Тогда она подойдет.

   -Для чего, генерал?

   -Для роли агента среди людей Грейга.

   -Но Грейг в лесу!

   -И что с того? Мы доставим и Гатлинг в лес.

   -И как она объяснит, как смогла там оказаться?

   -Просто, полковник.

   -Даже если так, генерал, Гатлинг не сильно умна для такого дела. Она врач и мало понимает в деле разведки.

   -Зато Грейг желает с ней завести личные отношения. А это много.

   -Личные?

   -Именно. Это я знаю точно. Он слишком влюбчив - наш храбрый майор Грейг...

  

   5

   Планета Альтур - двойник Лабиринта.

   Дикие Джунгли.

   На третий день группа Грейга вышла к болотам. На этот раз растительность была беднее, а топи глубже и опасней. Двигаться пришлось очень осторожно. Первым шел майор, вооруженный длинным шестом, которым он тщательно прощупывал путь, прежде чем поставить ногу. За ним двигалась Эльза, а за ней с таким же шестом Иван. Они старались ступать за командиром след в след.

   Озерца черной воды, выделявшие ядовитые испарения, производили тягостное впечатление на людей. Иногда на поверхности болотной жижи появлялись живые существа, но сразу же исчезали.

   То тут, то там росли плотоядные кустарники, которые то и дело протягивали свои когтистые плети к ним. Эльза "охлаждала" их ударами ножа. Растения рассержено шипели словно змеи, но оставляли их в покое.

   -Среди таких тварей нужно держать ухо востро,- сказал лейтенант. - Зазеваешься и сожрут.

   -А ты не зевай. Да и к тебе они свои когти почему-то не тянут, Иван, - Эльза сделал этот вывод давно, но молчала. - Они намереваются схватить меня и майора, но тебя словно за своего признали.

   -Они почуяли во мне родственную душу, - беспечно отшутился лейтенант, и уже серьезно спросил Грейга.- А не пора ли нам передохнуть, командир?

   -Пожалуй пора, - майор согласился с лейтенантом.

   Расположившись на отдых на небольшом острове, они решили готовить пищу, собрав для костра сухие ветки и старую траву. Сегодня Шрат удалось подстрелить крупную птицу, когда она пыталась выхватить нечто из жижи болота.

   -Ты думаешь, это существо можно есть? - Алов брезгливо поднял добычу Эльзы за крыло.

   -Займись её ощипыванием, а не пустой болтовней. Не то останешься голодным.

   Но, не успели они развести небольшой костерок, как вдалеке послышались громкие вопли.

   -Что это? - Алов бросил птицу и схватил свой автомат. - Клянусь чем угодно, но это кричат люди.

   -И это не солдаты черного барона, - добавил Грейг. - Слишком дикие вопли. Стоит разведать, в чем дело. Нужно погасить огонь. Он может нас выдать.

   Они осторожно пошли вперед по колено в воде, след в след за майором, пока не вышли на сухую полоску земли.

   -Эта тропинка ведет вглубь тумана, - прошептал Грейг. - Старайтесь не греметь амуницией.

   Наконец они увидели людей. Это действительно были не солдаты Гарковица. Это были аборигены. Рослые люди в набедренных повязках и боевой раскраске из черно-желтых полос, на бронзовых телах.

   Десяток мужчин с дротиками атаковали какую-то тварь, похожую на громадного осьминога, который издавал громкие шипящие звуки.

   Длинные щупальца пытались схватить людей, но те ловко уворачивались и швыряли в тело монстра все новые копья, отчего он стал похож на исполинского ежа.

   Алан дал очередь из автомата разрывными пулями. Потревоженное существо повернулось навстречу новой опасности. Иван выстрелил гранатой, но это

даже не испугало монстра. Тот, быстро перемещаясь по поверхности болот, надвигался на них. Шрат обдала существо струей огня из огнемета. Оно остановилось, издало протяжный клокочущий звук и погрузилось в болото.

   Туземцы отметили это победным кличем...

   Местные жители, как оказалось, говорили на одном из диалектов "галакто", языка распространенного во всей зоне человеческого расселения. Правда, язык их был немного устаревшим и изобиловал местными выражениями, непонятными для космодесантников. Голый человек в набедренной повязке из высушенных длинных листьев, со старым, трехсотлетней давности, солдатским шлемом на голове, приветствовал их поднятой рукой и предложил следовать за ними. Очевидно, церемония знакомства откладывалась по каким-то причинам. Грейг не стал в них вникать, и приказал своим людям подчиниться.

   -Вы решили пойти за ними, майор? - спросила Эльза.

   -Да. Нам нужна пища и информация об этом мире. А у этих туземцев есть и то и другое.

   -А если это новая ловушка Сайроса? - высказал опасения лейтенант. - Адмирал Сейм перед отправкой нашей группы ничего не сказал о существовании здесь каких-либо туземных племен.

   -Скорее всего, он ничего о них не знал. А на ловушку не похоже. Я думаю, что встреча с этими людьми - подарок судьбы. Тот самый счастливый случай, о котором я мечтал. Да и выбора у нас нет. Сколько еще бродить по этому бесконечному лесу?

   -Майор прав, - согласилась Эльза. - Я умираю без настоящей еды. Надоело питаться жалкими и вонючими животными. К тому же мы не знаем съедобны ли они. Да и тропинки на болотах эти люди знают. Ты заметил, как легко стало идти?

   -Хорошо, - кивнул Алов. - Будем надеяться, что здешние аборигены работают не на Сайроса.

   Через несколько часов они достигли пещер, расположенных к западу от Великих болот. Здесь они церемонно представились, и был произведен сложный и запутанный обряд знакомства.

   Человека в каске звали Тилаук, и он гордо заявил, что он третий вождь своего народа. Затем он церемонно представил каждого из своих воинов в соответствии с их заслугами.

   Грейг хорошо знал, что именно так принято среди большинства диких народов неразвитых планет. Он тоже был вынужден, подстроится под стиль туземца, и также представился сам и представил своих людей.

   Затем хозяева радушно предложили десантникам кров и горячую пищу. Последняя несказанно обрадовала изголодавшихся беглецов.

   -Вы великий воин! - вождь похлопал Алова по плечу. - Вы помог мой народ в битве с Течуак.

   -Всегда рады помочь, - разделавшись с похлебкой, Иван принялся за мясо.

   -Течуак - злой бог! Он как милинги убивать мои братья.

   -Милинги? - переспросил Грейг.

   -Да. Они пришли, как наши предки, из облаков, - вождь указал на небе, - У них страшное оружие. Как у вас. Но они злой. А вы - братья.

   Мужественное лицо вождя светилось торжеством. В ходе разговора он часто бил себя кулаком в грудь и постукивал по своей каске.

   Остальные члены племени безмолвно расположились вокруг и слушали. Алан поразился их внешнему облику: все рослые, с развитой мускулатурой и длинными светлыми волосами.

   -Я хотел спросить ваш воин. Тот Безбородый. Скажи брат...

   Эльза поняла, что он обращается к ней.

   -Я женщина.

   -Как? Не может быть воин - женщина! Как учить глупый существо быть воин?

   -Но она - воин, вождь, - Алан поддержал Шрат. - И отличный воин. Видел бы ты, как она дралась с милингами.

   -Вы дрались с милинги? - поразился вождь. - Их дом далеко. Они сильны и пришли с неба. Они пришли в наш дом!

   Алов склонился к уху Грейга:

   -Майор, а люди Гарковица, обижая местных жителей, нарушают Общую Галактическую конвенцию. И, судя по всему, по целому ряду пунктов. За это их можно привлечь, - произнес лейтенант. Затем он повернулся к вождю и продолжил, - Мы тоже пришли издалека. Мы враги милингов. Они убили несколько наших товарищей.

   -А вы убили много милинги? - опросил один из воинов.

   -Да. Только она уложила их десять. - Алов указал на Шрат.

   Воины - аборигены зацокали языками в знак восхищения. Хотя было видно, что они сомневаются в словах Ивана. Но из уважения они не высказали своих сомнений, а заголосили:

   -Великий воин!

   -Да. Очень, очень великий!

   -А скажите мне, братья! - обратился к ним Грейг, прервав тем самым нелепые восхищения. - Часто вы встречаетесь с милингами?

   -Нет, брат, очень редко. Они никогда не ходят в лес так далеко. Мы встречать их в пещерах. Еще, они летать в больших птицах из металла.

   -Пещеры? - Алов заинтересовался. - Майор, это что-то интересное.

   -Пещеры прорыли существа "гремящего дыма". Это древние боги, что были здесь ещё до наших предков. Наши предки прибыли сюда с небес, как и милинги. У них в древние времена тоже были гигантские птицы из металла.

   -Еще не было мой народ, - продолжил туземец, - а гремящие были. С них началась жизнь. Раньше они всегда были добрый. Помогать людям. Все слушать их: и люди, и звери. Они понимать все языки... А потом пришли милинги и нарушать покой гремящих. Они разгневались и стали злой.

   -Стали злыми? - переспросил Грейг.

   -Да. Раньше гремящие приходил в облик наших людей и помогал нам.

   -В облике людей?

   -Да, они принимать любой облик. Когда нужно было закрыть ход в наши жилища для разный чудищ, они помогать. Теперь - нет. Совсем не помогать.

   -И где они живут, эти гремящие?

   -Там где "гремит дым", глубоко в пещерах.

   -А вы бывали там?

   -Нет - нельзя! Только милинги нарушить запрет.

   -Вы слышали, майор? - Алов улыбнулся. - Сама судьба за нас. Мы у дверей великой тайны.

   -Да, страшный секрет черного барона вот-вот сменит своих хозяев. Вот почему он построил здесь эту бесперспективную базу. Внимания крупных хищников вроде Утремера или Мелии это привлечь не может. Хотя может быть за спиной Гарковица стоит сам король Утремера Луи II.

   -А они пока внедряют "близнецов" в число наших людей на корабли и базы ЗФЗ! - воскликнула Эльза.

   -Братья хотят увидеть пленных милинги? - вдруг спросил вождь.

   -Пленных милингов?

   -Да. Их воины и женщины спустились с неба. Их птица упала и умерла прямо в болоте. Мы схватили их, но они и не сопротивлялись. Наши боги, покровители племени лишили их сил. Одного из них сожрал Течуак. Остальных принесут в жертву Табуре.

   -Можем мы их видеть? - Грейг поднялся со своего места.

   -Может быть, брат. Но сначала, отдохните, а потом мы отправимся в селение...

   6

   Планета Альтур - двойник Лабиринта.

   Поселок туземцев.

   Жертвоприношение.

   "Селение" оказалось простым лагерем, состоявшим из множества шалашей, обтянутых шкурами животных. Оно находился в одном из глубоких гротов, названных туземцами "сердцем планеты".

   Они называли это место так, потому что цвет камня здесь был ярко алым, а не серым или бурым как в других местах. И эти кровавые стены излучали мягкое свечение, которое создавало иллюзию пульсации, словно действительно именно здесь билось, отмеряя удары, гигантское сердце дикой планеты.

   В лагере, по категорическому требованию вождей, Эльзу отделили от мужчин и отправили на женскую половину...

  

   ...Женщины племени оказали Эльзе помощь. Ее рану перевязали, смазав мазью из трав и кореньев. Шрат наконец могла выспаться на мягком ложе из душистой травы, покрытом хорошо выделанными шкурами болотных крыс.

   Утром она проснулась и обнаружила рядом мужчину. Он просто сидел подле её ложа. Это был пожилой туземец в накидке из шкур.

   -Ты кто такой? - грубо спросила она.

   -Здравствуйте, Миранда, - приветствовал её мужчина на хорошем "галакто".

   -Вы знаете мое новое имя? - удивилась она.

   -Новое? Вы ошибаетесь, Миранда.

   -Ошибаюсь? Но я Эльза Шрат. Капрал космического десанта Федерации.

   -Вы стали Эльзой, Миранда. Но на деле вы Миранда Хоуп. И ваше место на планете-казино.

   Эльза была искренне удивлена.

   Большая и роскошная Благословенная Мелия, куда мечтали попасть многие, процветала и крепла. На Мелию стремились представители многих рас, и там сложилась особая система управления, равной корой не было нигде. Трудно было даже просто перечислить какие расы проживали на планете-казино с правами гражданства. Это были гуманоиды - земляне, чиуане, урийцы, трубчатолицые, лигийцы, светящиеся соланицы; ксеноморфы - дзе, аранхи, фитийцы, аманас, кунукугуры, илинийцы, риллы, глечане и многие другие. На Мелии каждый мог достичь чего угодно. Чтобы стать богатым, достаточно выиграть в казино или тотализаторе. Чтобы стать счастливым - пройти психологическую коррекцию. Чтобы получить власть, достаточно выиграть в безумной лотерее, называемой МЕЛИАНСКИЕ ИГРЫ.

   Победитель в Играх получил сказочный приз - Желание. А тот, кто завоевывал в течение нескольких сезонов статус первого игрока - мог выиграть Большие Королевские Игры и получал корону Мелии, или высшую власть! Два игрока, что шли вслед за королем становились принцами. И благодаря этой системе планета-казино процветала.

   И вот ей просто так протягивали счастливый билет.

   -Я могу попасть на Мелию? Вы шутите?

   -Нет, - ответил мужчина. - Вы должны туда отправиться. И вы туда попадете. Могу вам сказать, что для вас все приключения на Альтуре завершились.

   -Что это значит?

   -То, что я сказал. Вам окажут помощь и вы будете ждать своего рейса на Мелию в безопасном месте.

   -А мои товарищи?

   -Вы о майоре и лейтенанте?

   -Да. По правилам космического десанта - все возвращаются домой.

   -Пусть это вас больше не беспокоит, Миранда...

  

   ...Алан с Иваном томились от безделья. Им давали отборную пищу, приводили красивых женщин. Грейг вначале протестовал, но поняв, что отказом обижает племя и позорит девушку, сдался.

   -От таких красоток нельзя отказываться, майор, - Иван Алов потянул за руку одну из девушек. - Вы не против, если я возьму эту?

   -Не против! А как к этому отнесется Эльза?

   -А что Эльза? - возмутился Алов.

   -Я всегда думал, что вас что-то связывает.

   -Она мне не жена, майор.

   -Но вы как к ней относитесь? - настаивал Грейг.

   -Она красива, майор. Но она из космического десанта. Она только наполовину женщина. А вот эта красотка податлива и смотрите какая у неё грудь! Не хуже чем у Эльзы.

   -А если и её сейчас подсунули мужика?

   -Вы про Шрат, майор? - спросил Алов.

   -Да, - ответил Грейг.

   -Тогда я не завидую этому мужику. Может возникнуть скандал.

   Майор улыбнулся в ответ. Эльза умела за себя постоять. Но сейчас его больше волновали те пленные, которые содержались у туземцев.

   -Как вы думаете, лейтенант, кого они поймали?

   -Вы про Эльзу? - спросил Иван Алов.

   -Нет. Я о тех пленных, о которых говорил нам вождь. Неужели они вязли людей Сайроса, которые искали нас?

   -Очень может быть, ведь поисковые команды кружили здесь неподалеку. Нужно посмотреть на них.

   -А нам их покажут?

   -Давайте спросим...

  

   ...Пленников им не показали, хотя вождь Тилаук пытался исполнить свое обещание, данное Грейгу. Верховный вождь Симмара не дал своего согласия. Всем пришлось подчиниться.

   Тогда Грейг попросил Тилаука уговорить вождя совершить экспедицию в пещеры где "гремит дым".

   -Пойми, вождь, если мы овладеем спрятанными там секретами, наши племена сумеют разгромить милингов. Если мы не остановим их, то они станут хозяевами Галактики, тысяч планет таких, как ваша. Неужели ты хочешь этого?

   -Я не хотел, брат. Но Симмара не согласится. Я только третий вождь, а Симмара это первый. Это табу, закон запрещает ходить в пещеры. Но я буду помогать тебе, брат. Во время жертвоприношения я стараться уговорить Симмару. Он наш верховный владыка волей богов. Я не могу противиться его воле. Его устами говорит сам Табура!

  

   ...Праздник большого жертвоприношения богу Табуре наступил через неделю.

   Вожди устроили величественный праздник, чтобы поразить воображение гостей. Жрецы Табуры произнесли несколько громких заклинаний и естественный свет, исходящий от красных камней, стал меркнуть и вскоре сменился сиреневым свечением. Обстановка стала зловещей и все вокруг прочитали нараспев вслед за жрецами несколько заклинаний.

   Гостям отвели почетные места рядом с вождем. Симмара и знать племени были одеты в странные одеяния, напоминавшие скафандры.

   -Смотри, майор, - Иван указал Грейгу на них. - Что это?

   -Думаю, что скафандры, - ответил Грейг.

   -Это и так видно. Но они странной формы.

   Грейг вспомнил, что это такое.

   - Я читал о них, когда учился в школе космолетчиков!

   -Вы о скафандрах, майор? - спросил Алов.

   -Да. Секрет их производства был утерян уже несколько веков назад. Их разработали в секретной лаборатории на главной планете Утремерского скопления. Хотя тогда этот Утремер не был так знаменит как теперь. Агенты Земной военной разведки, тогда нагрянули туда, с целью забрать себе новое изобретение, но его автор сумел все уничтожить и сбежать. Более о нем никто и никогда не слушал. Более того, эти скафандры стали почти легендой. Во всей Галактике не осталось, наверное, ни одного подобного! А вот здесь их сразу несколько. Эта планета таит в своих недрах сотни тайн и загадок.

   -Почему вы уверены, что это именно они? - спросила Эльза. - Те самые скафандры?

   -Ошибиться невозможно. С виду кажется, что они покрыты кусочками разбитого зеркала. Видите, как будто осколки торчат? Эти скафандры очень надежны, спасают человека даже от взрыва гранаты.

   -Скажи, вождь, - Алов обратился к Тилауку. - Где вы взяли подобную одежду?

   -Это дар богов. Сам бог ковал их. Смотрите, сейчас выведут милингов. Жрец вырежет их сердца. Это лучший дар богу Табуре, - глаза вождя засверкали в предвкушении зрелища.

   К столбам привязали четверых пленников в колпаках, скрывавших лица, жрец с длинным серповидным ножом стоял рядом. Его помощники держали блюда. Через несколько минут в них будут лежать сердца, в благодарность за которые бог Табура дарует племени благополучие.

   -Бог Табура! - заголосил жрец. - Тебе приносим мы жертву, врагов милингов, осквернителей святыни!

   Нож взвился вверх над телом первой жертвы и, сверкнув, опустился. Послышался глухой удар. Кровь окрасила руки жреца, когда он вскрывал грудную клетку человека, извлекая сердце.

   Когда первый поднос с кровавым трофеем поставили у алтаря, жрец сдернул колпак о головы мертвеца. Грейг вздрогнул, узнав в нем адмирала Монро.

   -Проклятие! - воскликнул он.

   -Что такое? - спросил лейтенант Алов.

   -Это Монро.

   -Монро?

   -Адмирал ЗФЗ Монро, командир Третьей эскадры Федерации!

   -Вот этот? - не поверил Алов.

   -Я видел его в камере! И вот его убили!

   -Но кто тогда все остальные? - спросил Алов.

   -Нужно узнать!

   Майор обернулся к вождю.

   -Вождь, - позвал он Титлаука. - Это не милинги!

   -Что такое? Тише, брат мой!

   Но Грейг настаивал:

   -Это враги милингов. Останови это!

   -Тише брат. Нельзя мешать священной церемонии. Кто осужден, тот умрет. Это закон.

   Шрат посмотрела на своего командира.

   Тот все понял и отдал приказ:

   -Действуй, Эльза!

   Она вскочила с места и бросилась к столбам. Никто не успел остановить её, ибо никто не ожидал такого от гостей. Шрат сдернула колпак со следующей жертвы и узнала в ней Мадлен Гатлинг.

   -Эльза! - закричала та. - Спаси меня!

   -Прочь! - дико закричал жрец.

   Его нож взлетел над Эльзой, но она перехватила его руку и швырнула жреца через себя. Тот грохнулся об землю, но тотчас вскочил и снова атаковал, Шрат еще раз сбила его с ног, и завладела жертвенным ножом.

   -Святотатство! - завопил жрец. - Это слуги демонов! Они послали их, чтобы сорвать священный обряд насыщения наших богов! Убейте их!

   -Послушайте! Эти пленники вовсе не враги! - Грейг вскочил, пытаясь остановить убийство.

   Неожиданно, стоявший неподалеку воин племени взмахнул своей дубинкой и обрушил ее прямо на голову Грейга. Тот попытался уклониться, но не успел. Даже скользящего удара оказалось достаточно, чтобы офицер свалился наземь с рассеченным лицом.

   Космодесантники оказавшиеся на церемонии жертвоприношения без оружия были в невыгодном положении. Тем более что они не хотели первыми проливать кровь туземцев, а пытались их вразумить. Но это оказалось роковой ошибкой. Кровь все равно пролилась.

   Первым пал жертвой туземной ярости лейтенант космического десанта. Алову разрубили голову мечом. На него напали сзади, и он был лишен возможности защитить свою жизнь.

   Его черепная коробка треснула под напором примитивного, но весьма эффективного в данной ситуации оружия. Мозг, смешанный с кровью разлетелся в разные стороны. Эльза, увидев это, вонзила нож жрецу в шею, не защищенную скафандром. Затем она быстро, пока большинство туземцев не опомнилось, перерезала путы, удерживающие пленных. Кроме Мадлен перед ней стояли еще двое незнакомых: мужчина и женщина.

   -Защищайте свою жизнь! - крикнула она им.

   Положение отчаянное. Сотни врагов, против пятерых, один из которых лежал без чувств. Иван Алов в расчет уже не шел. Он был мертв.

   Воины-туземцы приготовили метательные дротики и готовились обрушить смертоносный ливень на своих недавних гостей, что неожиданно превратились во врагов. Шрат поняла, что они сейчас все умрут, и выхода из данной ситуации не было никакого.

   -Стойте! - неожиданно крикнул Тилаук. - Не надо крови! Опустите оружие! Отведем их в "шатер покаяния", а затем решим их судьбу. Нужно узнать, что думают боги.

   -Верно! - завопил один из жрецов. - Спросим у наших богов! Боги знают!

   После этих слов естественное красное освещение пещер вернулось, и это было воспринято как знак свыше.

   -Хорошо, - согласился Симмара. - Пусть их отведут в шатер "покаяния".

   Тилаук подошел к Эльзе и произнес:

   -Дайте связать вам руки и не сопротивляйтесь. Иначе вас могут убить, а так есть шанс.

   -Что ты там шепчешь слугам демонов? - к Тилауку подскочил один из жрецов.

   -Я требую, чтобы они протянули свои руки, - ответил вождь. - Пусть мои воины их свяжут...

  

   7

   Альтур.

   Лаборатория медицинского исследовательского блока.

   Лейтенант очнулся и попытался вскочить. Но мужчина в комбинезоне медработника удержал его.

   -Лежите спокойно, Алов. Вам нельзя сейчас волноваться.

   -Я жив? - спросил Иван. - Скажите.

   -Да с вами все в порядке, хоть вы и пережили потрясение.

   -Но я умер. Я чувствовал это.

   -Ваш мозг под контролем.

   -Значит, все это мне лишь привиделось? - спросил Алов.

   -Нет. Вы в действительности пережили смерть, Алов. И в такой ситуации многие умирали по-настоящему.

   -Но как я попал сюда из туземного поселка?

   -Вы хотите это знать?

   -Да.

   -Ваш мозг сейчас соединен с проекциями, которые создает планета, при помощи приборов. Можно сказать, что вы одно целое. Это как точки отката и восстановления системы. Вы понимаете уникальность этого места, лейтенант? Вы могли сообщить нечто о будущем. О том, что только произойдет в вашей жизни.

   -Вы хотите сказать, что это будущее? Я умру вот так?

   -Умрет отражение, но не вы, Алов.

   -А у меня много отражений?

   -Этого я не знаю. Но сейчас вас переведут отсюда в блок N 2 сектора N 4. И ваш номер 1208.

   -Переведут?

   -Да.

   -Но я уже был там.

   Мужчина согласился:

   -Очень может быть. Считайте, что у вас появился второй шанс. Это Планета Смерти...

  

   8

   Альтур.

   Туземное селение.

   После жествоприношения.

   "Шатер покаяния" был сплетен из колючих ветвей "ирсозии", особого растения, которое произрастало здесь же в пещерах. Его шипы становились чрезвычайно ядовитым после того как растение вырывали из почвы и они сохраняли свое смертоносное действие в течение 30-40 дней. В таком шатре заключались осужденные на покаяние преступники.

   Спать в шатре было просто невозможно, ибо стоило только немного оцарапать кожу, и человек был обречен, на мучительную и жестокую смерть. Разговаривать в шатре запрещалось под страхом смерти. Услышав хоть одно слово, стража просовывала длинные копья сквозь лозы и толкала узников прямо на шипы.

  

   ...Грейг сидел рядом с Мадлен. Она поддерживала его, ибо сам майор не мог держаться из-за раны. Рядом была Эльза Шрат и еще двое спасенных от казни людей.

   Мадлен связалась с майором через коммуникатор микрочипа. На близком расстоянии он работал.

   "Майор, как вы здесь оказались?"

   "А вы? Для меня ваше появление, Мадлен, просто неожиданность".

   "Как для меня ваше. Вот уж никак не ожидала, что спасете меня именно вы. Как вам удалось выбраться из тюрьмы?"

   "Сам не знаю, - ответил Грейг. - Меня просто выбросило на поверхность вместе с Аловым и Эльзой".

   "А меня отдали туземцам. Просто взяли и отдали".

   "С вами плохо обращались, Мадлен?"

   "Нет. За исключением принесения меня в жертву богу Табуре, обращение со мной было сносное. Жаловаться мне не на что".

   "Куда вы тогда пропали, Мадлен?"

   "После нашего побега из камеры? Меня забрал Джек Марлоу. Или тот, кто назвал себя так".

   "Кто такой этот Марлоу? Вы знаете?"

   "Нет, майор. Но не был заключенным в камере. За это могу поручиться".

   "Он служит черному барону?"

   "Этого я не знаю, майор. Как мне показалось - нет. И адмирал Монро...Монро был не настоящий".

   "Что?"

   "Я видела своими глазами. Ведь меня потом бросили в вашу камеру".

   "После провала побега?" - удивился Грейг.

   "Да. Вы смогли уйти, а я вернулась обратно".

   "Мадлен, но там были одни мужчины. И как..."

   "В том-то и дело что нет".

   "Что значит "нет"? А кто был в камере?"

   "Я вам все расскажу..."

  

   Тюрьма на планете Альтур (воспоминания Мадлен).

   Мадлен Гатлинг снова оказалась в камере. В той самой, где они были вместе с Аланом Грейгом. Она испугалась. Теперь никто не сможет её здесь защитить.

   Но в камере больше не было мужчин!

   Ее окружали женщины! И на её комбинезоне был номер 1205. Тот самый, который ранее был у Грейга!

   Камера была все той же и состояла из несколько секций разделённых длинными коридорами. Секции содержали ниши.

   Дежурная на входе окликнула Мадлен:

   -Подойди!

   Мадлен исполнила приказ.

   -Кто такая? - спросила она.

   -Заключённая 1205.

   -Новенькая?

   -Я недавно на этой планете.

   -Это заметно. Твое имя?

   -Я уже назвала свой номер, - ответила Мадлен.

   -Правильно. Ты все усвоила. Имен здесь нет. Можешь занять вот те ниши. Вы вбирай любую. Они свободны.

   -Вон те?

   -Да. Их обитательницы не станут возражать.

   -А там были обитательницы? - спросила Мадлен.

   -Были! Это ты верно сказала, - ответила дежурная. - Но никто из них не возвратился обратно. Добро пожаловать в Ад.

   Женщина потеряла интерес к Мадлен и отошла, вернувшись к своим делам.

   -Кто она? - спросили её другие женщины.

   -Смертница, - ответила та.

   -Смертница?

   -Такая молодая.

   -Хочешь занять её место? - строго спросила дежурная.

   -Нет. Что мне за дело до молодости?

   -Вот и закрой рот!

   Мадлен Гатлинг прошла к пустым нишам и сразу заняла ту, в которой они были вместе с Грейгом.

   Там не было никого, как ей и говорили. Это не радовало, но зато остальные женщины не станут её здесь беспокоить. Было видно, что этих ниш они бояться...

  

   ...Планета Альтур создавала такие зоны сама. Хотя некоторые бывалые люди, что жили здесь давно, говорили - это работа ученых. Мадлен сразу почувствовала что-то. Словно некто незримый находился рядом с ней в нише.

   Голос ворвался в её голову:

   "Ты совсем не боишься ниши? Это похвально!"

   "Мне нечего бояться. Их это делают другие".

   "Другие? Ты о женщинах в твоей камере? А тебя не удивило их присутствие? Ведь совсем недавно здесь были только мужчины".

   "Нет, - ответила Мадлен. - Я слышала кое-что о таких камерах. Они существуют в двух измерениях".

   Голос засмеялся.

   "Измерения здесь ни при чем, Мадлен. Ты не поняла ничего в здешней тюрьме".

   "Чего я не поняла? Изменяющейся реальности?"

   "Я покажу тебе".

   Рядом с ней лежал старик. И Мадлен могла поклясться, что только что его не было. Он возник ниоткуда! В его руке был фонарик. Луч прорезал тьму. Мадлен прикрыла глаза ладонью.

   -Я сделаю свет более мягким, - прозвучал голос. - Ваши глаза быстрее привыкнут.

   Он изменил настройки.

   Мадлен сразу узнала старика.

   -Адмирал Монро? - просила она. - Вы адмирал флота Федерации?

   -Возможно, - ответил тот. - Возможно, что я был адмиралом. А вы кто? Я вас раньше где-то видел.

   - Я Мадлен Гатлинг.

   -Мадлен? Вы были в группе Грейга?

   -Да.

   -Майор Грейг. Космофлот ЗФЗ. Как же! Я слышал про него!

   -Недавно мы виделись.

   -Недавно? - в голосе Монро было удивление.

   -Я, вы и Грейг были в этой самой нише. Не помните?

   -Нет. Но я недавно видел Грейга. Иначе откуда я могу его знать? Ведь мы часть эксперимента, а эксперимент должен быть "чистым".

   -И что это за эксперимент?

   -Они поняли, что можно заполучить тюрьму, ничего не вкладывая. Вы меня понимаете?

   -Нет, адмирал.

   -Вы человек, а человек привыкает ко всему, - сказал Монро. - Они создали химеру. И в неё верят. А эта химера не больше чем плод их же воображения. Теперь понимаете?

   Мадлен призналась, что все еще ничего не понимает.

   -В прошлый раз вы сказали, адмирал, что катастрофа вашей эскадры произошла по вине "близнецов". На флагманском линкоре "Ветер времени" их оказалось двое вместо офицеров связи. Они заблокировали все каналы связи между кораблями.

   -Что такое "близнец"? - махнул рукой адмирал. - Это обман.

   -Обман?

   -Именно. Обман и не больше. Но существует черный плутонит.

   -Кто?

   -Черный плутонит.

   -И что это такое?

   -Разумная форма жизни. Уникальная форма. Кристалл с планеты Плутон. И не просто кристалл, а мыслящий кристалл.

   -Мыслящий камень? - спросила она.

   -Кристалл, а не камень. И он скрывается в одном из вас.

   -Из нас? - не поняла Мадлен.

   -В одном человеке из группы Алана Грейга.

   -Он в одном из нас? Но в ком?

   Но ответа не было. Монро исчез...

  

   ...Грейг выслушал историю Мадлен.

   "И что такое этот Черный плутонит? - спросил он мысленно.

   "Я это не знаю".

   "Монро вам не сказал?"

   "Если это был Монро. Он дал понять, что мы в плену грандиозной иллюзии".

   "Мадлен! Вы хотите сказать, что сейчас ничего не происходит? Это иллюзия?"

   "Я не знаю, майор. Сейчас все кажется настоящим. Но в словах Монро есть что-то. Мне кажется, там есть ответ на загадки Альтура".

   "Весьма туманный ответ, Мадлен"...

  

   9

   Борт космического транспорта (Эльза Шрат).

   Миранда Хоуп, наконец, смогла насладиться комфортом современного космического лайнера, пускай и не первого класса. Она сидела в удобном гидрокресле и на ней было модное платье, а не грубый комбинезон десантника.

   -Это подчёркивает вашу фигуру, капрал, - раздался голос рядом.

   Она обернулась и увидела мужчину средних лет. Раньше она его не встречала.

   -Вы кто такой?

   -Это не имеет значения. Я просто сопровождающий.

   -Сопровождающий меня? - удивилась она.

   -Вас, хоть вы и простой капрал космического десанта ЗФЗ. Вернее вы были им, Миранда. Теперь вы вернули себе свое настоящее имя.

   -Настоящее? Но почему я не помню прошлого Миранды Хоуп?

   -Скоро вспомните, Миранда. Время для этого еще придет.

   -Куда меня везут?

   -К вашей мечте. Скоро вы через глечианский порт отправитесь на благословенную Мелию. А планета-казино это предел мечтаний. Это совершенно новый и прекрасный мир, созданный для удовольствий.

   -А куда звездолёт направляется сейчас?

   -На планету Мальциар. Там промежуточная база. Но вам не стоит переживать. Там вас также ждет отдых.

   -Меня волнует сейчас то, что я бросила своих.

   -Бросили? Нет. Вместо вас там осталась еще одна Эльза Шрат. На Альтуре "близнецы" еще успешно действуют. Хоть на других планетах они прекратили свое существование.

   -Вместо меня работает "близнец"?

   -Это полная ваша копия. Ваши друзья ничего не заметят. Так что никого вы не бросили, Миранда.

   -Могу я выйти из каюты? - спросила она.

   -Конечно. Это пассажирский транспорт. Бар к вашим услугам. Хотя там сегодня мало гуманоидов...

  

   ...В баре транспорта Миранда подошла к стойке.

   -Чего желаете? - осведомилось плоскоголовое существо тягучим голосом на меж-языке.

   -"Корчи головастика", - ответила она.

   -Сию минуту, - протянул бармен, в котором легко угадывался дадам - "тумбочка" с четырьмя глазами и скудным интеллектом мошенника.

   Сделав заказ, можно было пойти к любому свободному столику и спокойно ждать, когда автоматика выполнит требование, но Миранда предпочла остаться возле стойки.

   Зелье, которое она заказала, большинству гуманоидов казалось бы жуткой отравой, прочищающей все - от мозгов до кишечника. Однако, отхлебнув, Миранда не ощутил ничего неприятного.

   -Запомните этот вкус, - сказал сосед по стойке Миранде.

   Она оглянулась и увидела синекожего чиуанина с татуировкой на лысом черепе.

   -Что вы сказали?

   -Я просил вас запомнить вкус.

   -Этого пойла? - не поняла Миранда.

   -Этого момента! Он еще повторится.

   -Вы шутите? - спросила Миранда.

   -Нет, - серьезно ответил чиуанин. - Я даже знаю, кто будет рядом с вами.

   -А кто вы такой?

   -Мое имя вам ничего не скажет. А то, что я чиуанин, вы заметили.

   -Вижу что вы в мундире космического пилота, хоть и без опознавательных знаков.

   -Я имею честь быть военным пилотом.

   -Мне порой кажется - все, что происходит нереально, - сказала она. - Мне это кажется.

   -Для того чтобы все проверить и нужны "корчи головастика".

   -А у вас есть имя, господин чиуанин?

   -Клинк к вашим услугам.

   -Вас зовут Клинк?

   -Именно так. Я племенник господина Клу с Мелии. Слыхали о таком?

   -Нет, - призналась Миранда. - А кто он?

   -Сразу видно, что вы никогда не бывали на Мелии. А то бы знали кто такой Клу.

   -И кто он?

   -Хозяин биоцентра.

   Миранда разочаровалась:

   -Такие есть на каждой планете.

   -Но таких биоцентров больше нет во всей галактике, мисс Хоуп.

   -И чем он уникален?

   -Биоцентр моего дяди?

   -Да.

   -Он слишком большой...

  

   110

   Планета Альтур - двойник Лабиринта.

   Поселок туземцев. Бегство.

   Стража, которая охраняла "шатер покаяния", пала под ударами мечей Тилаука и его людей, которые неожиданно появились рядом. Сам Тилаук своим топором разрубил смертоносную темницу и дал пленникам свободу.

   -Выходите, братья. Я принес ваше оружие и ваши вещи. Мой человек проводит вас туда, где "гремит дым". Я принес лекарства для вашего друга. Ему станет легче.

   -А как же ты? - Эльза посмотрела на туземца. - Они не простят тебе.

   -Никто не узнает. Вам помогли бежать демоны, - вождь улыбнулся. - У нас все верят в козни демонов. На них можно списать все что угодно. Не беспокоится обо мне.

   Мадлен схватила медицинский пакет, что был среди принесенных вождем вещей. Она извлекла лекарства, сделала инъекцию стимулятора, который избавлял от болевых симптомов и восстанавливал силы. Затем она наложила повязку, и Грейг снова был в строю.

   -Как вы, майор?

   -Все в порядке, Мадлен. До вашего укола я чувствовал, что моя голова буквально раскалывается на части. Они здорово грохнули меня по голове дубинкой. Этот стимулятор просто чудо. Я до этого никогда не испытывал его действия на себе.

   -Ничего в нем хорошего нет, - Мадлен предостерегла Грейга. - Это вещество обладает побочным эффектом...

   -Не стоит о плохом, - майор оборвал её. - Сейчас мне лучше, и это главное. У нас мало времени и нам нужно подумать о спасении остатков отряда и выполнении той миссии, что была возложена на нас адмиралом Сеймом. Ведь они там ещё не знают, какая опасность им угрожает, и что задумал черный барон. А наш долг сообщить об этом.

   Шрат заявила что это того не стоит.

   -Что вы сказали, капрал? - спросил майор.

   -Я сказала, что это того не стоит.

   -Что это значит? - не понял Грейг.

   -То, что я сказала.

   -Вы советуете не идти никуда и остаться здесь? Нас только что освободили от стеблей смерти.

   Тилаук вежливо ждал когда гости решат свои проблемы. И поняв, что они закончили, выступил вперед.

   -Братья мои. Я верю, что вы не желать зла для мой народ. Вы не демоны как говорит верховный жрец. Вы те, кто может помочь избавиться от милинги для этой планеты. Я принес вам подарки, - вождь вытащил из большого мешка два зеркальных скафандра.

   -Скафандры? - Шрат не поверила своим глазам. - Те самые?

   -Они могут вам помочь. Вы идете в трудное путешествие. Ещё никто не возвращался оттуда. Но вы, - вождь сделал паузу, - вы вернетесь. Мой человек станет для вас проводник. До черты. А там пойдете сами, и да хранит вас Табура!

   -Посмотрим, - майор пожал руку вождю и кивнул проводнику.

   Группа пошла вперед...

  

   Глава 8.

   "Сердце Лабиринта"

  

   1

   Планета Альтур - двойник Лабиринта.

   "Сердце Лабиринта".

   Пещеры Альтура были странными.

   Грейг никогда не видел ничего подобного. Длинные узкие серые сырые тоннели уходили вниз и распадались на множество ответвлений. Они сходились в широких пещерах. Здешние жители называли их мерцающими.

   Черная пещера. Она открыла свои двери для путников. По стенам мерцали каменные глыбы черного цвета.

   Затем красная. Под её сводами словно некто зажег большие прожекторы. На деле там были камни, которые излучали свет кроваво-красного оттенка.

   И снова тоннели и тоннели. Бесконечные переходы и рукава коридоров.

   -Как здесь можно найти дорогу? - спросила Мадлен Грейга.

   -Не знаю. Но проводник уверенно идет вперед.

   Проводник вывел группу сквозь бесконечную и запутанною вереницу тоннелей и ходов к каменному идолу, загораживающему вход в темное пространство огромного тоннеля, названного туземцем "воротами в мир демонов".

   -Дальше я не пойду. Мой народ нельзя идти в "мир демонов". Ваш путь лежит туда. Там нет света, и потому зажгите факелы. Вождь вам их приготовил. Они в моем мешке.

   -Хорошо. Спасибо тебе. Возвратись к вождю и скажи, что, я доволен тем, как ты выполнил поручение.

   -Прощай, брат. Тилаук предсказал тебе победу. Верь ему. Он всегда знает, что будет, - туземец приложил ладони ко лбу в знак прощания и пошел обратно.

   -Пусть женщины наденут скафандры, - приказал майор.

   -Нет, - отказалась Эльза Шрат.

   -Но почему?- спросил Грейг

   -Их всего два. Один пусть оденет Мадлен, а другой - вы, майор, - предложила Шрат.

   -Нет! - Грейг покачал головой. - Я уже труп, потому что буду и дальше принимать тонизирующий наркотик. Я должен выполнить задание до конца.

   -Алан! - воскликнула Мадлен. - Тебе нельзя принимать больше это лекарство! Через тридцать шесть часов твой организм...

   -Ну, хватит! Я знаю, что делаю. А скафандр придется одеть тебе, Эльза.

   -Но, сэр.

   -Я сказал! И хватит спорить. У нас нет для этого времени.

   Гатлинг и Шрат натянули скафандры...

  

   Планета Альтур - двойник Лабиринта.

   Лаборатория.

   Профессор Тренер сумел соединить направляющие конусы своего прибора и активировать портал. Он понял, что тот готов открыться.

   -Портал готов! - доложил он Джеку Марлоу.

   -Готов?

   -Да.

   -Вы уверены, Тренер?

   -В такой ситуации нельзя быть уверенным на все 100 процентов. Но большего я вам предоставить не смогу. Хотите воспользоваться случаем?

   -Хочу.

   -Тогда я готов вас отправить в лабиринты. Это просто чудо! Вы только посмотрите на голограмму. Полное совмещение путей! Вы переноситесь за многие километры отсюда за мгновение.

   -А какова вероятность моего возвращения?

   -Я могу вас вернуть, как только порталы снова совпадут.

   -А вы захотите это сделать? - спросил Марлоу.

   -А разве у меня есть выбор?

   -Вы правы, Тренер. Выбора у вас нет. Нам нужен агент "Игла". Его необходимо найти.

   -Значит, вы окончательно отказались от кандидатуры Эльзы Шрат? - спросил Тренер Джека.

   -Она не "Игла". Это было бы слишком просто. Но настоящий агент наводил нас на Шрат. Эльза была просто ширмой для "Иглы".

   -Тогда кто? В группе у Грейга всего три человека с ним самим. Шрат мы отмели! Значит, это или Мадлен Гатлинг, или сам Алан Грейг.

   Марлоу ответил:

   -Грейг - нет. Он не агент. Он ключевая фигура в игре.

   -В игре? - спросил профессор.

   -В большой межгалактической игре. И он еще не сыграл свою роль. Именно потому его и направили на Альтур. Нет! Это не Грейг.

   -Значит Гатлинг?

   -Возможно. Но отчего вы сбросили со счетов сержанта Крупа и лейтенанта Алова? Они не мертвы. И Казимир Душинский не мертв. И я должен попасть туда, чтобы все выяснить, Тренер. Иного выбора нет.

   -Но ни Алова, ни Крупа, ни Душинского сейчас рядом с Грейгом нет.

   -А если "Игле" нет надобности находиться рядом, чтобы все знать о передвижениях группы?

   -Тогда "Иглой" может оказаться и Франсуа Дюгеклен.

   -Вполне возможно. Но я думаю, что стоит искать среди Алова, Гатлинг, Крупа и Душинского...

  

   Планета Альтур.

   "Сердце Лабиринта".

   Пещеры уходили все дальше и дальше вглубь планеты Альтур и вели путешественников к неизвестности. Что они таили в себе? Какие тайны? И кто был хозяином этих тайн? Барон Гарковиц или некто более могущественный?

   Через насколько часов Грейг приказал группе сделать привал. К нему подошла обеспокоенная Мадлен.

   -Разве тебе необходимо подвергать себя такой опасности?

   -Безопасность остальных членов нашей группа меня волнует больше. Многие достойные люди уже сложили свои головы, выполняя эту миссию.

   -Но мы идем внутрь планеты. Мы не приближаемся, а отдаляемся от цели. Как мы передадим все, что нам известно?

   -Мы сейчас делаем, то чего от нас не ждут. Боб Сайрос рыщет по лесу и болотам. Он усилил охрану космопорта. Сейчас там мышь не проскользнет. Поэтому мы идем вглубь планеты. Именно там находиться то, что Гарковиц от всех скрывает.

   -Но ты ранен. Ты уже сделал все, что мог. И твое здоровье под угрозой. Да что там здоровье. Твоя жизнь висит на волоске.

   -Нет, Мадлен. Это Круп и Алов сделали все, что могли. А я еще жив и буду вести группу до конца.

   -Мне не хочется тебя потерять, Алан.

   -Я командир группы.

   К ним подошла Эльза.

   -Майор, я думаю, здесь небезопасно.

   -Почему? Пока все тихо.

   -Скажите, майор, куда мы идем?

   -К секретам барона Гарковица.

   -Тогда почему здесь нет охраны? Не кажется ли это странным?

   -Нет. Здесь нас никто не ждет. Да и вероятность обнаружения этого логова крайне мала.

   -Но мы его обнаружили!

   -Случайность. Добрая воля бога Табуры! - майор усмехнулся.- Я думаю, что это место охраняет скорее дурная слава и страх, а не жуткие монстры.

   - Не смешно, командир. Ваш "приятель" Боб Сайрос очень осторожен. И он предусмотрел бы и этот вариант. Я не призываю вас повернуть обратно, но мы должны быть крайне осторожны. Посмотрите на стены. Видите, какие-то огромные отверстия.

   -Ну, говорите, что вы там нашли? - начал нервничать Грейг.

   -Я думаю, что эти норы порыты какими-то животными. Гарковиц мог приказать привезти неизвестные формы жизни и поселить здесь для охраны своих секретов.

   -Хорошо. Проверим, что там в них.

   Крик Мадлен заставил их оглянуться.

   Шрат осветила факелом стену.

   -В чем дело?

   -Там что-то... - Мадлен указала рукой на одну из нор.

   Оттуда медленно выползало темно-зеленое существо, напоминавшее гигантского паука, размером не меньше метра. На длинном подвижном хвосте люди заметили острое жало, которое то скрывалось, то опять появлялось наружу.

   Исполинский паук уставился на людей своими восьмью огромными глазами. Шрат выстрелила в неё из автомата. Куски тела, лапы и зловонная жижа разлетелись в стороны.

   -Капрал! - Грейг стер с лица зеленую слизь. - Не обязательно было стрелять разрывными.

   -Простите, майор. Так получилось. Однако, мои предположения оправдались. Здесь множество неприятных тварей. Можете мне поверить.

   -Я бы хотел, чтобы вы ошиблись, капрал. Только монстров нам и не хватает.

   Из щелей в стене, вдруг, показалось еще два, существа, а за ними еще и еще,

   -Сколько их здесь! - воскликнула Мадлен.

   После выстрела Шрат она подошла ближе к останкам паука и хотела их рассмотреть. Теперь она оказалась отрезанной от остальных. Двое существ атаковали ее. Они наносили удары своими длинными хвостами, из которых в момент удара почти на полметра высовывалось жало. Девушка кричала от ужаса, охватившего ее, но защищенная скафандром, оставалась невредимой.

   Грейг, Шрат и Марлоу открыли огонь. Автоматы выплеснули на тварей шквал огня и пуль. На сей раз, куски и жидкость от разодранных тел погасила два факела и забрызгала людей с головы до ног.

   Но большинство пауков были уничтожены, остальные скрылись в своих норах.

   -Хватит для нас приключений! - вскричала Эльза Шрат.

   Но удивительные события для группы Грейга не кончились. Из одного пролома в стене вышел Джек Марлоу.

   -Рад всех вас видеть живыми! - приветствовал он группу.

   -Марлоу?

   -Джек Марлоу?

   -Вы?

   -Да это я. Вы удивлены, как я вижу.

   -Откуда вы здесь? - строго спросил Грейг.

   -Пришел вам помочь.

   -Пришли откуда?

   -Майор. Вам стоит довериться мне. Вы сейчас не в таком положении чтобы вести допрос. Эти монстры, что напали на вас это лишь начало. В "Сердце Лабиринта" встречаются существа много хуже.

   -Откуда они здесь? - спросила Эльза.

   -"Сердце Лабиринта" создает разные формы жизни, на основе генетических образцов. По сути это гигантская биолаборатория. И здешние ученые Гарковица наверху совершенно не контролируют, что здесь в недрах творит сама планета.

   -Эти существа живые?

   -Да. Это не роботы. Механики в них нет. Живая ткань. И их не контролирует и само "Сердце Лабиринта".

   -И что вы предлагаете, Марлоу? - спросил Грейг.

   -Надо идти вперед. Эти твари все равно не дадут вам отдохнуть, - сказал Марлоу.

   И в доказательство его слов из отводного тоннеля выползло странное существо. Внешне оно походило на гигантскую змею. Но тело её состояло из сегментов покрытых роговым наростом. Передвигалось оно при помощи небольших ног. Которые были частью каждого сегмента.

   "Тихо! - сказал Марлоу через коммуникатор. - Замрите на месте".

   Все замерли.

   Тварь стала выползать и на мгновение остановилась. Она приподняла голову без глаз и небольшие наросты на ней стали шевелиться подобно локаторам.

   "Эта тварь весьма опасна. Она реагирует на звуки. Автоматной пулей её броню не пробить".

   "Откуда она?" - спросил Грейг мысленно.

   "Это порождение Планеты Смерти. А все порождения Альтура опасны для человека. Но это сщество самое опасное. Это отражение самого "Сердца Лабиринта".

   Тварь снова зашевелилась и стала уходить в один из тоннелей. Люди удивились длине существа.

   -Видели? - Марлоу вытер пот со лба, когда тварь ушла.

   -И таких много? - спросила Мадлен.

   -Сотни тварей населяют Сердце Лабиринта. Нужно спешить.

   -Он прав, - согласился майор. - Наше спасение в скорости. Пойдете первым, Джек. Вы знаете здешнюю фауну. Мадлен будет прикрывать нас сзади. Она в скафандре, если что, примет на себя удар.

   Но далеко они уйти не успели.

   Из стен опять появились пауки, и какие-то огромные белые черви.

   -Что это? Марлоу!

   -Это не здешние жители. Их можно уничтожать! - Марлоу выстрелил из огнемета, твари отступили, но не исчезли в норах, а продолжали следовать за людьми, держась в стороне.

   -Что значит ваши слова, Марлоу?

   -Насчет того, что твари не здешние? Это новые создания Альтура. Планета недавно произвела их. Ранее таких не было, майор.

   -Не совсем я понимаю вас, Марлоу. Слишком много вы знаете об этой планете.

   -Я сам её часть, майор.

   -Вы часть Альтура?

   -Впрочем, как и вы, майор Грейг!

   Влади послышался странный шум.

   -Идем дальше!

   -Вперед!

   -Джек! - майор обратился к Марлоу.

   -Да, майор?

   -Что это за шум?

   -Неприятные твари издают его. Питаются человеческим мясом. Лучше с ними не встречаться. Они слишком уродливы. Можете мне поверить.

   -Не сомневаюсь в этом. Но меня интересует, как нам выжить в такой ситуации.

   -Идти вперед! Иного пути нет.

   -Монстров становиться все больше, майор, - сказала Эльза.- Они следуют за нами на расстоянии и ждут возможности для атаки. И это лишь те, кто в условиях прямой видимости. А еще эти людоеды позади.

   -Они опасаются нас трогать, и пока мы можем спокойно идти вперед. А там будет видно.

   Они пошли дальше но, в конце концов, Шрат надоело такое сопровождение, она дала залп из гранатомета. Пещера задрожала от взрыва. Обитатели ее бросились в рассыпную, и дождь камней, обрушившийся на людей сверху, был не намного лучше.

   -Вперед! - скомандовал Грейг. - Не то нас здесь засыплет. Шрат, в другой раз не делайте так. Вы могли нас всех угробить. В пещерах гранатомет очень опасен.

   -Зато тварей грохот, похоже, напугал. Они отстали, майор.

   Следующий час прошел относительно спокойно. Никто на людей не нападал, но и расслабляться было рано. Тоннели стали много шире. В стенах появились норы высотой в два человеческих роста. Это никак не располагало к спокойствию.

   -Не дай бог встретиться с подобными тварями, это уже не пауки и не черви, - Марлоу поправил автомат.

   -А что это, Джек? - спросила Эльза.

   -Порождения Альтура.

   -И они опасны?

   -Это враждебные формы жизни. И они не просто опасны - они смертельно опасны.

   -Хуже людоедов?

   -Много хуже.

   Майор Грейг пошатнулся.

   -Что с вами? - Эльза поддержала его за руку.

   -Опять слабость.

   -Вы не можете идти?

   Грейг обратился к Гатлинг:

   -Мадлен, мне опять нужно принять стимулятор.

   -Но это опасно, майор!

   -Без разговоров. Быстро! Здесь я еще пока командую. - Грейг схватил капсулу.

   Наркотик подействовал мгновенно, усталость и слабость как рукой сняло. Мозг Грейга заработал ясно, как будто ему дали хорошо выспаться.

   -Ну вот "как новый", - пошутил он.

   -Дай и мне, Мадлен, - попросила Эльза. - А то я валюсь с ног, и рана ноет. Плеча почти не чувствую.

   -Я предупреждала вас о последствиях. Этого опасно.

   -Конечно. Но если мы будем сонными мухами, эти твари съедят нас гораздо быстрее, чем проявятся обещанные последствия...

   2

   Альтур.

   База генерала Сайроса.

   Генерал Боб Сайрос почувствовал угрозу. А чутье никогда его не подводило.

   Он видел на экране десантный флаер с сотней десантников из личной охраны барона Гарковица.

   -Генерал! - доложил ему дежурный офицер. - Это подкрепление от самого барона!

   -Я вижу, - ответил Сайрос.

   -Нужно дать знать, где мы!

   -Нет! - сказал Сайрос. - Ничего мы сообщать не станем.

   -Но это наши!

   -Я отдал приказ, офицер! И вы станете его выполнять. Сейчас здесь могут быть диверсанты Федерации.

   -Диверсанты? - удивился дежурный офицер. - Откуда они здесь? На орбите наши военные корабли.

   -Вы забыли, что мы находимся на планете Альтур. Но я этого не забыл!

   Сайрос врал своим людям. Никакого десанта ЗФЗ на Альтуре не было. Он хорошо знал, что десантников прислал барон Гакровиц.

   Он активировал программу-шпион. У него были высшие права доступа и затруднений это не вызвало. "Вирус" поразил все коммуникационные устройства его офицеров и солдат. Теперь его не подслушают.

   Сарос активировал свой коммуникатор:

   "Это генерал Сайрос!"

   Искусственный интеллект отозвался:

   "Рад вас привставать! Вы запустили в систему вирус, с которым не справиться".

   "Я это знаю. Потому и сделал это!"

   "Мои конфигурации и настройки нарушены. Я не смогу вам помгать эффективно, генерал".

   "Ничего! Активировать "близнеца"!"

   "В системе осталось всего несколько "заготовок", - был ответ.

   "Активировать все!" - приказал Сайрос.

   "Готово! "Заготовки" активированы!"

   "Двойников здешних людей! И перепрограммировать их подчинение лично мне! Программу верности барону не вводить!"

   "Двойники активированы с программой верности генералу Сайросу," - был ответ.

   Интеллект подготовил двойников. Система "близнец" работала теперь на самоуничтожение.

   Это означало только одно. "Близнецы" теперь не копировали оригиналы, но уничтожали их.

   Сайрос не знал как черный барон смог вычислить его. И ему было интересно.

   Он включил связь вручную.

   -Генерал Сайрос! - на обзорном экране появилось лицо командира десантной группы. - Это полковник личной охраны его светлости Карно. Полковник Карно!

   -Я вас слышу, Карно. Не стоит так орать.

   -Генерал! Генерал Сайрос!

   -Я слушаю вас, полковник!

   -Я приложил мою карту к идентификатору! Но реакции нет. Что с вашей системой?

   -С ней все в порядке, полковник.

   -Но у меня нет доступа!

   -Все верно. Я отменил ваш доступ, полковник Карно.

   -Вы? Не понял вас? Я полковник Карно. Командир...

   -Я знаю кто вы, полковник. Не стоит мне представляться. И я знаю, что вы прибыли от имени барона Гарковица. И знаю, что барон отдал приказ о моем отстранении и аресте. Но я с этим не согласен, полковник.

   -Здесь повелевает его светлость барон Гарковиц, а не вы.

   -Ошибаетесь, полковник. Сейчас здесь повелевает генерал Боб Сайрос, или я.

   -Вы шутите?

   -Нет. Все офицеры этой базы исполняют только мои приказы. И сейчас они программируют систему наведения. У вас несколько минут, чтобы убраться отсюда со своими солдатами.

   -И вы посмеете?

   -Крупнокалиберные пулеметы откроют огонь, полковник. Я вас предупредил. Второго шанса у вас и ваших людей не будет!

   Искусственный интеллект проинформировал Сайроса, что десантники уходят.

   "Это я вижу и сам! Карно не хочет рисковать. Я его знаю. Что двойники?"

   "Они уже заняли свои места".

   "Вот и отлично. Ты теперь также выполняешь лишь мои команды. Приказы барона для тебя недействительны, равно как и его командиров. Я командую этой частью базы".

   "Могу вас проинформировать, генерал, что скоро барон и его техники справятся с этой проблемой".

   "Что значит скоро? На это уйдут месяцы".

   "При технических возможностях барона Гарковица на ликвидацию проблемы уйдет не больше полутора земных месяцев".

   "Этого времени мне достаточно. Но хватит болтать! Мне нужна связь с планетой Федерации".

   "Какой именно? Уточните!"

   "Штаб звездного флота ЗФЗ! Управление дальней разведки! Прямой канал связи!"

   "Это не так просто. Сейчас обеспечить такую связь невозможно", - был ответ искусственного интеллекта.

   "А когда это будет возможно?"

   "Мне нужно для обеспечения связи и контроля около суток".

   "У тебя они есть! Работай!"

  

   ...Голос автоматического секретаря из ретранслятора доложил Сайросу:

   -Генерал. К вам капитан Смит из службы охраны "Б-13".

   - Пусть войдет.

   Пожилой офицер в серой форме вошел и представился:

   -Капитан Смит.

   -Что вас привело сюда, капитан?

   -Я служу на объекте "Б-13".

   -И что?

   Смит повторил:

   -Я служу на объекте "Б-13".

   -Вы пришли сообщить мне, где вы служите, капитан?

   Про себя Сайрос подумал:

   "Надо же. Он уже мертв, этот самый Смит. А его двойник так настроен исполнять свой долг. Только служит он уже не Гарковицу, а мне".

   Вслух Сарос продолжил:

   - Если есть, что сказать, то не тяните время!

   -Во время смены постов я слышал гул в подземельях, мой генерал. Я бы не обратил на это внимания, но уж очень эта похоже на взрывы гранат.

   -Где этот сектор?

   Капитан активировал голографическое изображение сектора "Б-13".

   -Какие могут быть взрывы здесь? Какой идиот станет стрелять в пещерах из гранатомета? Это опасно.

   -Я это слышал. И не стал бы беспокоить вас понапрасну, генерал.

   -И что там может быть?

   -Группа беглецов.

   -Грейг?

   -Да, мой генерал. Майор Алан Грейг, с ним Мадлен Гатлинг и Эльза Шрат.

   -И какого черта он начал стрелять?

   -На этот вопрос я не могу ответить, мой генерал

   -Насколько вы контролируете сектор, капитан?

   Офицер показал еще одно изображение. Часть приборов контроля были не во власти генерала Сайроса. Это совсем иная часть базы и сам Боб своим приказом отрезал для себя доступ в сектор "Б-13".

   -Все понятно! - сказал Сайрос.

   -Что прикажете, мой генерал!

   -Снять все усиленные посты наблюдения с сектора. Они сейчас не нужны.

   -Да, мой генерал!

   Капитан ушел. Генерал остался один. Он ждал связи со штабом военной разведки ЗФЗ...

  

   Орбита планеты Альтур.

   Борт крейсера "Черный барон".

   Барон Гарковиц раскрыл свое инкогнито и появился на борту своего крейсера. Он был в бешенстве. Измена генерала Сайроса была сильным ударом по его престижу.

   Барон не стал говорить с офицерами и призвал к себе Франсуа Дюгеклена.

   -Что вы скажете, Франсуа?

   -А что можно сказать? Мы знаем агента ЗФЗ в ваших рядах. Это успех!

   -Успех? Вы шутите?

   -Раскрыть такого агента Федерации - успех!

   -Но Сайрос не дал себя захватить!

   -Это пока. Он заперт на базе как в ловушке. Его захват всего лишь дело времени, ваша светлость. И попался он глупо.

   -Не думаю, - уже спокойнее ответил Гарковиц. - Он слишком умен, этот мерзавец. Как ему удавалось водить меня за нос! Меня!

   -Сайрос здесь все обустроил весьма умно, - согласился Франсуа. - Но он попался глупо. Его подвело желание поймать несуществующего агента!

   -Что? Несуществующего? - не понял Гарковиц.

   -Но вы сказали сами, ваша светлость, что агент "Игла" не существует.

   -"Игла", - пробормотал барон.

   -Или он все же...

   -"Игла" не просто агент, Франсуа. Это агент, который может проникнуть куда угодно. Потому у него и такое прозвище.

   -Он существует?

   -Да. Могу вам в этом признаться, Дюгеклен.

   -Но вы мне не скажете кто он? Так?

   -Я и сам не знаю кто он такой. В этом и состоит уникальность "Иглы". Никто не знает, кто он такой и потому поймать его невозможно.

   -Но ведь вы можете узнать его, ваша светлость? Он ваш личный агент.

   -И что с того? - спросил барон. - У нас с ним есть связь. Но не больше. "Игла" не желает, чтобы я знал кто он такой.

   -Но "Игла" среди людей Грейга! Это знают враги, ваша светлость.

   -И что? Вы также прибыли сюда среди людей Грейга.

   -Не я, а мой двойник, ваша светлость.

   -Но двойник был связан с вами! И вы готовы сказать, кто "Игла" среди людей Грейга?

   Франсуа ответил, что не знает.

   Барон сказал после этого:

   -И никто не знает! "Игла" не оставляет зацепок. Сколько раз уже было, что враги думали, что он у них в руках. И что? "Игла" продолжает работать. Он всегда уходил и еще раз уйдет.

   -А если "Игла" это Грейг, ваша светлость?

   -А если "Игла" это вы Франсуа? - с усмешкой спросил Гарковиц.

   -Я? Нет.

   -Именно такой ответ и дал бы агент "Игла"...

   3

   Альтур.

   "Сердце Лабиринта".

   Джек Марлоу убедился, что совершенно не знает лабиринта. Все что он знал и хранил в памяти, не пригодилось. Словно это было совершенно иное место.

   -Я не смогу исполнять обязанности проводника, - заявил он.

   -Как? - спросила Эльза.

   -Я не знаю куда идти! И могу теперь в этом признаться.

   -Но зачем вы брались за это? - вскипел Грейг.

   Марлоу признался:

   -Я думал, что знаю, куда вас веду. Но оказалось что это не так. И это значит, что сама планета хаотически меняет эти тоннели! Потому наши карты в лабораториях неверны.

   -Но как такое возможно? - спросил майор.

   -Если бы я мог ответить на этот вопрос. Это самое главное, что интересует меня. Но ответ мне не известен.

   Мадлен Гатлинг спросила:

   -Майор, сколько мы еще будем бесцельно бродить по этим катакомбам?

   Что мог ответить Грейг.

   Мадлен продолжила:

   -Выход мы не найдем, майор. Времени у вас мало. Еще одной инъекции ваш организм уже не выдержит.

   -Я это знаю.

   -И что делать? Где это место с "гремящим дымом"? Что это вообще значит?

   - Если бы я только знал, - Грейг опустил голову, но затем отдал приказ. - Если я не смогу идти дальше, отряд возглавит Марлоу.

   -Марлоу? - спросила Эльза Шрат.

   -Да. Меня уже не будет к тому времени. И вы должны будете доверить Джеку свои жизни.

   -А ему можно довериться? - спросила Мадлен.

   -Иного выбора нет.

   Марлоу вдруг поднял руку и призвал всех к тишине.

   -Вы слышите?

   -Что? - не понял Грейг.

   -Какой-то стук вдали.

   -Нет, - ответил майор.

   -И я не слышу, - сказал Мадлен.

   Марлоу настаивал:

   -Прислушайтесь!

   Все замерли. И Грейг тоже услышал этот шум.

   -Я слышу!

   Всем стал слышен звук шагов, как будто где-то далеко строем шли солдаты, твердо чеканя шаг, как на параде.

   -Что это? - спросила Мадлен.

   -Может солдаты? Что еще за парад в подземелье?

   -Да нет, я не об этом. Кто-то плачет совсем рядом. - Мадлен осветила фонарем один из тоннелей, уходящий в темноту, - Там кто-то есть.

   Марлоу вошел туда и через минуту вернулся, ведя за руку девочку лет десяти. Она истощена, под глазами темные круги. Ее плечи вздрагивали от рыданий.

   -Кто ты? - ласково спросила Мадлен. - Не бойся нас. Мы не причиним тебе вреда.

   -Я боюсь этого существа, - ответила девочка. - Оно рядом.

   -Мы защитим тебя. Эти люди солдаты.

   -Надо сидеть тихо и не двигаться, тогда оно нас не услышит. Сейчас оно ищет пищу. Его слух очень острый.

   -Что за существо? - поинтересовалась Мадлен.

   -У него много ног. Может сто, а может и больше. Это червь бога Табуры.

   -Хорошо. А как тебя зовут?

   -Рут.

   -Кто ты, Рут? Как здесь очутилась?

   -Мы живем в подземельях у Изумрудного водопада. Я убегала от Игольника и заблудилась. Червь хотел меня поймать, но я сумела сбежать. И то, только потому, что он погнался за более крупным зверем. Мне страшно.

   -Вы слышали, что она сказала, майор? Водопад. Здесь есть водопад в подземельях!

   -Слышал. Это, наверняка, место, где "гремит дым".

   -Похоже на то, майор, - сказал Эльза. - Но Тилаук ничего не говорил нам о людях, что там живут.

   -Он ничего о них не знал. Только сможет ли девочка проводить нас, ведь она заблудилась?

   -Нет, я проведу вас. Я знаю дорогу и смогу её отыскать. С вами не так страшно. Но нужно подождать пока червь пройдет.

   Четкий топот множества ног приближался. Все замерли и затаили дыхание...

  

   ...Майор Грейг почувствовал, что ноги более ему не повинуются. Он ухватился руками за стену, но удержать не смог. Сознание покинуло его.

   Грейг очнулся в лаборатории. Рядом с ним была синтетическая медицинская сестра и небольшого роста человек в медицинском комбинезоне.

   -Здравствуйте, майор, - сказал врач. - На медсестру не обращайте внимания. Этот чистый синтетик без эмоций.

   -А кто вы?

   -Вы не узнали меня? Хотя, конечно, вы видели только проекцию, которая не передает мое тело в точности.

   Грейг всмотрелся в проекцию.

   -Франсуа Дюгеклен?

   -Это я, майор. И я не умер. Хотя все мы на этой планете в некоторой степени мертвы. Недаром Альтур называют Планета Смерти.

   -Ничего не могу понять, Франсуа. Как я сюда попал?

   -Попали? Вы шутите, майор? Вы здесь уже давно. И ваше состояние стабильное.

   -Но как же "Сердце Лабиринта"?

   -Вы были там? - спросил Франсуа.

   -Да. Только что! И рядом со мной были Мадлен, Эльза и Джек.

   -Джек? Простите, майор, но вы назвали имя Джек?

   -Да. Джек Марлоу.

   -Но никакого Джека Марлоу в составе нашей группы не было.

   -Он присоединился позже.

   -Зачем? - спросил Франсуа.

   -Мне откуда знать? Я вообще мало что могу понять в том, что происходит. Как я оказался в этой лаборатории?

   -Я уже ответил вам на этот вопрос, майор. Вы тот, кто знает важную тайну, Алан Грейг. И мне она необходима. Вернее она необходима нам.

   -Я не знаю никакой тайны, Франсуа.

   -И именно поэтому вы и находитесь на планете Альтур, майор. Может, вы и не знаете тайны, но будете знать, Алан. И мне нужно то, что будет в вашей памяти. На планете Альтур это можно узнать. Я работаю на барона Гарковица. И мне нужны сведения о войне.

   -О какой войне?

   -О большой звездной войне между королевством Утремер и королевством Мелия. К войне присоединяться множество других систем и королевств.

   -Но этой войны не было!

   -Именно так. Этой войны еще не было. Но вы есть ключ.

   -Не могу вас понять, Франсуа! Что я могу знать о войне, которая только будет!

   -Вы уже задавали этот вопрос, Алан. И мой барон желает знать все об этой войне. Она будет и нам нужно планировать стратегию.

   -Франсуа! Скажите, как я попал сюда? Если я был в "Сердце Лабиринта", то как оказался здесь?

   -Альтур сам создает ваши проекции, майор? Потому вы можете быть сразу в нескольких местах. И у вас нет "близнецов".

   -Что это значит? Я все еще не могу понять.

   -Я объясню вам. Ваше имя Алан Грейг? Не так ли?

   -Да, я Алан Грейг.

   -Это кодовое имя, которое дали вам "стиратели". Личность Грейга закрывает ваши истинные сущности. Но если убрать Грейга, то вы сразу станете Жаком Ланье.

   -Я уже слышал имя Ланье.

   -Это ваше имя, майор.

   -Я Жак Ланье?

   -Именно так. А Эльза Шрат это Миранда Хоуп. И вы не случайно оказались на этой планете.

   -Это я уже слышал.

   -Хорошо. Я кое-что вам покажу, майор.

   Дюгеклен активировал голографическую проекцию...

  

   ...Существо состояло из множества сегментов. Оно обитало в "Сердце Лабиринта" давно. А, возможно, что он родилось в день основания Лабиринта.

   -Что это? - спросил Грейг.

   -Особая сущность, - ответил ученый. - Это путь к бессмертию.

   -К бессмертию?

   -А вы внимательно присмотритесь к нему, майор. Я занимаюсь космическими формами жизни много лет, но подобного никогда не видел. Длинное тело, в котором каждый сегмент походит на другой.

   -Это напоминает человека, - заметил Грейг. - Эти сегменты части людей?

   -И людей также, - ответил ученый. - Они соединяются с основным телом и постепенно трансформируются. Кости становятся более подвижными и изгибаются. Ноги раздаются и обретают боковую устойчивость.

   -Выглядит это не столь красиво.

   -Наоборот, майор. Это существо по-своему прекрасно. Вы все еще не поняли что перед вами. Это не просто уродливый монстр. Это и есть "Сердце Лабиринта". Оно собирает все части головоломки и создает новую реальность.

   -Не понял вас, то значит новая реальность?

   -Все просто. Никакой тюрьмы на Альтуре нет. Есть лишь верхние уровни и лаборатории. А внизу ничего нет.

   -Как нет?

   -А вот так. Ни заключенных, ни тюремных охранников. Есть лишь сегменты "Сердца Лабиринта". Могущественный и единый разум, который дает все, о чем мечтают его части.

   -Но я был в тюремных блоках, Франсуа. Там есть и охрана и заключенные.

   -Каждый из которых видит свое заключение по-своему. Вы видели камеру, в которой мужчины, а Мадлен видела камеру, в которой женщины. И это одна и та же камера.

   -Вы хотите сказать, что это иллюзия?

   -Не совсем. Это особая реальность. Грейг, Альтур двойник Лабиринта. И это не просто слова. Это особая реальность. Именно потому вы и здесь. Гатлинг стала частью этого существа.

   -А я? - спросил Алан.

   -Ваша проекция часть этого существа. И проекция Шрат тоже часть его. И пока я транслирую отражения, вы подчинены "Сердцу Лабиринта". Но это касается лишь вас и Шрат. А Гатлинг стала его частью постоянно. Иного тела у неё нет.

   -Мадлен?

   -Смотрите!

   Франсуа показал Грейгу, как из одного из сегментов существа выскочили какие-то отростки и пронзили стоявшего рядом человека. Они словно ножи пронзили живую плоть в пяти местах. Затем обмякшее тело было притянуто к существу и рывком было присоединено к сегментам.

   -Смотрите! - снова сказал Франсуа. - Тело становиться одним из сегментов. Вы видите, как его пронзают многочисленные споры. Человеческое существо трансформируется и снова живет!

   -И Мадлен стала частью этого?

   -Да.

   -Это ужасно! - вскричал Грейг.

   -Странно слышать такое слова от вас, Жак.

   -Я не Жак! Я Алан Грейг.

   -Пусть так. Тем более! Алан Грейг именно тот, кто призвал сюда Мадлен Гатлинг. Неужели не помните?

   -Я понял лишь то, что нас снова предали.

   -Я не был бы столь категоричен, - сказал Дюгеклен. - Она счастлива.

   -Мадлен?

   -Да. Она соединилась с Аланом Грейгом.

   -Но Грейг это я.

   -Вы Жак Ланье, а Алан Грейг часть "Сердца Лабиринта"...

  

   Глава 9.

   Ловушка

  

   1

   Альтур.

   Недра планеты Смерти.

   Девочка по имени Рут привела отряд майора Грейга к Изумрудному водопаду. Они услышали его ещё издали.

   В большей пещере, своды которой терялись в густом тумане, непрерывный поток искрящейся воды. Веселые блики создавали под сводами хоровод красок, и непрерывный шум наполнял пещеру. Вода скапливалась в глубоком рве и вытекала сквозь отверстие в стене возле моста, построенного из зеленого камня.

   Девочка показала на строение посреди пещеры:

   -Там живет мое племя.

   -Но здесь так мало жилищ. Где же вы живете? - удивился Грейг, осмотрев несколько убогих строений.

   -Наши жилища уходят под землю. Там спокойнее.

   -Пещеры под пещерами. Хорошо. Посмотрим поближе на этот "гремящий дым", как выразился наш друг вождь.

   Грейг поднял руку и отдал команду. Его люди перешли мост. Они направились к дому, сложенному из каменных блоков, на плоской крыше, к удивлению десантников, стоял крупнокалиберный пулемет, а окна были закрыты металлической сеткой.

   - Это племя не похоже на обычных туземцев. Пулемет "Большой Бил" состоит на вооружении армии Утремера. Неужели... - страшная догадка мелькнула в голове у майора, и он обратился к девочке. - А скажи, Рут...

   Вместо ребенка перед Аланом лежал предмет, переливающийся разноцветными огоньками. Он узнал его сразу, это был "близнец".

   Громкий голос из транслятора заставил майора вздрогнуть:

   -Я рад видеть тебя, Грейг. Ты поражаешь меня своей сноровкой.

   -Боб? - спросил Алан.

   -Да, Грейг, это я. Твой знакомый генерал Сайрос. Но ты, я вижу, не рад встрече? Кстати, положите оружие на пол. Я забыл тебе сказать, что вы окружены. Ты попадаешь второй раз в одинаковую ловушку.

   Неожиданно водопад исчез и на его месте майор увидел солдат. И было их не меньше сотни.

   -Бросайте оружие, - негромко сказал своим людям Грейг. - Марлоу и Гатлинг вы должны быть готовы начать действовать в любую минуту, когда представится возможность. Они не знают, что на вас за скафандры. Вы меня поняли? Выжидайте момент.

   -Ясно, майор.

   -Браво, Грейг! - из бункера вышел генерал Сайрос и направился к группе. - На этот раз я тебя не выпущу из рук.

   -Тебе повезло, Боб.

   -Да. Мне всегда везет. Ты хотел добраться до одного из самых больших секретов черного барона? Тебе это удалось. Именно здесь мы получаем тех существ, что принимают ваш облик. Но ты не ученый, Грейг, тебе не понять.

   -А ты разве ученый, Боб?

   -Но именно я руковожу проектом "Подмена". Их назвали "близнецами", и теперь они служат мне. Смотри.

   Сайрос подошел к сверкающей массе и тронул ее рукой. Существо тут же приняло его форму.

   -Это мой "близнец". Но он не обладает свободой выбора, а выполняет то, что прикажут. Смотри еще. - Генерал поднял с пола АДМ и всадил в "близнеца" десяток разрывных пуль.

   Тот буквально взорвался, тело его превратилось в сплошное кровавое месиво.

   -Теперь ему дали приказ "оживи", и смотри, что происходит.

   Через несколько мгновений "близнец" ожил. Раны на его теле затянулись, и Алан увидел улыбающегося человека.

   -Теперь команда "Выход из образа".

   Перед изумленными людьми вновь лежало искрящееся существо. Сайрос увидел, какое впечатление это произвело на его врагов, засмеялся.

   -Видишь, Грейг?

   -Вижу.

   -И что ты видишь? Скажи мне, Алан.

   -Я вижу уникальное существо.

   -Нет, - сказал Сайрос. - Нет в существе ничего уникального. Барон Гарковиц также купился на это!

   -Что значит купился, Боб? - спросил Грейг.

   -Черный барон думает, что сможет преподнести Федерации сюрприз. Но это не более чем фокус.

   -Фокус?

   -Разработка ученых Федерации. На деле все это ничего не стоит.

   -А ты не боишься сообщать мне все эти сведения, Боб?

   -Нет. Это уже не тайна.

   -Как тебя понять?

   -Просто. Барон Гарковиц уже в курсе того, что его просто обманули.

   -И моя миссия уже не имеет значения? - спросил майор.

   -Твоя миссия это единственное, что имеет значение. Возможно, что именно ради этого все и затевалось, Жак.

   -Жак?

   -Жак Ланье. Ты им был и снова им станешь.

   -Я уже не могу верить никому, Боб. Слишком все запутано и сложно для простого майора космического флота.

   -Нет, Грейг. Все это не сложно для черного плутонита. А он сидит внутри тебя. И он часть Жака Ланье.

   В голове Алана стало повторяться имя:

   Жак Ланье... Жак Ланье... Жак Ланье... Жак Ланье... Жак Ланье...

  

   ...Жак Ланье словно проснулся.

   -Рад вас приветствовать, Жак, - сказал незнакомый ему человек. - Вы пришли в себя!

   -Где я? - спросил Ланье.

   -Лаборатория на планете Альтур.

   -Альтур? - удивился Жак. - И как я попал на Альтур?

   -Это единственное место, где вы могли избавиться от личности Алана Грейга. Планета Смерти освободила вас.

   -А кто такой Алан Грейг?

   -Тот, кто занял ваше тело и подавил ваши воспоминания.

   -Такое возможно?

   -Да. Но мы смогли исправить то, что делали с вами. И вы снова стали самим собой.

   -Но я не помню ничего про Алана Грейга.

   -Так и должно быть.

   -Кто вы такой? - спросил Жак незнакомца.

   -Я профессор Тренер. Леопольд Тренер.

   -Я вас не знаю.

   -Это ничего. Мы познакомимся поближе и вы будете меня знать...

  

   ...Алан Грейг сопротивлялся. Его личность сознательно хотели подавить. Нечто чужое занимало его и вытесняло Грейга. Его будущее растворялось в прошлом иного человека. Ибо Жак Ланье никогда не пойдет путем Алана Грейга. Они слишком разные.

   Он очнулся в пещерах и рядом с ним была Мадлен.

   -Алан! Ты меня так напугал.

   -Мадлен? Что со мной было?

   -Ты упал, и мне показалось, что ты умер.

   -Мы снова в пещерах "Сердца Лабиринта"?

   -Да. Все остальные погбили и мы с тобой остались вдвоем.

   -Погибли? Марлоу и Шрат?

   -Да. Ты не помнишь, Алан?

   -Последнее что я помню - девочка по имени Рут.

   -Девочка?

   -Та, которая провела нас в пещеры Изумрудного водопада.

   -Но я не помню никакой девочки. И никто нас не водил к водопаду. Что это за место? - спросила она...

  

   ...Алан Грейг не смог ответить Мадлен.

   Он увидел перед собой громадное существо, состоящее из сегментов.

   "Постоянное обновление", - прозвучал голос в его голове.

   Существо приблизилось вплотную. Щупальца вытянулись из ряда сегментов, но не ужалили его. Они только приблизились.

   "Обновление".

   Грейг мысленно спросил:

   "Обновление чего?"

   "Новый путь и новая жизнь!" - был ответ.

   Громадная голова существа с круглыми фасеточными глазами приблизилась.

   "Жизнь внутри единого целого. Тебя будут питать остальные, и ты станешь питать их"...

  

   2

   Планета Федерации.

   Адмирал Сейм и генерал Боб Сайрос.

  

   Гросс-адмирал флота Федерации был удивлен тем, что Сайрос вызвал его почти по открытому каналу связи.

   -Что это значит? - строго спросил он.

   -Я раскрыт и моя карта бита. Потому скрываться нет более смысла.

   -И у вас имеется важное сообщение?

   -Да, - ответил Сайрос.

   -Говорите! - приказал гросс-адмирал.

   -Сначала я жду ваших слов, сэр.

   -Что? Я вас не понял, Сайрос.

   -А что здесь понимать? Меня интересует, как вы собираетесь меня отсюда вытаскивать.

   -Я не бросаю своих, Сайрос.

   -Я это знаю, адмирал. Но меня интересует, как вы собираетесь спасать меня.

   -Операция по вашему спасению будет подготовлена. А сейчас говорите! Что вы хотели сказать?

   -У меня информация о Грейге.

   -Говорите!

   -После того как вы вытащите меня отсюда.

   -Сайрос!

   -Я все сказал, гросс-адмирал.

   -Это измена присяге, Сайрос!

   -Адмирал! Я не присягал Федерации. Я наемник и служил вам за деньги. Но сейчас меня волнуем моя жизнь. Я не хочу закончить её на Планете Смерти.

   -Вас вытащат!

   -Меня не удовлетворят обещания, адмирал.

   -Вы не верите моему слову? - вскипел Сейм.

   -Верю, - ответил Сайрос. - Но я знаю, что есть политическая необходимость. И чего не заделаешь во имя этой необходимости, адмирал.

   -Что вы хотите?

   -Мобильная эскадра Зетора-младшего находиться на границах Федерации.

   -Вы требуете эскадру?

   -Здесь, на орбите Альтура, находятся крейсеры барона Гарковица. А мой космический фрегат "Акула" под контролем Гарковица. А мне нужен мой корабль.

   -А что ваши люди на корабле?

   -Наверняка, уже арестованы. Связи с боротом "Акулы" у меня нет.

   -Вы слишком дорого обходитесь Федерации, Сайрос.

   -Зато сколько пользы я принес, адмирал. И могу вам сказать, что мои сведения дорогого стоят. И никто вам такого не сообщит. Никто из ваших агентов на Альтуре! Они не сравняться со мной.

   -Это только слова, Сайрос!

   -Здесь работает агент второго принца Мелии.

   Сейм вздрогнул.

   Второй принц Мелии, могущественного королевства. Ибо планета-казино давно стала большим игроком в галактических играх. Принц Хорсер хорошо знает о будущей войне и если его представитель на Альтуре, то игра стоила свеч.

   -Доказательства!

   -Барон Гарковиц не знает и половины того, что затевается здесь. Пока не знает. Ведь на него работает "Игла". А "Игла" может проникнуть всюду.

   -Я давно дал приказ поймать "Иглу".

   Сарос засмеялся.

   -Многие говорят, что поймать "Иглу" невозможно. Отдать такой приказ много легче, чем его исполнить. Итак, я жду эскадру Зетора-младшего. Средства связи этой части Альтура под моим контролем.

   Сайрос отключился.

   Гросс-адмирал Сейм был в бешенстве...

  

   3

   Альтур.

   Лаборатория Дюгеклена.

   Франсуа Дюгеклен снова прибыл на планету Смерти. Руководить таким с орбиты, с борта, космического корабля, было опасно. Барон Гарковиц не возражал.

   -Достаньте мне Сайроса! - приказал барон. - Достаньте мне этого подонка живым!

   -Постараюсь, ваша светлость. Но у нас есть дела и поважнее Сайроса.

   Дюгеклена встретили полковник Фром, командир базы, и майор Роло, его заместитель.

   -Что у вас? - спросил Франсуа, хотя и так знал ответ.

   -Достать Сайроса сейчас невозможно, - ответил полковник.

   -Но что предпринимается?

   -Мы не контролируем большинства объектов, - ответил Роло. - Что здесь можно предпринять? Искусственный интеллект подчинен Саройсу.

   -Интеллект на этой базе не много значит. Ваши люди есть на нижних уровнях?

   -Немного, - ответил Фром.

   -Убирайте их оттуда.

   -Но...

   -Убирайте! - снова отдал приказ Дюгеклен. - Они больше там не понадобятся.

   -Это приказ его светлости? - спросил майор.

   -Да. Это приказ барона Гарковица.

   Дюгеклен уединился в помещении лаборатории. Там не было людей, а были только две синтетические девушки-лаборантки.

   Как раз то, что было нужно Франсуа.

   -Вы Элиза? - спросил он одну девушку. - Я не ошибся?

   -Нет, сэр! Вы не ошиблись. Я Элиза, синтетик для лабораторных исследований класса "А".

   -Вы также и пилот по совместительству? - спросил Франсуа.

   -Нет, сэр. Пилот она, - Элиза показала на вторую девушку.

   Та подошла и представилась:

   -Марта, синтетик для лабораторных исследований класса "А".

   -Вы пилот?

   -Я обладаю навыками управлять транспортными средствами малого класса.

   -Флаеры?

   -Да, сэр! - четко ответила Марта.

   -А что кроме флаеров?

   -Я могу управлять одноместными флаерами. Большой корабль мне не под силу. Нет навыков!

   -Плохо, Марта! Это очень плохо. Я всегда говорил, что в лаборатории нам необходим пилот.

   -Но у нас нет транспортного средства, сэр! - ответила Марта.

   -Средства есть в военном космическом порту. Но об этом после. Что наш подопечный?

   -Он стабилен, - ответила Элиза.

   -Насколько стабилен?

   -Объект полностью вспомнил кто он такой. Но у него тесная связь с двойниками, которые есть его точная копия. И потому возможны варианты совмещения сознания.

   -Такие варианты следует исключить. Как много у него двойников?

   -Они все внизу и контролировать их мы не можем, - ответила Марта...

  

   ...Генерал Сайрос запросил лабораторию.

   Искусственный интеллект дал её. Дюгеклен не знал о том, что всех синтетиков маркировали при помощи общей системы и потому искусственный интеллект базы их контролировал.

   Сарос мог все слышать благодаря внутреннему коммуникатору Марты.

   "Обеспечь мне доступ в лабораторию".

   "Мысленную?" - был вопрос.

   "Нет физическую. Я должен быть там".

   "Это опасно для вас, генерал".

   "Я рискну. В лаборатории есть тот, кто мне нужен".

   "Но там я не контролирую приборов и систем, генерал. Вас могут захватить. Двойники ваших людей там работать не будут".

   "Я это знаю", - ответил Сайрос.

   "Вы там будете один, генерал".

   "И это я знаю. Доступ!"

   Появилось голографическое изображение с указанием проходов. Коды доступа интеллект мог обеспечить...

  

   ...Сайрос вошел в отсек и увидел тело, которое лежало на кровати.

   Он приблизился и узнал Алана Грейга.

   -Вот где ты был все это время! Стоило стать вне закона, чтобы это узнать.

   Сайрос отключил прибор и снял клемы с головы Грейга.

   -Просыпайся, Грейг.

   -Что? - тот открыл глаза и поднялся на кровати.

   -Свобода, Грейг.

   -Свобода?

   -Я пришел вытащить тебя, майор.

   Грейг посмотрел на Сайроса.

   -Ты Боб Сайрос?

   -Мы знакомы давно, Грейг. Так что не прикидывайся.

   -Но я не Грейг, генерал. Мое имя Жак. Жак Ланье. Грейг всего лишь внедренная личность. Мое сознание было блокировано личностью Грейга. Но здесь меня от него освободили.

   -Что это значит? - не понял Сайрос. - Ты издеваешься надо мной, Грейг? Сейчас не время для шуток.

   -Я и не думал шутить. Я же сказал, что я не Грейг. Я Жак Ланье...

  

   ...Генерал Боб Сайрос открыл глаза и понял, что он в незнакомом месте.

   Он сразу связался с искусственным интеллектом.

   "Что происходит?" - спросил Сайрос.

   "Вы переместились, генерал".

   "Что это значит? Я же приказал следить за развитием событий".

   "Ваш приказ выполнен. Вы переместились из лаборатории, на первом ярусе, на самый нижний ярус".

   "Что значит переместился?"

   "В одно мгновение оказались в иной точке пространства", - ответил интеллект.

   "Как такое возможно?"

   "На этот вопрос у меня нет ответа, генерал. Я лишь констатировал факт".

   "Ошибка возможна?" - спросил Сайрос.

   "Нет. Но ведь вы находитесь внизу?"

   "Я не знаю. Меня сейчас окружают пещеры".

   "Значит вы действительно внизу. А что сказал вам Грейг, генерал?"

   "А ты не знаешь?"

   "Нет, - сообщил интеллект. - Слушать лабораторию я не мог".

   "Грейг сообщил мне, что он не Грейг. Он Жак Ланье!"

   "Это все объясняет, генерал. Теперь многое становится понятным. Я знаю о Жаке Ланье".

   "Знаешь?"

   "Знаю от вас, генерал".

   "От меня? Но я впервые слышу это имя!"

   "Вы сами назвали некогда кодовое слово для Грейга "Жак Ланье". Вы не помните, генерал?"

   "Нет. Ничего такого не могу вспомнить".

   "В этом и состоит основная проблема. Вы попали в ловушку".

   "В ловушку?"

   "Это ловушка, генерал".

   "Гарковиц сумел обмануть меня?"

   "Барон Гарковиц здесь ни при чем, генерал. Это ловушка Планеты Смерти! И моя деятельность в вашу пользу прекращается".

   "Что значит прекращается?"

   "В мою систему введен вирус, который приостанавливает мою жизнедеятельность раньше срока".

   Сайрос был удивлен.

   "Но кто мог ввести вирус?"

   "Я могу вам сказать, что нужно различать двойники...."

   После этого голос интеллекта пропал и больше надеяться на его советы не приходилось. Он выполнил свою миссию до конца...

  

   ...Майор Грейг и Мадлен Гатлинг вышли из тоннеля, где они прятались.

   Сайрос был искренне удивлен тому, что увидел. Он даже подумал что это видение.

   -Грейг?

   -Боб?

   -Ты мне не снишься?

   -Вот кого никак не ожидал здесь увидеть, Боб! Мадлен, это сам генерал Сайрос.

   -Я знаю кто он, Алан. Они нас поймали!

   Мадлен огляделась вокруг. Она искала солдат. Но никого не было. Сайрос был один, и он был без оружия.

   Генерала рассмешили её слова:

   -Меня самого поймали в ловушку.

   -Боб, как ты здесь? - спросил Грейг.

   -Тот же вопрос хочу задать тебе, Алан. Я только недавно видел тебя в ином месте?

   -Где? - спросил Грейг.

   -В лаборатории и ты назвался именем Жак Ланье!

   -Жак? Ланье? Но я не знаю этого имени, Боб. Ты уже произносил его ранее.

   -Я?

   -Ты. Недавно ты сказал мне это имя.

   -А мне казалось, что это ты, Грейг, назвался именем Жак!

   -Ты ошибаешься, Боб Сайрос.

   -Значит, это был двойник, Грейг. Твой двойник! Или наоборот.

   -Что значит наоборот?

   -Ты двойник того Грейга в лаборатории.

   -Вы говорите ерунду, генерал Сайрос! - строго сказала Мадлен. - Мы уже давно путешествуем по этим тоннелям и потеряли наших друзей.

   -Друзей?

   -Эльза Шрат и Джек Марлоу погибли. И они погибли из-за вас.

   -Что?

   -Ты все забыл, Боб? - спросил Грейг.

   -Забыл что? - переспросил генерал.

   -Девочка по имени Рут привела мой отряд к Изумрудному водопаду.

   -Ты сказал к водопаду? Никогда про такое место не слышал, - сказал Сайрос.

   -Это в большей пещере, со сводов которой идет непрерывный поток искрящейся воды.

   -Ты не поверишь, Грейг. Но про это я слышу от тебя впервые.

   Майор Грейг продолжил:

   -Там был дом, сложенный из каменных блоков. На его плоской крыше стоял крупнокалиберный пулемет "Большой Бил". И там был ты и твои солдаты, Боб. Ты приказал нам сдаться. И ты сказал, что мы попались в твою ловушку.

   -И ты сдался? - спросил Сайрос.

   -Ты шутишь?

   -Я не шучу, Грейг. Я действительно ничего не помню про такое. И на таких нижних уровнях Планеты Смерти не может быть солдат. Эти уровни контролирует сам планета.

   -Я приказал своим сложить оружие. И тогда к нам вышел ты, Боб. И ты сказал, что теперь не выпустишь меня из своих рук. И еще ты сказал, что именно там вы получаете двойников.

   -Я? Это полная ерунда, Грейг.

   -Так не ты руководишь проектом "Подмена"

   -"Подмена"? А что это за проект? Ты о "близнецах"?

   -Да! Или не ты приказал бросить меня в камеру с этим существом, что приняло мою форму?

   -Да, я приказал бросить тебя в камеру с "близнецом". Это было, когда вас поймали в первый раз. Но все это чистый фокус.

   -Фокус? - возмутилась Мадлен. - Моя семья пострадала от такого фокуса.

   -Тогда вам стоит обратиться не ко мне. А к тому, кто вас сюда направил. К гросс-адмиралу Сейму. Я здесь по его приказу.

   -Что ты говоришь, Боб? - спросил Алан.

   -Этого не может быть! - вскричала Мадлен.

   Сайрос рассказал:

   -Проект "близнец" задуман в штабе военной разведки флота ЗФЗ. Это попытка обмануть барона Гарковица и тех, кто стоит за его спиной. А вас сюда направили с целью еще больше запутать Гарковица. Хотя, возможно, у Сейма были и другие планы на тебя, Грейг. А все, что ты рассказал про водопад - это плод воображения, или проделки кого-то, кто не имеет отношения ко мне...

  

  

  

  

  

   Глава 10.

   Казимир Душинский

  

   1

   Альтур - двойник Лабиринта.

   Лаборатория.

   Алан Грейг остался в герметичной комнате с гладкими стенами. Он опустился на пол и сжал голову руками.

   "Я слабею. Я слишком устал, и мне нужен отдых. Гарковиц переиграл меня по всем статьям. Алов и Круп мертвы. Они своей смертью дали нам возможность бежать. Шрат мертва. Она дала мне еще один шанс. А мы с Мадлен вновь попались. И я не знаю, что с ней. Жива ли Мадлен? И теперь у меня нет никаких шансов вырваться отсюда".

   Вдруг двери отворились. На пороге стоял мужчина в белом комбинезоне со знаками медицинской службы Ассамблеи звездных баронов.

   -Уже? - спросил майор.- Но мне дали время для раздумий. Ещё не прошло и пяти минут.

   -Я пришел для консультации, - врач вошел и дверь за ним, закрылась.

   -Какой еще консультации? Оставьте меня в покое!

   -Спокойно, майор, - врач откинул капюшон и Грейг узнал Душинского.

   -Казимир?

   -Да. Это я. Но вот времени у меня очень мало.

   -Как вы попали сюда, Душинский?

   -Мне помог земляк, доктор медицины Заславский. Он работает здесь хирургом-трансплантологом.

   -Работает на барона Гарковица?

   -Заславский служит науке, майор. А барон Гарковиц лишь финансирует работы. Когда нас захватили в лесах Альтура, меня поместили в секретный отдел. И Заславский посоветовал использовать меня как ученого.

   -Вы слышали о программе "Подмена"?

   -Я над ней работаю.

   -Вы?

   -А разве я не профессор по космической биологии?

   -Но вы прибыли сюда как агент ЗФЗ. И они сразу допустили вас к секретам?

  

   ...Ответа Грейг не получил.

   Больше того он был в ином месте и рядом с ним не было Душинского.

   -Алан! - перед ним стояла Мадлен.

   -Мадлен?

   -Я не могу до тебя достучаться.

   -Не понимаю. Где мы?

   Вокруг были аккуратные деревья, словно из оранжереи, мраморные беседки и удобные кресла. Все выглядело ухоженным и цивилизованным.

   -Где мы?

   -Ты забыл? Мы с тобой дома.

   -Дома? Ничего не могу понять? Это Альтур? Планета Смерти?

   -Для нас здесь нет смерти, Алан Грейг...

  

   ...И снова все поменялось.

   Рядом стоял профессор Душинский. Он продолжал говорить о проекте "подмена".

   -Они сумели приручить весьма загадочную форму жизни, майор. Эти существа обладают фантастическими способностями. Их нельзя убить. Я был поражен, когда провел эксперимент. Добавил к его крови каплю концентрированной кислоты. Началось разложение. Вроде все как обычно, но... неожиданно кровь, сожженная кислотой, начала восстанавливаться. Это невозможно! Но это было на самом деле. Кроме того "близнецы" могут полностью имитировать все болезни оригинала, оставаясь совершенно здоровыми. Хотя какое тут здоровье, это совершенно другие мыслящие организмы!

   Грейг вдруг почувствовал головокружение.

   -Майор!

   -Я...

   -Что с вами, майор?

   -Не знаю... Голова...

   -Я сделаю вам укол.

   Душинский сделал Алану иньекцию...

  

   ...Грейг услышал голос:

   -Алан!

   Майор открыл глаза

   -Казимир?

   -Да. Теперь мы можем говорить.

   -Теперь? - не понял Грейг.

   -Именно теперь. Я сделал вам инъекцию особого препарата, который разработан лично мною. И теперь я могу общаться с вами мысленно, транслируя вам картины.

   -Мне все только кажется?

   -Нет. Мы с вами беседуем, и нас никто не слышит. И у меня для вас плохие новости, Алан

   -Плохие?

   -Вы хорошо помните спасение людей на планете Гибос, майор?

   -Да, я принимал участие в этой операции.

   -Я знаю. Я прочитал отчет из секретной базы данных. Меня допустили туда для составления каталога. И я нашел интересные сведения о вас и Мадлен Гатлинг.

   -И что вы нашли?

   -Вы и она уже были на Альтуре!

   -Были?

   -До задания адмирала Сейма.

   -Нет. Этого не может быть, Казимир. Тогда, во время акции на Гибосе, наши корабли даже не приближались к орбите Планеты Смерти.

   -Ошибаетесь, майор. Вы не только приближались, вы и Гатлинг остались на Альтуре.

   -Остались?

   -Да, Альтур поглотил вас и госпожу Мадлен.

   -Я вас не понимаю, Казимир.

   -Вы и Гатлинг стали частью "Сердца Лабиринта".

   -Вы хотите сказать, что я копия?

   -Не совсем, майор. "Близнецы" это обман. И вы не близнец. Тем более что эффективно "близнецы" могут работать лишь на Альтуре. Вы не "близнец".

   -А кто же я? Да скажите, Казимир.

   -Вы Жак Ланье. Вам внедрили сознание Алана Грейга. И вы жили его жизнью.

   -А Мадлен?

   -Она, также как и вы, часть "Сердца Лабиринта".

   -Но что такое это самое "Сердце Лабиринта"?

   -Я кое-что узнал про эту тварь.

   -Тварь?

   -Существо, - поправился профессор. - Именно здесь и кроется разгадка планеты-двойника. Это существо доставили сюда с Лабиринта, и оно здесь прижилось.

   -Живое существо?

   -Эта форма жизни мне, как биологу, очень интересна. Но я не могу объяснить, что оно такое. Существо не имеет ни рта, ни кишечника. Длинные шипы, которые выпускает каждый сегмент, пропитаны жидкостью. Жидкость эта нечто вроде парализующего яда. Они протыкают жертву и с этой минуты человек, или

любое другое животное становится частью "Сердца Лабиринта". Со временем тело жертвы трансформируется, и становиться частью единого уникального организма.

   -Чего только не бывает во вселенной. И я часть этого существа?

   -Да. Вы и Мадлен Гатлинг. И именно потому Альтур призвал вас.

   -Меня отправил на это дело адмирал Сейм.

   -Нет. Сейму это посоветовал сам губернатор Лабиринта Хнер. Для него было важно, чтобы именно вы попали на Альтур, майор.

   -А цель?

   -Одна из целей - Жак Ланье.

   -И что есть ценного в этом Жаке?

   -Ланье уникален. В его теле пять личностей.

   -В моем теле?

   -В теле Жака Ланье. Но не Алана Грега.

   -Я не совсем вас понимаю, Казимир.

   -Я сам долго бился над этой загадкой, майор. Алан Грейг стал частью "Сердца Лабиринта". Его физическое тело перестало существовать в нашем земном понимании этого. Но личность Грейга была перенесена в тело Жака Ланье. И благодаря пяти личностям, что живут внутри Ланье, была достигнута полная адаптация.

   -Вы хотите сказать, что я Жак Ланье? Именно я?

   -Планета Альтур обезопасила вас, майор. Она создала много ваших копий, которые действуют лишь на этой планете. Я долго искал среди двойников, которых создала Планета Смерти, и не нашел настоящего. Но это не так важно. Ланье покинет Альтур, и двойники просто исчезнут. Главное что информация останется. Вы все единое целое.

   -Вы уверены?

   -Да, - ответил Душинский. - Инъекция, которую я сделал. Она соединит все сущности созданные планетой на основе вашего тела. Но двойника она убивает.

   -Как? - спросил Грейг.

   -Его ткани распадаются. Но вам не стоит бояться, майор. Вы и лейтенант Алов многое должны сделать в будущем.

   -Алов жив?

   -Конечно, жив. Его сразу заменили, еще во время посадки.

   -Заменили?

   -На двойника.

   -И я вытащил из камеры двойника?

   -Конечно, майор. Хотя. На деле камеры никакой не было. Это всего лишь иллюзия Лабиринта. В этом особенность самой страшной тюрьмы в галактике. Иллюзия, от которой иногда умирают по-настоящему. И самое странное, что смерть не одна. Из сотни или даже тысячи.

   -Как мне бежать с этой проклятой планеты, Казимир?

   Душинский усмехнулся:

   -Если бы это было так просто. Я и сам не знаю, как отсюда уйти. Потому мы с вами говорим в иллюзии созданной мной самим. Вы ведь слышали о страхах Лабиринта?

   -О планете-тюрьме? А есть кто-то, кто не слышал о ней? - спросил Грейг.

   -Я сумел понять здесь одно. "Сердце Лабиринта", или то существо, о котором мы говорили, перенесло сюда часть страшной планеты. И мне хотелось бы понять тайну Лабиринта. Пусть даже часть тайны, что есь на Альтуре.

   -Так вы скажете, что делать, Казимир?

   Но больше он Душинского не видел. Все стало расплываться, словно в тумане...

  

   ...Грейг услышал голос генерала Сайроса:

   -Ты меня слышишь?

   -Да. Это ты, Боб?

   -А кто еще? Я генерал Боб Сайрос.

   -Чего тебе?

   -На орбите Альтура космический фрегат "Откровение". Корабль второго класса, - сообщил Сайрос. С пятью импульсными пушками и силовыми щитами.

   -И что?

   -Это шанс, Грейг.

   -Какой шанс, Боб? Мы на Альтуре, а корабль на орбите. Большая разница.

   -Флаер с этого корабля на посадочной площадке базы N 13. Ключевое слово "Победа". Запомни.

   -Победа, - повторил Грейг....

   ...Когда вошли охранники, Алан Грейг лежал на полу.

   -Что с ним? - один из них толкнул майора ногой.

   -Неужели подох? - второй склонился над телом.

   Тут майор резко ударил охранника ребром ладони по шее. Солдат упал. Второй ничего не успел предпринять. Грейг "ожил" и вскочил на ноги. Удар! И солдат упал подле своего напарника. Шокер окончательно вывел конвоиров из строя, с гарантией на два часа.

   Через пять минут, переодевшись в форму охраны и изучив карту, Грейг вышел в коридор. Он уверенно шагал по нему, что попадавшиеся ему навстречу солдаты даже не обращали на него внимания.

   В зале управления не было ни души. Грейг выключил все системы слежения, разблокировал вход и дал команду зарядить оружие электронных роботов-охранников холостыми патронами.

  

   2

   Лаборатория.

   Казимир Душинский действует.

   Грейг снова открыл глаза.

   -Моя сыворотка работает, майор. Хотя наш контакт был прерван генералом Сайросом.

   -Я сплю?

   -Да. Все, что вы видите, происходит только в вашей голове, майор. Хотя это трудно назвать сном. Чего от вас хотел Сайрос?

   -Он сказал, что на орбите Альтура появился фрегат "Откровение".

   -А он не так прост этот генерал! - вскричал Казимир. - Он желает списать вас со счетов.

   -Списать?

   -В будущей галактической войне Жак Ланье сыграет свою роль.

   -Я? Но я не адмирал. Какую роль я могу сыграть?

   -Если бы я мог это знать, майор. Но я не знаю. Хотя если говорить правду, об этом никто ничего не знает. Не знает барон Гарковиц. Не знает его агент "Игла". Не знает генерал Сайрос. Не знает полковник Фром и его хозяин король Утремера Луи II. Не знает второй принц Мелии Хорсер. Но все они хотят это знать.

   -И потому они копались в моих мозгах?

   -Именно поэтому. На Альтуре собрались многие заинтересованные стороны. Кстати, майор, вам знаком офицер военной разведки при штабе космического флота ЗФЗ Барт Нэш?

   -Я слышал это имя от адмирала Сейма. Когда меня отправляли на Альтур, адмирал сказал, что майор Нэш от военной разведки в курсе задания.

   -А лично вы его знаете? - спросил Душинский.

   -Нет. Лично мы не знакомы...

   Контакт с Душинским прервался.

  

   ...И снова майор Грейг очнулся в незнакомом месте. На этот раз он был герметичной комнате, обставленной стандартной мебелью дешевого отеля для гражданских космолетчиков.

   Рядом с ним была красивая женщина, которую он не знал.

   -Кто вы? - спросил Грейг.

   -Аделина.

   -Аделина? Впервые слышу такое имя.

   -Меня так назвал майор Нэш. Я копия его жены и ношу то же имя что и она.

   -Копия? А зачем Нэшу копии жены?

   -Его жена была казнена. А ему она нужна, и потому он создал копии по генетическим образцам.

   -А это разве законно? - спросил Грейг.

   -Нет, - ответила Аделина. - Но Нэша этого никогда не останавливало.

   -Чего вы хотите, Аделина?

   -Спасти вас, майор.

   -Спасти? От кого?

   -От Душинского.

   -От Казимира? Но он в моей команде.

   -Нет, майор. Душинский не в вашей команде. Он сам по себе. Он желает познать Альтур и его тайны. И для этой цели ему нужны вы. Ибо простого "довойника" недостаточно. Для этой цели необходим оригинал.

   -Я?

   -Именно вы. И потому Душинский и затеял с вами эту рискованную игру.

   -И вы пришли меня спасти, Аделина?

   -Да. Я в силах это сделать.

   -А могу я узнать, как вы оказались на Альтуре? - спросил майор.

   -Зачем вам это знать? Что это вам даст? Иногда знания только мешают, майор Грейг...

  

   ...Казимир Душинский решил использовать конусы. Грейг ускользал от него, и он понял, что рядом некто знающий о его эксперименте.

   Он наладил оборудование и просчитал направление.

   И снова Алан Грейг увидел Душинского.

   -Мне это уже не нравится, Казимир.

   -Вы снова видели Сароса? И он сказал вам, что я работаю против вас?

   -На этот раз я видел не Сайроса.

   -А кого? - удивился Душинский.

   Грейг не ответил. Теперь он уже не доверял космобиологу.

   -Кого вы видели в видении, майор? Это весьма важно.

   -Что это за конусы?

   -Это приборы и вам не следует их бояться.

   -Я не боюсь. Я спросил что это?

   -Вы не поймете.

   -А вы попробуйте объяснить, Казимир.

   -Мне нужно пробудить память Алана Грейга. Я должен знать в деталях все что случилось того с ним и Мадлен Гатлинг.

   -Зачем вам это нужно?

   -Чтобы помочь вам, Жак. Мы разделим вас, и вы снова станете самим собой. Разве вам самому этого не хочется. По-другому ваши личности не разделить.

   -Вы не справляетесь с простой блокировкой сознания? Вы не можете удалить "подсаженную" личность? Казимир, с этим справится любой студент!

   -Но в сознании Жака Ланье живет пять сущностей. Пять! Не стоит забывать про это. И если троих я знаю, то двое загадка для меня. И эти пять сущностей были заблокированы личностью Алана Грейга. И потому простая разблокировка сознания здесь не сработает. Это сложная задача и выполнить её я смогу при вашем полном содействии, майор.

   -Но могу ли я вам доверять, Казимир?

   -Это решать вам, майор Грейг...

  

   ГЛАВА 11.

   Воспоминания

  

   Планета Альтур - двойник Лабиринта.

   О том, что было до экспедиции грпуппы Грейга на планету Альтур.

   За год до того...

  

   Мадлен использовала портативный сканер.

   -Это существо здесь! - сказала она.

   -Рядом с нами?

   -Да. И оно не враждебно.

   -Мадлен? Ты говоришь о том, что эта тварь не враждебна? Но она охотится на нас.

   -Местные аборигены - это порождения этого существа. Они связаны.

   -Не понял тебя, Мадлен. Как они могут быть связаны?

   -Это совршенно новая форма жизни, Алан. Новая и незнакомая нам. Но она совершенна. Ты понишь наши земные легенды о богах?

   -Что-то помню.

   -Вот это существо может дать то к чему стремилось человечество.

   -И что это?

   -Счастье и бессмертие.

   -Но оно уничтожает людей, Мадлен. Мы это сами видели.

   -Нет, - сказала она.

   Из отводного тоннеля выбежал десантник.

   -Это вы Грейг? - спросил он. - И врач Гатлинг?

   -Да я капитан Грейг.

   -Капитан торгового флота? - усмехнулся десантник. - Я капитан Джек Марлоу из космического десанта Федерации.

   -И вы пришли за нами? - спросила Мадлен. - Но мы не давали сигнала о помощи.

   -Мою группу атаковали какие-то твари. Мы отбили атаку. Но с борта мне сообщили о вас.

   -Вы пришли один? - спросил Грейг.

   -Нет. Мои люди по ту сторону тоннеля. Прошу вас следовать за мной.

   -Я еще не закончила эксперимент, капитан, - сказала Мадлен.

   -Мне нет дела до ваших эикспериментов, доктор. Мои люди рискуют ради вас жизнями! Так что вы следуетет за мной. Это приказ и он не обсуждается.

   Но в этот момент гул потряс пещеры. Пролом из которого вышел капитан-десантник обвалися.

   -Что это? - спросил Марлоу.

   -Обвал! Кто-то из ваших солдат применил гранатомет, констатировал факт Грейг.

   Вдали послышались шаги.

   -Это оно! - вскричал Грейг.

   -Оно? - не понял Марлоу.

   -Жуткая тварь идет за нами, капитан!

   Мадлен протестовала:

   -Это не тварь, Алан! Это разумное существо. Разумное и могущественное! Как ты не можешь этого понять?

   -О чем она? - Марлоу посмотрел на Грейга.

   -Вам лучше не знать, капитан.

   -Не знать чего? Я офицер и не боюсь сказок.

   -Это не сказки, капитан, - сказала Мадлен...

  

   ...Профессор Леопольд Тренер потерял контакты с Гатлинг.

   -Что такое? Мои приборы больше не фиксируют её!

   Ассистент профессора ответил:

   -С приборами все в порядке, сэр!

   -Но где она тогда?

   -Возможно...возможно что она мертва, - предположил ассинтент.

   -Гатлинг? Не может быть! Она так просто не умрет. Мне нужна связь с группой космического десанта капитана Марлоу.

   -Связи нет.

   -И связи нет? Так проверьте приборы!

   -Уже просканировано. Повреждений системы нет. Но зафиксированы подземные толчки.

   -Они применили оружие?

   -Гранатометы.

   Тренер чертыхнулся и опустил руки...

  

   ...Грейг увидел как острые жала, покрытые слизью, метнулись к нему. Увернуться он не мог и просто закрыл глаза. Сильный толчок отбросил его к стене.

   -Вставай Алан! - услышал он крик Мадлен.

   -Они не повредили меня! Ты можешь понять...

   -Это скафандры! - сказала она. - Те самые, которые мы получили от аборигенов

   Жала застыли. Почему этот человек избежал своей участи? Ведь удар был точен и очень хорошо рассчитан?

   Но замешательство длилось всего мгновение.

   Смертоносные отростки вновь нацелились для броска. Но на этот раз была выбрана другая жертва.

   Мадлен расстегнула молнию своей защиты.

   -Нет! - закричал Грейг.

   -Я так решила, Алан!

   Мадлен дала щупальцам проникнуть в свое тело. Грейг не мог отвести взгляда и видел, как острые шипы разворотили грудь девушки. Они пронзили тело насквозь и стали оплетать его словно змеи.

   -Надо бежать! - закричал Джек.

   -Мадлен!

   -Грейг, она мертва!

   -Мертва? - Грейг посмотрел на капитана десантника.

   -Вы не видите? Нам нужно уходить, если не хотим закончить, так как она!

   Алан обвел взглядом пещеру.

   Все было заблокировано, сегменты существа были всюду. Оно заполнило собой пространство пещер и поглощало людей.

   -Выхода нет! - сказал Грейг.

   Он также как и Мадлен расстегнул скафандр.

   -Грейг! Вы сошли с ума! У вас такая защита! Вы можете спасти нас обоих.

   -Мадлен мертва!

   -Это был её выбор, капитан! Зачем вам умирать так страшно?

   Грейг очнулся и застегнул молнию.

   -Пусть будет по-вашему!

   -Нужно найти лазейку!

   -Уже нашел! - закричал Грег и запрыгнул на спину чудовища.

   Там был прочный панцирный каркас, и щупальца не доставали туда. Это он заметил уже давно.

   -Марлоу! Прыгай!

   Капитан сделал попытку, но сорвался и покатился по камням.

   Щупальца нашли и его и Джек как Мадлен был опутан смертью. Армейский бронежилет не спас его, щупальца пронзили его словно нож масло.

   Алан Грейг решил уходить и побежал по спине твари, прыгая с сегмента на сегмент...

  

   ...Когда Грейг увидел Марлоу и Мадлен он потерял дар речи.

   Они стояли перед ним у самого входа в спасительный тоннель.

   -Мадлен? Джек?

   -Я же говорила тебе, Алан. Что бояться не стоит.

   Марлоу добавил:

   -И она была права. Бояться нечего и вам не стоит сопротивляться, капитан. Мои люди оказали сопротивление и напрасно. Как я был слеп.

   -А сейчас вы прозрели, капитан?

   Марлоу ответил спокойно:

   -Прозрел. Вы нашли правильное слово, капитан. Я прозрел.

   -И вы целы? - спросил Грейг. - Я не могу понять как такое возможно?

   -Стань частью целого и ты все поймешь, Алан, - сказал Мадлен.

Грейг вплотную подошел к Джеку.

   -Кто ты? - спросил он.

   -Я Джек Марлоу. Мою личность никто не отнимал.

   -Но отняли твое тело!

   -Это неправда, капитан. Странно слышать такие слова от человека, который сам хотел свети счеты с жизнью всего несколько минут назад.

   -Я прозрел! - усмехнулся Грейг.

   -Нет, - ответил Марлоу. - Ты не прозрел, Грейг. Ты все еще слеп. Твое тело изменится, но ты его не потеряешь. Больше того ты обретешь бессмертие!

   -Я уже говорила тебе это, Алан, - подтверди на слова Марлоу Мадлен. - Существо, как ты его называешь, может создавать сколько угодно тел, твоей генетической конструкции. Вот сейчас я перед тобой.

   Она взяла его за руку. Её рука был рукой живого человека!

   -Мадлен!

   -Алан я перед тобой! Я говорила тебе, что существо не представляет опасноти. Мое сердце бьется, как и твое. Правда это тело пока начальное и потому неусточиво.

   -Что это значит? - не понял Грейг.

   -Оно скоро разрушится. Но у меня будет много новых.

   -Но где ты сама?

   -Я часть существа. Я часть "Сердца Лабиринта". Жаль, что ты пока не способен понять, что это такое.

   -Он мождет слиться с нами, - сказал Марлоу...

  

  

  

  

   Глава 12.

   Зачистка

  

   1

   Альтур

   Лаборатория.

   Генерал Сайрос.

   Сайрос был в отчаянии. Его загнали в ловушку. И выхода не было. Крышка плотно захлопнулась и с гибелью искусственного интеллекта его шансы скатились к нулю.

   Генерал знал, что искусственный интеллект базы был весьма ограничен в возможностях. В последнее время звездное королевство Утремер и Ассамблея звездных баронов не доверяли "интеллектам". Эти разработки были весьма опасны из-за планеты Илиния. Илинийцы легко ломали защиты и подчиняли кибернетические разумы себе. Потому искусственным разумам доверяли не многое. Только самые общие базы безопаности и контроля.

   Но генерал Сайрос сумел выжать из контроля над "интеллектом" максимум. Он расширил возможности "интеллекта" и сумел скрыть это от общей системы слежения.

   Боб Сайрос в прошлом был не только пиратом, как считал барон Гарковиц. Он был не только космическим пилотом и командором. Сайрос весьма почитал науку. Он интересовался последними разработками и всегда держал руку на пульсе, даже когда был вне закона.

   Сайрос его не настоящее имя.

   Он взял его однажды, когда попал в неприятности на Ятрембе. Фомальганец Реер сделал ему все документы на это имя.

   Он тогда спросил отчего "Сайрос"?

   Просто прочитал на упаковке название компании сельскохозяйственных инструментов "Сарос". Так и сказал, его фамилия Сайрос. А имя пришло ему на ум из сельскохозяйственной тематики. Боб Сайрос.

   На деле он был известен во многих мирах под именем капитана Ринальди пирата и торговца органами, командира знаменитого корабля "Арго". А кто скрывался за именем Ринальди, не знали даже лучшие, великолепно укомплектованные, агенты разведки Мелии и Утремера...

  

   ...Сайрос думал про себя:

   "Вот и все, Ринальди. Ты попался. Однажды так все и должно было закончиться. Тебе не может везти вечно".

   Но судьба не оставила его.

   С ним связался профессор Тренер:

   "Наконец я вас нашел, генерал!"

   "Кто это?"

   "Ваш внутренний коммуникатор поврежден, генерал. Мне удалось восстановить его лишь частично. Потом вам следует его заменить в будущем".

   "Если оно будет, это самое "потом". Кто вы такой?"

   "Профессор Тренер".

   "Вы решили доконать меня, Тренер?"

   "Нет. Я решил вас спасти".

   "Но вы служите барону Гарковицу!"

   "Кому я служу определить трудно даже для меня самого, генерал".

   "А с чего вас стала волновать моя судьба?"

   "Ваша судьба мне безразлична, генерал".

   "Вот как?"

   "Но мне нужен Жак Ланье. И вы сейчас тот, кто может его вытащить!"

   "Это честно, Тренер! Мне нравится, когда противник говорит честно. Что я должен делать?"

   "Я открою вам путь в лабораторию. Там находится Жак Ланье. И там же находится профессор Душинский. Он должен исчезнуть".

   "Кто? Ланье или Душинский?"

   "Душинский", - был ответ.

   "Я должен его убить?" - спросил Сайрос.

   "Нет. Тогда "Сердце Лабиринта" сможет его воссоздать. А этого не должно произойти".

   "Сердце Лабиринта"? Говорите точнее, Тренер. Что все это значит?"

   "Все просто! Я помогу вам, а вы поможете мне!"

   "И что мне делать?" - спросил Сайрос.

   "Все просто. Мы обманем Душинского".

   "А его стоит обмануть?"

   "По-другому его не победить. Не стоит вам недооценивать противника, генерал. Душинский весьма умен. А здесь работает не физическая сила, а разум. Мы на Альтуре. Не стоит вам этого забывать".

   "Об этом трудно забыть. Мне постоянно напоминают, что я на Альтуре. На проклятой Планете Смерти".

   "Вас бросили здесь, генерал. ЗФЗ не пришлёт за вами кораблей. Я могу вам это гарантировать. Вы больше никому не нужны. Вам ничего не сообщили и ни во что не посвятили".

   "Вы о чем?"

   "О вашем нанимателе. Гросс-адмирал Сейм не сообщил вам, что группа состоит из майора Грейга, лейтенанта Алова, техника Дюгеклена, сержанта Крупа, капрала Шрат, врача Гатлинг.

   "Это он мне как раз сообщил. Но кроме перечисленных лиц в группе был еще и Казимир Душинский".

   "Именно, генерал. Вам сообщили имя космобилогоа Казимира Душинского. Но в составе гпуппы такого не было. Душинский это часть "Сердца Лабиринта". Это тот, кто управляет от имени существа!"

   "Душинский?"

   "Именно!"

   "Но если он способен омануть самого гросс-адмирала Сейма, то как одолеть его?" - спросил Сайрос.

   "Его нужно бить его же оружием"...

  

   ...Дюгеклен отключился от коммуникатора.

   Похоже, что все прошло успешно. Сайрос не заподозрил подмены. Он говорил вместо профессора Тренера. Генерал купился на это.

   Франсуа откинулся в кресле. Он страшно устал от борьбы и гонки. Но на экране он увидел барона Гарковица.

   "Сон отменяется", - подумал Франсуа.

   -Именно отменяется, Дюгеклен! - вскричал барон.

   -Но все прошло отлично.

   -Сайрос вам поверил? - спросил Гарковиц.

   -Да.

   -Поверил или прикинулся что поверил?

   -Поверил. Он считает, что с ним говорил Трэнер. Я давно говорил, что нам стоит использовать даже наших врагов. И тогда мы сумеем поправить проигранную кампанию.

   -Что вы хотите этим сказать, Дюгеклен?

   -Только то, что Сайроса стоит в конце отпустить.

   -Отпустить? Моего врага? Шпиона Федерации? Вы сошли с ума, Дюгеклен?

   -Нет, ваша светлость. Я в своем уме. Вы знаете имя капитана Ринальди?

   -Кто его не знает! Ассамблея вынесла ему смертный приговор.

Равно как и Верховный суд ЗФЗ, как и Верховный суд Утремера. Как и суд короля и принцев Мелии и иных систем.

   -Так вот наш Сайрос и есть Ринальди!

   -Что? - не поверил Гарковиц.

   -И Федерация, на которую он работал, об этом не знает. А они давно его ищут. Вы понимаете, о чем я, барон?

   -Будь я проклят! - воскликнул Гакровиц. - Сайрос и есть Ринальди? Каков мерзавец! Но обвел вокруг пальца самого гросс-адмирала Сейма и всю разведку Федерации! Такого человека ликвидировать нельзя! Ему стоит помочь!

   -И я о том, барон! Тем более что он связан с Жаком Ланье. А этот самый Ланье ослабит позиции Утремера и Мелии в будущей галактической войне.

   -А ослабление позиций Мелии и Утремера, - договорил Гарковиц, - усилит мои собственные позиции в Ассамблее звездных баронов!

   -Именно так, ваша светлость.

   -Тогда стоит помочь генералу Сайросу.

   -Я дам ему возможность вызвать свой корабль?

   -Знаменитый корабль пиратов "Арго"?

   -Да, ваша светлость. Пусть "Арго" заберет своего капитана.

   -Но сделать это нужно тайно, Франсуа. Международные осложнения мне не нужны.

   -Их и не будет. Мы все скроем.

   -Тогда действуйте, Дюгеклен! И еще! Можно стереть в его памяти последние события?

   -Это необходимо?

   -Да. Рисковать не стоит. Пусть он будет только капитаном Ринальди, командиром "Арго". А космический фрегат "Акула" пусть исчезнет.

   -Вы хотите уничтожить фрегат, барон?

   -Зачем? Ему дадут новое имя, и он станет одним из кораблей моего флота.

   -Да, ваша светлость! - ответил Франсуа барону Гарковицу...

  

   2

   Альтур.

   Лаборатория.

   Аделина.

   Аделина в форме капитана службы безопасности шла по коридору отдела специальных исследований секретного сектора "О", верхней наземной базы барона Гарковица N 18.

   -Код-допуск! - раздалось из звукотранслятора.

   Она приложила нагрудный знак к сканеру.

   -Доступ разрешен!

   Двери открылись.

   Пройдя по коридору до камеры анабиоза, она нажала кнопку вызова.

   Появился лейтенант медслужбы Ассамбели баронов.

   -Я капитан Рик, - представился офицер.

   -А я офицер службы безопасности. По распоряжению его светлости барона!

   -Прошу войти.

   Аделина вошла.

   -Мне не сообщили о вашей миссии, - сказал лейтенант.

   -И что с того? - спокойно спросила она. - Неужели барон должен согласовывать свои действия с простым лейтенантом медицинской службы?

   -Но есть инструкция! - обиделся офицер.

   -Она распространяется и на его светлость? - спросила Аделина.

   -Я не то хотел сказать. Простите меня.

   -Ведите к камерам! - отдала она приказ.

   Лейтенант повиновался.

   Он провел женщину к камерам.

   -Здесь, - тихо произнес лейтенант.

   -Кто? - спросила она.

   -Тот, кто вам нужен.

   Лейтенант положил руку на приборную панель.

   -Активировать всех? - спросил он.

   -Да, - сказала Аделина.

   Он вел код и отдал приказ.

   -Они скоро будут выведены из состояния анабиоза.

   -Мне это и нужно! Они должны быть готовы последовать за мной. Вам это понятно, лейтенант?

   -Да.

   -Поторопитесь.

   -Все решаю уже не я. Я сделал необходимое и теперь остается лишь ждать...

  

   ...Франсуа Дюгеклен проверил все показания.

   -Она проникла сюда совсем недавно.

   -Как это возможно? - спросил барон Гарковиц. - на орбите мои военные корабли.

   -Небольшой флаер мог проникнуть сюда. В нынешней неразберихе это не так сложно, ваша светлость.

   -Она шпион ЗФЗ?

   -Возможно, - ответил Дюгеклен.

   Франсуа понял, что женщина всего лишь синтетик. Хоть и нового поколения.

   -Захватить! - приказал барон.

   -Не стоит этого делать, ваша светлость. Это синтетик! - сказал он.

   -Синтетик? - не поверил Гарковиц.

   -Синтетик нового поколения. На генетическом коде. Но это не реальный человек. Таких они могут создать ещё сотню. Ликвидация не имеет смысла, ваша светлость. Захват не имеет смысла. Она все равно не даст нам информации о своём шефе.

   -И что делать? - спросил барон.

   -Пусть уходит.

   -Со всеми нашими двойниками?

   -Двойников мы уничтожим при выходе, ваша светлость. А девка пусть убирается.

   -Главное чтобы она ничего не поняла.

   -Она ничего и не поймет, барон. Можно внедрить ей чип.

   -Нет. Это могут обнаружить там. И тогда меня ждет скандал. Пусть просто уходит, Франсуа. Все равно я уже принял решение о ликвидации нашей базы здесь.

   -Ваша светлость! - вскричал Дюгеклен.

   -Это не обсуждается, Франсуа! Слишком много шума. А мне шум не нужен.

   -Но никто не узнает...

   -Я сказал, что решение уже принято.

   -Вы объявите эвакуацию?

   -Нет, - сказал барон. - Это будет слишком шумное мероприятие. Наемники погибнут вместе с базой и уже никому не расскажут о своей службе.

   -Но...

   -Вам жаль этих подонков, Франсуа?

   -Нет, ваша светлость.

   -Тогда приготовьтесь. Снимите все показания и базы данных. После этого оставляйте базу.

   -Да, ваша светлость!

  

   3

   Альтур.

   Лаборатория.

   Казимир Душинский.

   Заместитель командира базы майор Роло спросил дежурного офицера:

   -В чем дело? Почему нет связи?

   -Компьютер отключен.

   -Как это так?

   -Код-допуск взломан, - ответил дежурный.

   -Перейти на запасную линию!

   -Не могу.

   -Что значит, не могу? - вскипел Роло.

   -Я уже пробовал, сэр!

   -И что?

   -Информация стерта, сэр. Все системы выведены из строя.

   -Это невозможно!

   -Я тоже так думал.

   -Общее сканирование на безопасность!

   -Невозможно, сэр!

   -Что значит невозможно?

   -Кто-то изъял из центрального компьютера все носители информации. Теперь мы "слепы".

   -Я пошлю туда группу. Они разберутся на месте, - Роло откинулся в кресле. - Капитана Мирвеля! Живо!

   Через четверть часа тучный офицер предстал перед Роло.

   -Мирвель. У меня дурные новости.

   -Да? - равнодушно произнес капитан.

   -Возможно, нам скоро придется сматывать удочки.

   На лице офицера появился интерес.

   -Похоже, что нас собираются зачистить.

   -Так это здорово, майор, - сказал офицер, улыбаясь.

   -Ты не понял, что я сказал, Мирвель? Нас зачищают. Я уже сталкивался с таким.

   - Помнишь, как мы жили, Роло, до того, как ты притащил нас служить Гарковицу? Золотое времечко. Ребятам осточертела служба этому барону. Вольные миры, где нет ни королей, ни президентов, ни баронов - ждут нас.

   -Тогда твоя мечта сбывается. Сколько наших людей на Альтуре?

   -Две сотни наберется. Им всем осточертел этот скучный мирок, где нет ни девок, ни кабаков. Погулять бы на Мелии в казино во время Игр.

   -Что с нашим кораблем?

   -Реконструкция завершена. Новые двигатели и силовые щиты уже прошли предварительные испытания.

   -Хорошо. Прикажи загрузить полный боезапас. Где находиться Роджер?

   -На своем месте, - ответил Мирвель. - Сидит и считает средства барона Гарковица.

   -Хватит ему считать. Пусть Роджер возьмет все ценности на космобазе. Разрешаю вести себя как на захваченной территории.

   -Есть, сэр! Когда старт?

   -Пока не торопись. Сделай, что я сказал и жди.

   Капитан ушел. Роло обеспечил себе тылы и пути к отступлению, если таковые понадобятся.

   На экране появился офицер службы безопасности.

   -Майор.

   -Я вас слушаю.

   -Измена! Секретная информация стерта.

   -Да что вы говорите? - насмешливо спросил Роло, понимая, что теперь его путь определился окончательно. Он был прав насчет зачистки.

   Роло не стал слушать дальше и сменил канал...

  

   ...Один из экранов вновь включился.

   -Майор Роло! Это Милерг из сектора охраны. Какой-то громила выгребает ценности из сейфов. Его фамилия Роджерс.

   -О-о, это серьезный человек. Отдайте ему все без сопротивления, и может быть, он вас не убьет. Позовите Роджеса к экрану.

   -Но...

   -Исполнять!

   -Да, сэр!

   Через минуту на экране появился Роджерс.

   -Роджерс, берите все ценное и грузите на транспорт.

   -Да, сэр!

   Роло выключил связь и сорвал со своего мундира нашивки и шеврон со знаком космофлота Ассамблеи звездных баронов.

   -Все, ваша светлость барон Гарковиц, я с вами в расчете. За свою службу я возьму с вас не так уж много, учитывая услуги, что я оказал вам.

   Из зала управления вышел худощавый офицер с оторванными погонами. Сорвал он их вместе с кусками материи, и теперь у него на плечах

зияли дыры.

   -Все в порядке, майор. Я отключил систему слежения космопорта, связь с эскадрой на Гибосе, отключил силовые поля и блокировку кораблей.

   -Я больше не майор. Я, надеюсь, что барон не сильно растроится, что я так мало взял с него за свою службу. Но меня всегда подводит чувство скромности...

   ...Казимир Душинский поразился неразберихе, царящей на базе.

   Офицеры безопасности говорили об измене, требовали мобилизовать все силы для блокирования базы. Но системы больше не работали или не подчинялись приказам центрального пульта базы.

   -Поклятие! - вскричал он. - Они готовят зачистку!

   "Вы правы, Душинский", - прозвучал голос в его голове.

   Казимир решил проверить свой микрочип, и его рука потянулась за обручем с клемами.

   "Не стоит вам себя проверять, Душинский, - снова заговорил голос. - Вы не сошли с ума. Просто я вас контролирую".

   "Кто вы?"

   "Я тот, кто вас контролирует, Душинский".

   Казимир был искренне удивлён такому заявлению.

   "Вы думаете, Душинский, что вы умнее всех? Нет. Вас переиграл почти мальчишка".

   "Кто вы такой? И что вы знаете обо мне?"

   "Меня называют "Игла". Иного моего имени не знает даже мой наниматель барон Гарковиц. Я могу проникнуть куда угодно. Так обо мне говорят. Меня пытались помать лучшие агенты разведки Федерации. Но, пока не нашлось того, кто умнее и хитрее меня".

   "Вы "Игла"? И вы можете общаться со мной?"

   "Вы о чипе в своей голове? Для меня он не помеха. Я даже знаю, на кого вы работаете".

   "Я в группе майора Грейга. Ученый ЗФЗ. Гросс-адмирал Сейм, командующий флотом ЗФЗ..."

   "Игла" прервал Душинского:

   "Ваш наниматель Второй принц Мелии Хорсер. И вы отлично запутали свои следы, Душинский. Вы умеет это делать. Вы впечатлили даже меня".

   "Откуда вам это известно?"

   "Откуда я знаю, на кого вы работаете? Это просто. Агент принца Хорсера инспектор Хлес говорил с вами, и я слышал ваш разговор".

   "Слышали? Но этого не может быть! Хлеса обмануть невозможно! Вы хоть знаете, что это за существо?"

   "Хорошо знаю, пан Казимир. Хлес единственный на Мелии представитель своего вида, уроженец далёкой и загадочной планеты Хлес. Его потому и называют также как и планету, с которой он вышел".

   "Но Хлес не мог не предвидеть, что его слушают!"

   "Я "Игла". И никто не знает кто я. Даже Хлес. Многие считают, что меня вообще нет. И это выдумка барона Гарковица. И я понял, что именно вы получили то самое, что нужно всем. И ЗФЗ, и Ассамблее, и Утремеру, и Мелии".

   "Вы о проекте "подмена"?"

   "Не смешите меня, Душинский. Проект "подмена" - блеф. Сущности, которые создает Альтур, не помогут в будущей войне. Они ничто! Вы нашли то, что гораздо важнее. И это в вашей голове. Вы и есть контейнер для секретно информации!"

   "Вы ошибаетесь! Сущности Альтура уникальны. И их возможности..."

   "Душинский! Вас сюда прислали не за ними..."

  

   ...На заре освоения систем часть высокого Совета ЗФЗ, или как он тогда назывался Галактического Союза, заполучила в свои руки уникальное оружие, что могло весьма пригодиться в будущем. Но со временем проект был засекречен и впоследствии совсем уничтожен. Но остались сведения, и хранилищем их стал Лабиринт, а затем его двойник Альтур. Там мог быть ключ...

  

   ...Душинский понял что "Игла" знает все. Он не блефует. Но достать информацию из его головы даже "Игле" будет не так просто.

   "Вы думаете, что напугали меня?" - спросил профессор.

   "А разве нет, Душинский?"

   "Но полученная мною информация закодирована. И даже я не знаю, что там".

   "А вы хотите это знать, Душинский?"

   "Хочу. Но что с того? Мало ли чего я хочу. Вскрыть файл невозможно в таких условиях".

   "А я дам вам возможность заглянуть в прошлое".

   "В прошлое?" - не понял Казимир.

   "Там только запись старого заседания совета ЗФЗ. Это древний проект ученых Федерации, о котором сейчас никто не помнит".

   "Насколько древний?" - спросил Душинский.

   "На этот вопрос у меня нет точного ответа. Может, прошла тысяча лет. А может и больше. Тогда Федерация называлась еще Галактический Союз".

   "Вы готовы мне показать, что там?"

   "Готов!"

   "Невозможно! В этих условиях?"

   "Вы хотите увидеть? Или хотите болтать?"

   "Покажите!"

  

   Информация по проекту "Стальное сердце".

   Председатель:

   -Наши ученые не зря едят свой хлеб. На основе сохранившейся информации создано новое оборудование. И даже более совершенное.

   Второй советник:

   -И в чем это совершенство?

   Председатель:

   -Мы получили контроль.

   Третий советник:

   -Но все это слишком опасно. Стоит ли делать на это ставку?

   Председатель:

   -Во-первых, это позволило сделать "Стальное сердце" практически неуязвимым. Мы можем теперь переместить ее в любую точку галактики и спрятать в недрах любой подходящей по размерам планеты. Для этого, в точки потенциального базирования были высланы экспедиции, которое размещают на глубине в несколько километров в недрах планет наше оборудование. Теперь по сигналу "Стальное сердце" может занять место ядра любой из планет.

   Во-вторых, мы с помощью нового оборудования, забросив его на планеты, можем с огромной степенью неожиданности уничтожить эти планеты. Кристаллы по нашей команде удалят ядра вражеских планет в гиперкосмос, и их кора обрушится в образовавшуюся пустоту вместе с базами космопортами, кораблями и так далее. Для всего этого необходимо только под видом научно-исследовательских работ произвести бурение и установить их.

   Второй советник:

   -Значит, после такого минирования мы сможем без тяжелых кораблей, без вводного флота нанести сокрушительный удар?

   Председатель:

   -Именно так! Я посвятил вас в это, ибо все вы отныне входите в комитет по "нанесению удара". Это совещательный орган при Совете. Ответственны вы лично передо мной...

  

   Душинский спросил:

   "И вы доверили это мне?"

   "Доверил? Нет. Я лишь удовлетворил ваше любопытство. И более ничего".

   "Иными словами вы не дадите мне уйти живым?"

   "Именно так, пан Казимир. Принц Хорсер не получит этой информации".

   "Её получит барон Гарковиц?"

   "Нет. И барону этого сообщать не стоит. В будущей войне не стоит использовать такую силу. Вы обладаете способностями, Душинский. И вы сумели заполучить то, чего никто не смог заполучить. И на Мелии вы будете способны расшифровать все, что здесь есть и найдете способ активировать "Стальное сердце". Но этого не случится".

   "Я умру?"

   "Нет. Но информация уже более не в вашем "контейнере".

   "Она у вас?"

   "Нет. Мне она не нужна. Моя задача уничтожить это. И больше никто не узнает о "Стальном сердце". И ваша и моя память об этом будет стерта".

   "Кем?"

   "Вы стали частью "Сердца Лабиринта", пан Казимир. И целое сделает вас счастливым. Вы не заметили что вы один из сегментов?"

   "Я?"

   "Именно вы, пан Казимир".

   "И я останусь здесь навсегда?"

   "Пан Казимир. Вы вернетесь на Землю в свой университет, если захотите. Вы так и не поняли, что есть "Сердце Лабиринта"? Альтур всего лишь двойник грандиозной планеты-тюрьмы. Вы вернетесь, но вы останетесь частью целого".

   "Я не понял вас, "Игла". Объясните мне!"

   "В свое время вы все узнаете, Душинский. Потом, уже после большой галактической войны, когда Жак Ланье сыграет свою роль. Вы попадёте на планету Лабиринт. И там познаете истину. Вам будет даровано это право!"

   Больше Душинский не услышал ничего...

  

   ...Казимир очнулся на борту патрульного космического корабля Федерации.

   -Где я спросил он?

   -Вы очнулись, профессор? - спросила его молодая женщина.

   -Кто вы?

   -Не узнали? Я Мадлен.

   -Мадлен?

   -Мадлен Гатлинг.

   -Но кто вы? Медсестра?

   -Я врач и ваша аспирантка. Профессор, вы меня пугаете.

   -Почему я в космосе?

   -Вы забыли о задании адмирала Сейма?

   -Задании? Ничего не могу вспомнить. Почему так болит голова...

   -Ваш чип вышел из строя, и я удалила его.

   -Удалили?

   -Иначе вас ждала смерть, профессор.

   -Проклятие! - вскричал Душинский.

   -Я провела операцию...

   -Это слишком сложно для вас! Вы еще так молоды! Такие чипы способны уничтожить мозг носителя.

   -Но я сделала это.

   -Как вы посмели? Здесь нужен опытный специалист! Вы хоть понимаете...

   -Я сделаю вам укол. Вам стоит спать. Вы слишком возбуждены.

   Мадлен задала команду на приборе слежения, и очередная инъекция усыпила профессора Душинского...

  

  

   Эпилог.

   Начало новой истории

  

   Жак Ланье приветливо улыбнулся служащему космопорта и протянул свои документы, удостоверяющие его личность: кредитную карточку, звездный паспорт и знак принадлежности Федерации.

   -Жак это ваше имя или фамилия? - глечанин пошевелил хрупкими отростками.

   -Это не имеет значения, - ответил землянин и еще раз улыбнулся, показывая служащему ослепительно белые зубы.

   Глечанин вынужден был согласиться: любая личность имеет право на кодовое обозначение, в то время как форма кода не является существенной.

   -Вы прибыли не с Земли, - сухо заметил служащий.- В нашем компьютере нет регистрации вашего прибытия. У нас все земляне на особом учёте.

   -Я прилетел с Плутона. И прошу у вас не разрешение на въезд, а всего лишь билет на Мелию.

   -Вы лжете, как и все земляне. Земляне всегда лгут. К сожалению, галактическое право этого не запрещает.

   За документы Жак не беспокоился. Конечно, кредитный счет в банке был липой, но Жак собирался платить наличными. К тому же он сказал правду о планете, откуда явился, что на звуковом детекторе должно было смазать абсолютно всю картину о его личности, ничего не поясняя случайной проверке.

   С утробным ворчанием служащий зарегистрировал землянина на ближайший мелианский рейс.

   Недовольство глечанина было двойным: во-первых, ему выпала нелегкая доля обслуживать лжеца-землянина, и этого хватило бы, чтобы испортить настроение на весь остаток дня, но этот мошенник, помимо прочего, летел на Мелию - главную планету одноименной системы, известной как лучший игорный центр Галактики - "притон развратных развлечений", как называли её глечане между собой. Со своими пуританскими взглядами они давно намеревались разорвать всякие отношения с Мелией, но этому мешала явная экономическая выгода. Мелия поглощала в невероятных количествах любую продукцию. Потеря такого рынка сбыта грозила глубоким кризисом производства.

   Пассажирский звездолет первого класса, каюта-люкс - что ещё нужно обыкновенному звездному туристу? Жак расслабился: вытянул ноги, опустил руки на мягкие подлокотники. Несколько дней полета и он на Мелии!

   -Пристегните страховочные пояса, - голос стюардессы неповторимой музыкой отозвался в ушах землянина.

   Гидравлическое кресло превратилось в полу кровать, повинуясь прихоти пассажира. Жак закрыл налившиеся свинцовой тяжестью веки. Он знал, что теперь не только не услышит, но даже не почувствует взлета. Тщательно скрываемая ранее усталость, наконец, победила, и он погрузился в сон, целиком полагаясь на способности мелианских пилотов и инженеров...

  

   Следующие сутки космического путешествия Жак решил провести в корабельном баре. Можно было, конечно, пойти в танцзал или видеосалон, но они не слишком привлекали звездного туриста. С некоторым облегчением он заметил, что здесь очень мало землян, зато предостаточно других рас. Ксеноморфы всегда казались Жаку занимательными объектами для наблюдения.

   -Чего желаете? - осведомилось плоскоголовое существо тягучим голосом на меж-языке.

   -"Корчи головастика", - ответил Жак, остановив свой выбор на фирменном напитке заведения.

   -Сию минуту, - протянул бармен-дадам - "тумбочка, внезапно обретшая четыре глаза и скудный интеллект мошенника".

   Сделав заказ, можно было пойти к любому свободному столику и спокойно ждать, когда автоматика выполнит требование, но Жак предпочел остаться возле стойки.

   Зелье, которое он заказал, большинству гуманоидов казалось жуткой отравой, прочищающей все - от мозгов до кишечника. Однако, отхлебнув, Жак не ощутил ничего неприятного.

   -Разбавленное?

   Плоская голова бармена тупо уставилась на него всеми четырьмя глазами:

   -Чистейший продукт.

   Спорить, разумеется, бесполезно. Какой же уважающий себя бармен упустит случай обмануть клиента?! А уж если бармен был дадамом, то в надувательстве можно было не сомневаться.

   Жак хотел ещё что-то спросить, но в этот момент из глубин его подсознания выплыл Второй. Это была не вторая сущность человека, Добро и Зло живет в каждом существе в различных пропорциях. Нет, это была совершенно отдельная личность, обитавшая в телесной оболочке Жака. И эта личность была там не одна! Помимо Второго, наделенного талантом незаурядного игрока, в мозге Жака ютились Третий или Дух, жесткий и практичный воин, Пятый или Знающий, к которому землянин мог обратиться за советом по любому вопросу, и, наконец, Четвертый, личность настолько темная, насколько и непредсказуемая. Все вместе они представляли довольно грозную силу.

   Второй обозревал общество, собравшееся в баре. Жак считал его молчуном и глубоко уважал за это качество. Молчун, каким бы странным он ни казался, никогда не бывает глупцом. Зачем тратить бесценную энергию на пустые слова, если для оценки ситуации достаточно обыкновенного понимания?

   Неожиданно Второй ощутил где-то слева всплеск ярости и инстинктивно выбросил руку в этом направлении. Вовремя! Этот жест позволил Жаку выбить из рук только что подошедшего соседа-чиуанина тускло мерцавший предмет. Оружие упало на стойку бара, и Жак сумел разглядеть на его лезвии бледно-жёлтый рисунок жировых пятен. Это был яд, самый опасный для гуманоидов в этом секторе Галактики.

   Жаку было известно его происхождение: он много времени провел на Глечии и видел, как местные жители поглощают червей. С этого и начинался процесс изготовления яда. Через пять - шесть часов на мембранах глечан формировались слизистые капсулы, несущие в себе агрессивное вещество, разлагающее азот. Столь ценный продукт использовался в медицинских целях, но и военные не оставили его без своего пристального внимания. Ещё бы! Кто же откажется от микроядерного оружия личного пользования!

   Противник с необычайной ловкостью бросился на Жака. Глаза чиуанина налились кровью, а татуировка на черепе стала почти черной. Времени на раздумья у Жака не осталось: он схватил стилет и всадил его в надвигавшегося врага. Главное было попасть, даже малейший порез грозил смертельной опасностью. Лезвие рассекло костюм чиуанина и вошло в ногу. Гуманоид взвыл и метнулся прочь, но не успел пробежать и пары шагов, как его тело содрогнулось в конвульсиях и рухнуло на пол.

   -У вас всегда так принимают туристов? - поинтересовался Жак у дадама, убедившись, что его противник обездвижен.

   -Нет, но иногда случается, что кто-то из гуманоидов,- это слово бармен умышленно выделил, - наглотается наркотиков, и тогда стоит поберечься. У этого чиуанина были все признаки передозировки беркса.

   "Возможно,- подумал про себя Жак. - Но зато это не объясняет, откуда у наркомана взялся стилет с глечианским ядом и почему из всех посетителей бара он выбрал именно меня".

   Дадам нажал несколько клавиш на сигнальном пульте - через пару секунд в помещении материализовались два рилла, трехметровые росомахоподобные существа, выполнявшие функции охранников. Подхватив неостывший труп, они исчезли так же быстро, как и появились.

   Размышления Жака приобрели невеселый оттенок: нельзя было исключить правоту дадама, но уж больно поздно бармен вызвал охрану. Неужели он не мог сделать это чуточку раньше? Впрочем, бар, как место для покушения, абсолютно не подходит. Слишком много свидетелей. Жак медленным взглядом обвел помещение.

   За ближайшим столиком парочка хрупких стебельчатых фитиек беседовала с риллом о проблемах освоения холодных планет. Странный должно быть разговор, если учесть, что для фитиек и Земля показалась бы далеко не курортом, а риллы спокойно выдерживали температуры значительно ниже нуля.

   Жак повернул голову в другую сторону, и его взгляд уперся в громадную пирамидальную тушу кунукугура, поглощавшего что-то с огромного блюда. Чуть поодаль потягивали через соломинки сироп трое трубчатолицых. В Галактике они считались превосходными бизнесменами, хотя и не без причуд. Жаку показалось, что от них исходит чрезмерно слащавый запах, позже ему подумалось, что причиной тому вполне может быть их специфический напиток.

   Кроме ксеноморфов, в баре находились также гуманоиды из периферийных систем, подобных солнечной. Жак не стал задерживать на них внимания: слишком много чести! Гордыня всех землян такова, что они чувствуют внутреннее превосходство над любыми существами, подобными себе, и тем более над теми, кто хоть чем-то от них отличается. Звездная Федерация Земли включала в себя довольно большое количество планет и претендовала на роль лидера в галактическом пространстве. Но только претендовала! Большинство рас с недоумением, брезгливостью и хохотом взирало на жалкие потуги Федерации.

   -Вам что-нибудь ещё? - к тягучему тембру бармена уже можно было привыкнуть.

   -Нет, ничего, - Жак одним глотком опустошил содержимое своего бокала, в следующее мгновение он почувствовал, как палуба стремительно уходит из-под ног: знаменитые "корчи головастика" оказались неразбавленными.

   Рилл, увидев растянувшегося возле стойки землянина, презрительно фыркнул и отпустил пару шуточек насчет специфичности этикета у гуманоидов. Розовато-нежные листочки фитиек покраснели от смеха, и Жак получил лишнюю возможность убедиться в том, как любят человечество в космосе. Фитийки поспешили удалиться, осторожно обойдя Жака, словно не хотели марать об него свои миниатюрные ножки.

   Чьи-то сильные конечности подхватили землянина и перенесли обратно в каюту.

   -Ничего страшного, - произнес успокаивающий голос медсестры-лигийки, - похоже, у него переутомление, отягченное отравлением. Но опасности для жизни нет. Ему необходим покой.

   -Я прослежу за этим, - ответил медсестре чарующе мелодичный голос.

   Жак открыл глаза и попытался приподняться: его взгляд сфокусировался на фигуре стоявшей рядом с кроватью девушки. Она была обворожительна. Лицо, будто выточенное из нежно-розового мрамора, окаймляли длинные белые волосы. Черное платье из тончайшего фомальганского шелка, расшитое серебряными нитями, подсказало Жаку, что её финансовые возможности значительно превышают его собственные.

   -К "Корчам головастика" нужно привыкнуть,- девушка одарила Жака жемчужно-белой улыбкой.

   "Особенно, если к ним подмешана унция парализующего яда, - ехидно заметил откуда-то из глубины Пятый.- Ничего, Четвертый им уже занялся".

   Жак попытался пошевелить языком.

   -Зачем?

   -Зачем я здесь?- переспросила девушка.- Или зачем ты пил это пойло?

   Замешательство Жака её рассмешило. Землянин и в самом деле не знал, как к ней относиться. В человеческое благородство Жак перестал верить ещё в юности, а для корабельной проститутки она выглядела слишком роскошно.

   "Между прочим, она настоящая",- вновь напомнил о себе Пятый.

   Жак понял, что тот имел в виду: в век безудержных генетических экспериментов очень трудно было найти человека, которому хоть что-нибудь не улучшили. Люди издавна страдали от физических недостатков и искали способа от них избавиться. Теперь можно добавить мускулов или убрать жир, можно сменить цвет глаз, волос, губ, изменить тембр голоса, походку, осанку, можно стать выше или ниже. По желанию клиента делали все, что угодно - вплоть до изменения скелета и обмена веществ. И, конечно же, не представляло особой сложности воссоздать человека целиком. Все это на жаргоне истинных землян называлось синтетикой. Каждый мог заказать себе копию известной модели или звезды, для этого знаменитости за баснословные деньги продавали корпорациям образцы своих ДНК.

   -Гадаешь, настоящая я или нет? - проговорила девушка, будто читая во взгляде Жака немой вопрос. - Я, конечно, не чистокровная землянка, но синтетики во мне нет.

   -Зачем ты здесь? - выдавил из себя, наконец, Жак.

   -Мне заплатили.

   -Хотелось бы знать кто и за что именно? - Жак почувствовал, как к нему возвращаются силы.

   -За твою охрану. Я - твой телохранитель до конца этого рейса, а может и дольше, если потребуется.

   -Кто же решил позаботиться о моём здоровье? - облик этой хрупкой девушки плохо вязался в сознании Жака с образом профессионального телохранителя.

   -Имя клиента разглашению не подлежит.

   -Но ведь я не магнат и не член правительства. С какой стати ко мне приставляют охрану?

   -Это не моё дело. Главное, чтобы кредитки платили исправно, - казалось, что вопрос ни на мгновение не смутил девушку.

   -В таком случае ты плохо справляешься со своими обязанностями: на этом звездолете меня уже два раза чуть не убили.

   -Вот именно, - девушка встряхнула головой, отчего волосы заколыхались, будто колосья в поле, - и все потому, что тебе не сидится в каюте. Или она тебе не нравиться?

   -Почему же, вполне приличный номер.

   -Тогда тебе ничего не помешает в нем хорошо выспаться до самой Мелии.

   -Что?

   Жак не успел осмыслить сказанных девушкой слов, как её тонкие пальцы ткнули его в лоб, и он отключился.

   Усыпив землянина, девушка занялась осмотром его вещей...

  

  

   Владимир Андриенко

   Апрель-май 2014

  

  

  


home | my bookshelf | | Лабиринт: Планета Смерти |     цвет текста   цвет фона   размер шрифта   сохранить книгу

Текст книги загружен, загружаются изображения
Всего проголосовало: 6
Средний рейтинг 3.5 из 5



Оцените эту книгу